Confronto Final em Blair Mountain



Em 1921, o maior levante trabalhista da história dos Estados Unidos agitou West Virginia - e cativou o país.

OUNa noite de 30 de agosto de 1921, o reverendo John Wilburn, um autoproclamado ministro batista em Blair, West Virginia, não estava cuidando dos negócios do Senhor. Desafiando uma ordem emitida pelo presidente Warren G. Harding, Wilburn liderava um grupo de 75 mineiros armados, alguns vestindo uniformes esfarrapados do final da guerra e bandanas vermelhas brilhantes em volta do pescoço, no lado leste de Blair de 1.800 pés de altura Montanha. Sua missão era sentir as defesas dos operadores de carvão, deputados do xerife e guardas de minas que ocuparam as colinas alguns dias antes. O reverendo instruiu suas tropas em termos menos que pacíficos. Não faça prisioneiros, disse ele.

Na manhã seguinte, depois de acampar durante a noite em um cume no meio da montanha, os mineiros foram acordados por tiros espalhados. Liderando um grupo de aferição de quatro homens, Wilburn encontrou três homens bloqueando a estrada estreita ao redor do cume. O assistente do xerife do condado de Logan, John Gore, armado com duas pistolas e um rifle, fez um gesto para os homens de Wilburn avançarem. Dois mineiros não sindicalizados, John Colfago e Jim Munsie, estavam atrás dele, segurando rifles.

Um momento inquietante passou.Então, um dos mineiros não sindicalizados fez um movimento repentino e disparou. Gore, mortalmente ferido, conseguiu dar um tiro ao cair no chão. Eli Kemp, um mineiro negro do grupo de Wilburn, foi atingido nas costas ao se virar para correr e também caiu no chão. Os homens de Wilburn avançaram em meio à fumaça da arma. Gore e Colfago estavam mortos; Munsie se contorceu de agonia na grama alta. Enquanto Munsie implorava por sua vida, o mineiro sindical Henry Kitchin colocou a boca de seu rifle contra a testa do homem ferido e puxou o gatilho. A cabeça de Muncie ricocheteou no chão, o sangue jorrando como água de uma mangueira onde você liga e a pressão é leve, observou um dos outros mineiros. Os homens de Wilburn carregaram o inconsciente Kemp de volta montanha abaixo até Blair, onde ele logo morreu em um consultório médico.



Com aquela breve e confusa troca de tiros, a Batalha de Blair Mountain - o maior levante armado nos Estados Unidos desde a Guerra Civil e o maior levante trabalhista da história americana - começou. Pelos próximos quatro dias, isso afetaria a nação, à medida que mineiros em greve se enfrentassem contra a polícia estadual, milícias organizadas às pressas e fura-greves pagos. Milhares de tiros de metralhadoras, rifles, espingardas, pistolas - até mesmo bombas improvisadas lançadas de aviões particulares - iriam encher o campo remoto da Virgínia Ocidental, e soldados de três regimentos de infantaria do Exército dos EUA iriam correr para a frente. Até o mais conhecido comandante da Força Aérea da nação, o herói da Primeira Guerra Mundial Billy Mitchell, estava pronto e ansioso para entrar na briga.

Os eventos que levaram ao confronto sangrento em Blair Mountain haviam começado mais de três décadas antes, quando representantes da recém-formada Norfolk and Western Railroad Company, com dinheiro na mão, mergulharam nas colinas sonolentas do sul da Virgínia Ocidental. Financiados por ricos investidores de Nova York, Pensilvânia, Massachusetts e Ohio, e até mesmo em lugares distantes como a Grã-Bretanha, eles rapidamente adquiriram enormes extensões de terra, legalmente ou não, bem como os direitos minerais do que estava abaixo. Cerca de 5.000 trabalhadores logo começaram a construir trilhos de trem, construir pontes e perfurar túneis. Os proprietários ausentes chamavam a área de El Dorado dos Apalaches.

Logo os habitantes locais, descendentes rudes de imigrantes escoceses-irlandeses que trabalharam em suas fazendas por gerações, abandonaram seus arados para trabalhar nas minas de carvão - e os salários regulares que os acompanhavam. A maioria deixou suas casas para viver em cidades corporativas recém-construídas, onde migrantes negros do sul e imigrantes europeus se juntaram a eles. Os anos que se seguiram viram a implementação de um sistema de subjugação calculada. A vida nas cidades da empresa era dura, com a disciplina mantida por agências de detetives particulares que os proprietários empregavam. A mais proeminente delas era a Agência de Detetives Baldwin-Felts, cujos agentes - bandidos armados, os mineiros os chamavam - incluíam caçadores de recompensas e criminosos condenados.



As empresas de carvão controlavam a polícia, junto com tudo o mais: igrejas, escolas, lojas e as casas (geralmente barracos de um cômodo) em que as famílias viviam. As esposas dos mineiros tinham que comprar comida e outras necessidades caras em uma loja da empresa, usando uma moeda - moeda desvalorizada da empresa - em vez de dinheiro. Tendo que comprar seu próprio equipamento, os mineiros começaram endividados. Com o custo de vida muitas vezes excedendo os salários, eles se endividavam ainda mais a cada cheque de pagamento. E em um negócio em que as mulas eram mais valorizadas do que os homens e a única maneira de entrar ou sair da cidade era em um trem ou estrada da empresa, os mineiros da Virgínia Ocidental e suas famílias endividadas não tinham para onde ir. Eles eram prisioneiros, literal e figurativamente, das empresas de carvão que os empregavam.

Os homens recebiam cerca de 40 centavos de dólar por tonelada pelo carvão que extraíam - consideravelmente menos do que os salários que os trabalhadores sindicalizados ganhavam em outros estados. E na ausência de regulamentação ou fiscalização federal, o peso da tonelada foi ajustado para 2.500 libras. Os mineiros amargamente se referiram a isso como a tonelada longa. A mineração era uma ocupação perigosa, ainda mais pela falta de normas de segurança. Em 6 de dezembro de 1907, o pior desastre de mineração da história americana ocorreu quando uma explosão nas duas minas da Fairmont Coal Company em Monongah, West Virginia, deixou 362 mineiros mortos. Ninguém foi processado e os operadores continuaram a bloquear todas as tentativas dos legisladores estaduais de promulgar legislação de segurança.

No início dos anos 1900, a United Mine Workers of America organizou mineiros em Illinois, Indiana, Ohio e Pensilvânia. A exceção notável foi West Virginia. Lá, quase todas as minas eram não sindicalizadas, o sistema repressivo de guarda-minas estava em pleno funcionamento e qualquer pessoa que se filiasse ou falasse a favor do sindicato era demitida, despejada e proibida de trabalhar em qualquer outra mina.



(Biblioteca do Congresso)
(Biblioteca do Congresso)

Como West Virginia se tornou um grande produtor de carvão, a UMW procurou organizar os mineiros na parte sul do estado. Desde o início, os organizadores sindicais e os recrutadores foram brutal e às vezes fatalmente desencorajados de estabelecer uma presença no estado. Em 1901, uma mulher de cabelos brancos e óculos de 64 anos veio para a Virgínia Ocidental a pedido do presidente da UMW para pregar o evangelho da união. Mary Harris Jones, conhecida pelos mineiros como Mother Jones, era uma oradora carismática e uma defensora intrépida e destemida dos homens e mulheres da classe trabalhadora. Ela falava uma linguagem obscena que seu público podia entender prontamente, antes criticando o governador da Virgínia Ocidental, William E. Glasscock, por exemplo, como uma maldita covarde suja.

Em maio de 1902, a UMW convocou uma greve nos campos de carvão do leste da Pensilvânia, e a maioria dos mineiros da Virgínia Ocidental saiu em solidariedade. Muitos foram despedidos e os detetives da Baldwin-Felts expulsaram milhares de famílias, forçando-as a viver em barracos e acampamentos. Enquanto isso, o sindicato com dificuldades financeiras, tendo esgotado seus escassos recursos na Pensilvânia, retirou seu apoio tão necessário aos mineiros na Virgínia Ocidental.

Em 1912, menos de 10 por cento dos mineiros da Virgínia Ocidental haviam se sindicalizado. Naquele abril, depois que as empresas de carvão se recusaram a conceder mesmo um pequeno aumento, Fred Mooney inspirou cerca de 3.000 de seus colegas mineiros sindicalizados em Paint Creek a entrar em greve. Exigiram a eliminação da tonelada longa e do sistema de guarda de minas, o fim do patrocínio obrigatório da loja da empresa, o fim das práticas de lista negra, a adoção de uma jornada de trabalho de nove horas e o reconhecimento do sindicato. A maioria dos mineiros não sindicalizados da vizinha Cabin Creek juntou-se aos grevistas de Paint Creek. O movimento era birracial e multicultural; os mineiros vinham de uma ampla variedade de origens - negros que tinham vindo do Sul, descendentes brancos dos colonos originais da Virgínia Ocidental e imigrantes de uma ampla variedade de países europeus. Os grevistas eram liderados por Frank Keeney, um mineiro carismático cuja família havia perdido sua fazenda para uma empresa de carvão anos antes.

Os proprietários responderam contratando fura-greves e fura-greves e disparando e despejando Keeney, Mooney e milhares de mineiros. Colônias de tendas surgiram novamente. Keeney apelou para a UMW por ajuda, mas foi recusado. Ele então assumiu a liderança da greve. Outros 5.000 mineiros aderiram à greve. Quando os operadores enviaram centenas de capangas da Baldwin-Felts para interromper a greve, os mineiros revidaram, explodindo trens, trilhos e tanques de carvão (máquinas que derrubavam vagões de carga para descarregá-los). Ambos os lados estavam fortemente armados e os tiroteios tornaram-se comuns. As incursões e ataques de franco-atiradores aumentaram e o número de mortos aumentou. Algumas vítimas foram deixadas onde caíram com uma nota pregada em seus corpos que dizia: Ido para o inferno, mais a seguir.

Tarde da noite de 2 de fevereiro de 1913, Quinn Morton, o presidente da Associação de Operadores de Paint Creek, confiscou um trem blindado e embarcou nele com o xerife local, seus deputados e um contingente de agentes da Baldwin-Felts. Em um carro estava uma metralhadora Gatling que podia disparar até 400 tiros por minuto. Quando o trem passou pelo acampamento de Holly Grove em Paint Creek, os homens de Morton abriram fogo. Dezenas de mineiros ficaram feridos, mas milagrosamente, apenas um foi morto. Os mineiros apelidaram o trem de Especial da Morte.

Mais tarde naquela semana, os mineiros invadiram um campo de guarda, matando um homem, após o que Glasscock, que deveria deixar o cargo em um mês, declarou lei marcial e enviou tropas estaduais para a região. Em abril, o recém-empossado governador H. D. Hatfield apresentou um contrato amigável ao proprietário, que os exaustos grevistas de Paint Creek aceitaram de má vontade. Os mineiros de Cabin Creek resistiram até o final de julho, quando um acordo mais aceitável foi feito. Pressionado por legisladores solidários, Hatfield libertou os grevistas condenados. Cerca de 100 mineiros morreram - alguns por balas, outros de fome e doenças - durante a greve de 15 meses. As perdas de propriedade foram da ordem de milhões de dólares. A vitória do sindicato, embora pequena, ainda representou um progresso para os mineiros.

Em 1913, Mother Jones retornou à Virgínia Ocidental a pedido do organizador sindical Frank Keeney, de quem ela havia sido mentora quando jovem. À frente de 3.000 mineiros armados, ela liderou uma marcha até a capital em Charleston, onde trovejou, advirto este pequeno governador que, a menos que ele livre Paint Creek e Cabin Creek desses malditos bandidos da guarda de minas Baldwin-Felts lá vai seja um inferno de muito derramamento de sangue nestas colinas!

A entrada dos Estados Unidos na Primeira Guerra Mundial em 1917 trouxe uma paz incômoda aos campos de carvão da Virgínia Ocidental, à medida que tanto os mineiros quanto os operadores de carvão trabalhavam para a vitória, fornecendo enormes quantidades de carvão, a principal fonte de energia do país. Frank Keeney, agora o presidente do Distrito 17 local da UMW, e Fred Mooney, seu secretário-tesoureiro, encorajou ativamente o esforço de guerra. A filiação ao sindicato cresceu significativamente à medida que o aumento da produção garantiu salários decentes para os trabalhadores.

Mas depois da guerra, a luta recomeçou com vingança. A produção caiu, e também o pagamento dos mineiros. Diante da escalada dos custos, as operadoras de carvão ignoraram as demandas sindicais e buscaram reafirmar sua hegemonia pré-guerra. Os mineiros lutaram para manter o que tinham. No condado de Logan, cerca de 5.000 mineiros realizaram uma marcha armada em solidariedade às greves nacionais. Keeney e Mooney dissolveram a marcha, no entanto, depois que o novo governador, John J. Cornwell, assegurou-lhes que examinaria suas queixas. Cornwell não cumpriu sua palavra.

No ano seguinte, com a bênção do presidente nacional da UMW, John L. Lewis, Keeney começou a sindicalizar as minas no condado de Mingo, rico em carvão. Vindo do líder sindical mais famoso e poderoso da nação, o apoio de Lewis contribuiu muito para legitimar a causa dos grevistas. Keeney estabeleceu sua sede em Matewan, a sede do condado e uma das poucas cidades pró-sindicato, e logo cerca de 3.000 dos 4.000 mineiros de Mingo se inscreveram. Os operadores responderam barrando os sindicalistas de suas minas e forçando os trabalhadores restantes a assinarem contratos de cachorro-amarelo nos quais se comprometiam a nunca se juntar à UMW. O palco estava montado para uma série de eventos que levariam a uma guerra total entre os trabalhadores e a administração.

A salva de abertura da guerra foi disparada em 19 de maio de 1920. Naquele dia, Tom Felts, chefe da Agência de Detetives Baldwin-Felts, enviou seus irmãos Lee e Albert para Matewan junto com 12 outros agentes para expulsar os mineiros sindicalizados e suas famílias de suas casas . Enquanto caminhavam para a estação ferroviária de Matewan após terminar seu trabalho cruel, os detetives foram recebidos pelo prefeito pró-sindicato Cabell Testerman e William Sidney Hatfield, seu popular jovem chefe de polícia. Smilin 'Sid, como Hatfield era conhecido, ganhou uma reputação generalizada como lutador e pistoleiro, e naquele dia ele usava duas pistolas de calibre pesado em seu cinto. Antecipando (ou talvez planejando) a violência, ele colocou mineiros em greve nas janelas de vários prédios com vista para a Mate Street. Enquanto isso, Testerman havia delegado mais de uma dúzia de cidadãos sóbrios para apoiá-los.

Hatfield e os irmãos Felts serviram-se mutuamente com mandados de prisão conflitantes. Testerman declarou categoricamente que o mandado do Felts era falso e, após uma breve discussão, disparos surgiram de uma série de posições. (A maioria das testemunhas oculares sentiu que Lee Felts atirou primeiro, atirando em Testerman no estômago.) Quando o tiro terminou, sete homens Baldwin-Felts estavam mortos, incluindo os dois irmãos Felts no local. Três habitantes da cidade também foram mortos, entre eles Testerman, e outros quatro ficaram feridos. A notícia do massacre de Matewan se espalhou rapidamente e os mineiros sitiados saudaram Sid Hatfield como seu novo campeão.

O número de membros da UMW aumentou para 95 por cento. Um Keeney jubiloso se ofereceu para se reunir com os 71 operadores de carvão do condado. Quando eles se recusaram, ele convocou uma greve. Em 1º de julho, milhares deixaram o trabalho. Previsivelmente, os proprietários demitiram os grevistas, despejaram suas famílias e trouxeram fura-greves e fura-greves. A situação chegaria ao auge no ano seguinte, depois que um júri do condado de Mingo considerou Hatfield e 22 co-réus inocentes de assassinato no tiroteio de Matewan.

A alegria dos mineiros com a vitória no tribunal durou pouco. Os donos da mina ainda controlavam o governo estadual. Os eleitores recentemente elegeram o impassível proeminente Ephraim Morgan como seu novo governador, e um de seus primeiros atos foi dobrar o tamanho da força policial estadual e colocá-la à disposição dos operadores de minas. No aniversário de um ano do tiroteio de Matewan, Morgan declarou a lei marcial, a ser aplicada pela polícia estadual e um comitê de vigilância recém-formado de profissionais armados - banqueiros, advogados, médicos, vendedores, donos de lojas, fazendeiros, corretores de imóveis - que não nutria simpatia pelos mineiros. Ele despachou as tropas para Mingo.

Ignorando os direitos constitucionais dos mineiros, os homens de Morgan os prenderam arbitrariamente por conspiração, agrupamento (conversando em grupos de três ou mais) ou simplesmente parecendo suspeitos. A situação piorou rapidamente, à medida que homens de ambos os lados atiravam uns nos outros, muitas vezes com resultados mortais. Em 14 de junho, cerca de 70 soldados estaduais, auxiliados pelo comitê de vigilância, invadiram o acampamento dos mineiros em greve em Lick Creek, espancando residentes, destruindo móveis, estragando suprimentos de comida e destruindo tendas. Eles atiraram e mataram um mineiro desarmado e prenderam 47 outros sem acusações formais, amontoando-os em uma única cela acorrentada.

Na manhã de 1 ° de agosto de 1921, Sid Hatfield e seu melhor amigo e deputado Ed Chambers subiram os degraus de pedra do Tribunal do Condado de McDowell para enfrentar acusações por supostamente explodir um tanque de carvão em Mohawk no ano anterior. Suas esposas estavam com eles e nenhum dos homens estava armado. No topo das escadas, três detetives Baldwin-Felts abriram fogo sem aviso à queima-roupa, matando instantaneamente Hatfield e Chambers. Um dos assassinos, ignorando os apelos angustiados da Sra. Chambers, disparou uma última rodada atrás da orelha de seu marido para garantir. Outro detetive atirou várias vezes nas paredes do tribunal para dar a impressão de que as vítimas atiraram primeiro, depois colocaram as pistolas fumegantes nas mãos dos mortos.

A resposta nacional aos assassinatos foi quase universalmente hostil aos mineiros e seu sindicato. Os mineiros em greve foram pintados como uma ameaça à estabilidade econômica, empunhando armas e engolindo luar. Esse preconceito foi refletido nos principais jornais do país. O New York Times , por exemplo, referiu-se a Sid Hatfield como um alpinista primitivo que morreu como ele viveu, com a pistola na mão. Muitos relatos de notícias fizeram comparações com a infame rivalidade Hatfield-McCoy do século anterior. (Sid, que havia sido adotado não oficialmente por um Hatfield, era apenas indiretamente relacionado ao clã.) Raramente o lado dos mineiros aparecia impresso.

No julgamento, um júri pró-proprietário ignorou o depoimento de várias testemunhas oculares e absolveu todos os participantes do assassinato. Isso enfureceu os mineiros, centenas dos quais ainda padeciam na prisão do condado de Mingo. Keeney tentou negociar com o governador Morgan para evitar mais violência, mas o governador se recusou a considerar suas sugestões. Para os mineiros, essa foi a gota d'água.

Em 20 de agosto, cerca de 700 mineiros armados acamparam perto de Charleston em preparação para uma marcha de 80 quilômetros pelos condados de Boone e Logan até Mingo, onde planejavam libertar seus irmãos mineiros à força, se necessário. No dia 24, seu número havia aumentado para quase 10.000, com mais chegando diariamente de todo o estado. Os sindicalistas arrecadaram dinheiro para provisões, armas e munições. Keeney e Mooney, embora externamente condenassem a marcha, secretamente a encorajaram. A única maneira de obter seus direitos é com um rifle de alta potência, disse Keeney em uma reunião.

Quando ele recebeu a notícia da marcha iminente, o xerife do condado de Logan, Don Chafin, jurou que nenhuma multidão armada cruzaria a fronteira do condado. Apelidado de Czar do Condado de Logan, Chafin estava há muito tempo na folha de pagamento dos proprietários de minas. (Apesar de um salário anual de $ 3.500, seu patrimônio líquido em 1921 era de $ 350.000.) Ele reuniu um exército de 3.000 homens de deputados, fura-greves e um grande comitê de vigilância da classe média como o do condado de Mingo. Chafin armou suas tropas com rifles e metralhadoras apreendidos em lojas de ferragens locais e no arsenal do condado. O simpático governador de Kentucky, Edwin P. Morrow, forneceu duas metralhadoras adicionais, 400 rifles, 40.000 cartuchos de munição e três biplanos da Primeira Guerra Mundial. As forças anti-sindicais usavam braçadeiras brancas para diferenciá-los dos mineiros de carvão em marcha que eles odiavam e temiam.

Os homens de Chafin começaram a trabalhar erguendo barreiras e cavando trincheiras, estabelecendo um perímetro de 12 milhas nas lacunas ao longo de Spruce Fork Ridge, na fronteira entre os condados de Logan e Boone. A maioria dos mineiros viria do nordeste, mas outros marchariam do condado de Raleigh, no sudeste, e Chafin se preparou para impedi-los de ambas as direções. Ele concentrou o maior grupo de defensores na lacuna que corria entre os dois picos de 1.800 pés que definiam a Montanha Blair. Os fuzileiros de Chafin ocuparam o terreno elevado, e posições de metralhadoras cobriram a estrada pela qual os mineiros teriam que passar.

Alarmado, o governador Morgan apelou repetidamente ao presidente Harding e ao secretário da Guerra, John W. Weeks, pedindo mil soldados e uma frota de aviões de guerra para impedir o que o New York Times Desdenhosamente descrito como uma multidão de descontentes. Em 26 de agosto, Harding despachou o brigadeiro-general Harry H. Bandholtz, um oficial de carreira altamente condecorado e competente do exército, para a Virgínia Ocidental com ordens de mandar os mineiros para casa. Bandholtz se encontrou com Keeney e Mooney e ordenou que cancelassem a marcha. Ele deu-lhes dois dias para obedecer. Do contrário, advertiu ele, o exército os exterminaria ou os prenderia por traição.

Naquele mesmo dia, o general de brigada William Billy Mitchell, o pioneiro da aviação e herói de guerra reverenciado nacionalmente, pousou um esquadrão de três bombardeiros perto de Charleston. Mitchell irritou muitas penas no estabelecimento militar e no Capitólio com suas demandas constantes para atualizar o Serviço Aéreo da nação, como a incipiente Força Aérea dos EUA era então chamada. Ele encenou inúmeras exposições nas quais seus pilotos bombardeavam antigos navios de guerra, submarinos e destróieres para demonstrar a eficácia do poder aéreo americano. Agora, como comandante da Primeira Brigada Aérea Provisória, ele estava ansioso para demonstrar a eficácia dos aviões contra os perturbadores da paz - neste caso, os mineiros de carvão da região em greve. Tudo isso poderia ser deixado para o serviço aéreo, disse ele a repórteres no Campo de Kanawha, nos arredores de Charleston. Se eu receber ordens, posso mover as forças necessárias em três horas. Questionado sobre como ele iria combater os mineiros no solo, Mitchell respondeu: Nós jogaríamos gás lacrimogêneo por todo o lugar. Se eles se recusassem a se dispersar, então abriríamos, com preparação de artilharia e tudo.

Mitchell estava falando sobre bombardear cidadãos americanos.

Keeney e Mooney, moderados pela força que se reunia contra eles, aconselharam os manifestantes a voltar para suas casas. Com mandados de prisão, os dois líderes fugiram do estado. Isso deixou Bill Blizzard, um organizador sindical que assumiu o controle da marcha, encarregado de dissolver os mineiros, embora Mooney considerasse a Blizzard toda fogo e dinamite, cabeça quente e irresponsável. Ainda assim, enquanto milhares de mineiros se voltavam para casa, parecia que o derramamento de sangue poderia ser evitado. Mas Chafin escolheu deliberadamente aquele momento para enviar 300 soldados e deputados ao vilarejo de Clothier, 10 milhas a nordeste de Logan, para prender 40 participantes em uma altercação anterior, e no processo eles mataram dois deles. Foi como derramar gasolina nas cinzas quentes de uma fogueira, lembrou um dos mineiros mais tarde. Para os manifestantes recém-enfurecidos, agora não havia como voltar atrás.

Liderados pela Blizzard, os mineiros furiosos partiram por qualquer meio disponível - trem, carro ou a pé - ao longo da rota que os levaria através de Blair Mountain Gap em direção a Mingo. Um quarto dos manifestantes eram veteranos da Primeira Guerra Mundial, e alguns usavam seus velhos uniformes. A maioria, porém, usava macacão babador. Amarraram ao pescoço as bandanas vermelhas que logo se tornariam o símbolo da marcha e ganhariam o apelido de Rednecks. Enquanto marchavam pelas várias cidades ao longo da rota, os mineiros cortaram as linhas de comunicação e invadiram os depósitos da empresa de carvão, adquirindo alimentos, armas e munições, incluindo uma metralhadora Gatling. Muitos cantaram enquanto marchavam: Indo marchar para Blair Mountain, / Indo para chicotear a empresa, / E eu não quero que você chore por mim. Outros compuseram uma canção nova e horripilante ao som do Hino da Batalha da República, com a primeira linha: 'Vamos pendurar Don Chafin em uma macieira azeda ...

A batalha da montanha Blair começou para valer após o confronto sangrento entre o reverendo Wilburn e o deputado Gore na manhã de 31 de agosto. Os mineiros desafiavam continuamente as forças de Chafin pelo controle do terreno elevado. Empoleirado em um ninho de metralhadora, um jornalista não combatente escreveu, O inimigo parecia não ter nenhum senso de medo e avançou sobre o topo da colina em face do fogo de metralhadora e rifle. Ataques frontais foram equivalentes ao suicídio, então os mineiros tentaram movimentos de flanco nas encostas da montanha. O avanço era lento e o fogo defensivo murchava, mas os mineiros persistiram, aproveitando ao máximo a exuberante vegetação do verão para se agachar e atirar.

Os mineiros não tinham um verdadeiro general de campo ou grupo unificado de comandantes subordinados. Blizzard estava visível e envolvido durante a batalha, mas ele não era um soldado. Ele não era o líder mais do que o resto de nós era, pelo que vejo, um dos mineiros explicou mais tarde. Éramos todos apenas líderes, por assim dizer. Alguns homens, com certeza, foram proeminentes nos ataques, entre eles Ed Reynolds, Walter Allen, Dee Munsie, John Wilburn, Savoy Holt, Romeo Craigo, Bad Lewis White e dois afro-americanos, Red Thompson e Charlie Popcorn Gordon. Mas ninguém assumiu a responsabilidade geral pela batalha tanto quanto Chafin assumiu pelo outro lado.

A falta de liderança não significava falta de esforço, e os dois lados se atacaram com todas as forças. Um mineiro descreveu a luta em curso da seguinte maneira: Bem, uma multidão sobe por um lado da colina e a outra multidão sobe do outro lado da colina, e os dois atiram no topo da colina. O Dr. LF Milliken, um veterano da Guerra Hispano-Americana que tratou do mineiro moribundo Eli Kemp em seu escritório em Blair na primeira manhã da batalha, disse que ouviu tantos disparos na Montanha de Blair quanto durante a Batalha de Manila. Os homens de ambos os lados pareciam temer mais o fogo amigo. Você corria mais perigo com outro novato do que qualquer mineiro chegando até você do outro lado, disse um dos homens de Chafin.

Os mineiros avançaram em duas alas, com o objetivo de escalar os picos gêmeos da Montanha Blair do norte eSul. A ala norte, ancorada em Jeffrey, 13 quilômetros a nordeste da montanha Blair, fseguiu Hewitt Creek até Baldwin Fork, avançando para o sul até Crooked Creek Gap. Os defensores, comandados por Ivan Hollingsworth, umex-capitão das Forças Expedicionárias Americanas na Primeira Guerra Mundial, foram apoiados por duas metralhadoras, enquanto os atacantes empunhavam a metralhadora Gatling que haviam apreendido. Quando uma das metralhadoras dos defensores emperrou após o superaquecimento, os mineiros romperam as linhas em Craddock Fork e se dirigiram diretamente para o quartel-general inimigo em Logan. Hollingsworth, colocando em bom uso sua experiência de guerra, recuou seus homens oitocentos metros e ergueu novos parapeitos, sustentados pela metralhadora restante. Um repórter observou um grupo de 50 mineiros atacando em frente antes de serem rechaçados por tiros de metralhadora, carregando cinco de seus feridos.

A linha defensiva se manteve, mas quase o pânico tomou conta da sede de Chafin em Logan. Walter R. Thurmond, o presidente da Logan Coal Operators Association, o republicano Wells Goodykoontz, sem fôlego, que representou a região na Câmara dos Representantes dos EUA: A menos que tropas enviadas até a meia-noite desta noite, a cidade de Logan será atacada por um exército de quatro a oito mil tintos e grande perda de vidas e bens sofridos. Goodykoontz repassou a advertência ao presidente Harding, acrescentando: Sua proclamação está sendo desdenhosamente ignorada. Harding, que estava desfrutando de um cruzeiro de três dias no fim de semana do Dia do Trabalho com sua esposa a bordo do iate presidencial Mayflower , deixou as questões para o general Bandholtz e o governador Morgan. Nesse ínterim, Chafin enviou seus três biplanos emprestados para lançar bombas caseiras e gás lacrimogêneo em posições de mineiros perto das cidades de Blair e Bald Knob. As bombas caíram longe de seus alvos, criando algumas crateras fumegantes, mas sem ferimentos. Outra bomba, felizmente uma falha, caiu perto de duas mulheres lavando roupas em Jeffery.

Bandholtz, que havia usado os próprios aviões de Mitchell para patrulhar as duas forças opostas, mas negou ao aviador permissão para bombardear os mineiros, não via fim à vista. Em 2 de setembro, ele ordenou a 2.100 reforços do Exército dos EUA dos 19º, 26º e 40º Regimentos de Infantaria. Antes que as tropas do governo pudessem chegar ao front, os mineiros lançaram um último ataque à montanha Blair, tentando flanquear os defensores. Foi inútil. Não podíamos disparar um tiro, mas eles iriam varrer nossa linha de cima a baixo, um dos mineiros disse aos repórteres. Os defensores, disse ele, os superou em 100 para 1.

No dia seguinte, os soldados começaram a chegar de trem na frente. A 19ª Infantaria alcançou Madison, o quartel general dos mineiros, enquanto a 40ª se posicionou atrás das forças defensivas em Logan. Os mineiros lutaram com guardas de minas, polícia estadual e milícia privada, mas eles não iriam lutar contra o Exército dos EUA. Blizzard ordenou que seus homens se retirassem. A batalha da montanha Blair acabou. O repórter da Associated Press, Boyden Sparkes, acompanhando os soldados, observou dezenas de mineiros se afastando da frente, um enxame de homens de rosto barbudo saindo das colinas e voltando para suas casas tão rápido quanto os flivvers podiam levá-los. Sparkes foi uma das últimas vítimas da batalha quando foi baleado na perna e franzido no couro cabeludo pelo fogo de policiais estaduais no topo da montanha. Acreditamos em atirar primeiro e desafiar depois, disse um policial impenitente ao jornalista, que não ficou gravemente ferido no incidente.

Embora cerca de 1 milhão de tiros tenham sido disparados na Batalha de Blair Mountain, as baixas foram notavelmente baixas. Um número exato nunca foi determinado; nenhum dos lados apresentou uma contagem. As estimativas do número de mortos variaram de 20 a mais de 100, embora a tradição local afirme que os mineiros levaram dezenas de suas próprias vítimas. Todas as estimativas devem permanecer elásticas, disse a Blizzard. Foi esse tipo de batalha. Testemunhas oculares que não fossem participantes não eram bem-vindas. Um trabalho arqueológico recente revelou que os mineiros, longe de ser uma turba desorganizada, em um ponto estabeleceram um centro de comando, retaguarda e perímetro de livros didáticos.

Após a rendição, os mineiros, especialmente aqueles que se ofereceram para lutar na Primeira Guerra Mundial, esperavam ser tratados com justiça. O exército, no entanto, serviu a um presidente que permaneceu firmemente ao lado dos proprietários das minas. Os mineiros receberam ordens de entregar suas armas; As forças de Chafin simplesmente foram embora. O exército logo partiu também, deixando a justiça nas mãos de um governo estadual hostil. Vingativo ao extremo, Morgan ordenou prisões em massa, com tribunais estaduais trazendo mais de 1.000 acusações por traição e assassinato contra 500 mineiros. Em contraste, nenhuma acusação foi feita contra Chafin ou qualquer um de seus 3.000 homens. Mas as acusações contra os mineiros foram difíceis de provar, e a maioria deles, incluindo Keeney, Mooney e Blizzard, acabou saindo do tribunal como homens livres. Alguns juízes e jurados da Virgínia Ocidental, pelo menos, foram justos. O reverendo John Wilburn e seu filho, no entanto, foram condenados por assassinato na morte de Gore e sentenciados a 11 anos na penitenciária estadual. Eles receberam liberdade condicional depois de cumprir três anos.

Em muitos aspectos, a Batalha da Montanha Blair foi um desastre para os mineiros. Eles não conseguiram libertar seus camaradas, acabar com a lei marcial ou trazer o sindicato para o condado de Mingo. Chafin, por outro lado, manteve sua promessa - Eles não passarão - e foi elogiado como um herói pelos carvoeiros e pela população local. A lei permaneceu firmemente nas mãos do governador, da polícia e dos tribunais, e ninguém jamais enfrentaria julgamento pelos assassinatos a sangue frio de Sid Hatfield e Ed Chambers ou pelas muitas outras atrocidades infligidas aos mineiros e suas famílias .

No entanto, a Batalha de Blair Mountain representou um passo importante na longa cruzada dos mineiros para recuperar as liberdades civis concedidas a todos os cidadãos americanos pela Constituição. Como Charles Keeney, bisneto de Frank Keeney, observou, a luta foi uma tentativa de alcançar justiça econômica para a classe trabalhadora. Em meados da década de 1930, com Franklin D. Roosevelt na Casa Branca, o Congresso aprovou uma legislação garantindo os direitos básicos pelos quais os mineiros lutaram e morreram em Blair Mountain. Isso incluía o direito de sindicalização e a proibição da inclusão na lista negra e da contratação de policiais particulares. As empresas de carvão tinham vencido a batalha, mas perderam a guerra.

Nos últimos anos, uma nova lápide foi erguida sobre o túmulo de Sid Hatfield, do outro lado do rio de Matewan. Nele estão gravadas as palavras Defensor dos direitos dos trabalhadores, abatido por detetives da Felts na escadaria do Tribunal do Condado de McDowell em Welch, W. Va., Durante as grandes guerras com minas. Seu assassinato desencadeou a rebelião dos mineiros na Batalha de Blair Mountain. Nós nunca esqueceremos. Foi, sem dúvida, o tipo de epitáfio que Hatfield teria desejado.

Ron Soodalter é o autor de Capitão Enforcado Gordon: a vida e o julgamento de um comerciante de escravos americano (Atria Books, 2006).

Este artigo aparece na edição Winter 2020 (Vol. 32, No. 2) de MHQ — The Quarterly Journal of Military History com o título: Confronto em Blair Mountain

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