Remagen: ponte para a vitória



Os soldados americanos aproveitaram uma ponte sobre o rio Reno para abrir a porta do Reich, abrindo caminho para a queda final da Alemanha nazista.

Karl Heinz Timmermann nasceu em Frankfurt am Main, Alemanha, em 19 de junho de 1922. Pouco menos de 23 anos depois, ele era um oficial de infantaria lutando nos ferozes estágios finais do colapso militar do Reich alemão do ditador nazista Adolf Hitler. Mas Karl Heinz não estava usando exército alemão Feldgrau . Como comandante da Companhia A, 27º Batalhão de Infantaria Blindada, 9ª Divisão Blindada, o 2d Tenente Timmermann do Exército dos EUA foi o líder do ataque à Ponte Ludendorff em Remagen e foi o primeiro oficial americano a abrir caminho através do Rio Reno e no coração da terra de seu nascimento. Para agravar a ironia, o pai de Timmermann, John H. Timmermann, havia sido um desertor do Exército de Ocupação dos EUA pós-Primeira Guerra Mundial na Alemanha, que se casou com uma garota alemã e depois conseguiu voltar aos Estados Unidos com sua jovem família em Janeiro de 1924. Depois de mais quatro anos como fugitivo da justiça militar, o mais velho Timmermann finalmente recebeu uma dispensa menos do que honrosa em 1928. Seu filho, o tenente Karl Heinz Timmermann, tinha uma grande conta a acertar com o Exército dos Estados Unidos.

ÚLTIMA BARREIRA PARA A ALEMANHA



Enquanto os exércitos aliados no início de 1945 avançavam em direção ao último grande obstáculo natural que bloqueava seu caminho para a Alemanha - o rio Reno - os comandantes e planejadores operacionais não contavam com a captura de uma ponte intacta. Em 1º de março, o 12º Grupo de Exército do General Omar Bradley lançou a Operação Lenhador, o avanço para o Reno, com o Terceiro Exército do Tenente General George Patton à direita e o Primeiro Exército do Tenente General Courtney Hodges à esquerda. Depois que as forças dos EUA foram fechadas ao longo da margem oeste do rio, eles garantiriam o flanco direito do 21º Grupo de Exércitos do Marechal de Campo Britânico Bernard Montgomery durante a Operação Plunder, a travessia do Reno principal dos Aliados em vigor programada para o final daquele mês perto de Wesel, 90 milhas ao norte. Depois de atravessar o rio, as forças de Montgomery explorariam o terreno favorável da planície do norte da Alemanha para avançar para o Ruhr, a principal região industrial e carbonífera da Alemanha.

Nem Bradley nem Patton, é claro, ficaram felizes com a missão de apoio designada. Eles continuamente pressionaram o Comandante Supremo Aliado, General Dwight D. Eisenhower, para permitir que eles empurrassem as tropas americanas através do Rio Reno na primeira oportunidade de manter a iniciativa e manter a Wehrmacht desequilibrada. Se os americanos conseguissem tomar uma ponte sobre o Reno ainda de pé, isso fortaleceria muito seu argumento. Em várias ocasiões, os Aliados erraram por pouco as pontes apreendidas, mas os alemães sempre conseguiram explodi-las no último minuto. Não esperando tomar uma ponte intacta, os depósitos de apoio avançado dos Aliados tinham estocado barcos de assalto, embarcações de desembarque, motores de popa e pontões de ponte suficientes para os engenheiros construírem 60 pontes táticas. Não havia, entretanto, nada como uma ponte permanente para fazer a travessia inicial o mais rápido possível.

A PONTE EM REMAGEN



Quando a Operação Lenhador começou, uma das últimas pontes intactas remanescentes estava em Remagen, cerca de 12 milhas rio acima de Bonn. No entanto, foi um dos locais de cruzamento menos ideais. Altos penhascos em ambas as margens do rio tornavam as abordagens muito difíceis, e a má rede de estradas em ambos os lados garantia um tráfego lento e congestionamentos. Não era um eixo de avanço de alta velocidade.

Construída entre 1916 e 1919, a Ponte Ludendorff em Remagen repousava sobre dois pilares do rio que sustentavam um arco de treliça. O vão do arco entre os pilares tinha 512 pés de comprimento, e os braços da âncora que conduziam a cada margem tinham 277 pés de comprimento, fazendo a ponte inteira ter 1.066 pés de comprimento. O leito da estrada correu 48 pés acima do nível normal da água do rio. Torres gêmeas de pedra protegiam a ponte em ambas as extremidades. Logo além das torres na margem oriental, o leito da estrada desapareceu em um túnel chamado Dwarf’s Hole, que foi perfurado em uma colina de pedra de 180 metros chamada Erpeler Ley. A ponte carregava duas linhas ferroviárias, mas durante a Segunda Guerra Mundial uma dessas linhas foi coberta com tábuas para apoiar o tráfego de caminhões. Em março de 1945, a ponte transportou principalmente as forças alemãs recuando para o leste através do rio.

Enquanto a Wehrmacht cambaleava de volta para o Reich em desordem, a defesa da ponte estava desorganizada na melhor das hipóteses. O comandante do Grupo de Exércitos B, Marechal de Campo Walter Model, ordenou o envio de reforços para a área, mas na manhã de 7 de março havia menos de 1.000 milicianos Volkstrum no setor Remagen. Hauptmann Wilhelm Bratge, o comandante em Remagen, tinha apenas 36 soldados sob seu comando direto na ponte e não tinha autoridade sobre a maioria das tropas Volkstrum na área ou sobre a bateria antiaérea no topo do Erpeler Ley.



Em 1938, a ponte Ludendorff foi equipada com 60 caixas forradas de zinco para cargas explosivas. Eles foram conectados por cabos elétricos blindados com conduíte, todos voltando para o interruptor de disparo principal no Buraco do Anão. No entanto, como uma ponte perto de Colônia havia sido explodida prematuramente várias semanas antes, Hitler ordenou que as cargas explosivas fossem colocadas somente quando as forças aliadas estivessem confirmadas a menos de cinco milhas de uma determinada ponte.

Para aumentar a confusão do comando e controle alemão, uma ordem emitida no final de 6 de março transferiu a responsabilidade do comando em Remagen para o major Hans Scheller, o ajudante do setor entre Remagen e Schleiden. Bratge não soube da transferência de autoridade até que Scheller chegou a Remagen às 11h15 do dia 7 de março. Bratge queria explodir a ponte o mais rápido possível, enquanto Scheller queria mantê-la intacta até o último minuto para enviar mais tropas alemãs a chance de escapar para a margem leste.

Enquanto isso, Hauptmann Karl Friesenhahn, o oficial engenheiro responsável pela demolição da ponte, requisitou 1.300 libras de explosivos para definir as cargas. Por volta das 11h, no entanto, ele havia recebido apenas metade do que precisava, e mesmo isso era um explosivo de nível industrial mais fraco, em vez de um grau militar muito mais poderoso. Com relatórios do Grupo de Exércitos B indicando elementos avançados americanos se aproximando dos penhascos ocidentais acima de Remagen, Friesenhahn severamente começou a colocar os explosivos que tinha em mãos.

PEGUE ESSA PONTE!

Na noite de 6 de março, o comandante do III Corps dos EUA, General John Millikin, e o comandante da 9ª Divisão Blindada, Major General John W. Leonard, estavam discutindo a Ponte Ludendorff. Com cada general olhando para seu mapa enquanto falavam ao telefone, Millikin disse a Leonard: Você vê aquela pequena faixa preta de ponte em Remagen? Se você conseguir isso, seu nome ficará na glória. No entanto, nenhum dos generais sabia se a ponte ainda estava de pé ou quão fortemente defendida ela estaria se ainda estivesse lá.

Às 8h20 do dia 7 de março, uma força-tarefa de infantaria de tanques do 9º Comando de Combate Blindado (CCB), liderado pelo Tenente Coronel Leonard Engeman, começou a avançar em direção ao Reno da cidade de Meckenheim, a cerca de 16 quilômetros de distância. A Força-Tarefa Engeman consistia no 14º Batalhão de Tanques e no 27º Batalhão de Infantaria Blindada, com a Companhia A de Timmermann na liderança. Timmermann havia assumido a companhia apenas no dia anterior, depois que o comandante da companhia anterior foi ferido.

Uma companhia chegou à periferia oeste de Remagen por volta do meio-dia. Pouco antes da 13h, o pelotão líder sob o comando do 2º Tenente Emmet J. Burrows chegou à beira do desfiladeiro do Reno. De lá, os homens podiam ver a ponte ainda de pé, enquanto grupos caóticos e desorganizados de alemães corriam por ela. Burrows chamou o atacante Timmermann, que imediatamente se reportou a Engeman. O primeiro impulso do comandante da força-tarefa foi chamar fogo de artilharia contra a ponte para bloquear os alemães em retirada. Mas quando a artilharia de apoio se recusou a disparar a missão por causa da proximidade de tropas amigas, Engeman ordenou que Timmermann se movesse em direção à rampa oeste da ponte. Uma companhia avançou, apoiada pelos tanques M-4 Sherman e T-26 Pershing, este último recém-chegado ao Teatro Europeu.

Quando o comandante do CCB, Brigadeiro General William M. Hoge, soube que a ponte ainda estava intacta, ele teve que tomar uma decisão. Se ele ordenou que as tropas americanas cruzassem a ponte, ele poderia perder para um batalhão de soldados se os alemães explodissem depois que os homens estivessem do outro lado. Se os alemães estragassem enquanto os americanos faziam a travessia, ele poderia perder um pelotão ou mais. Mas e se suas tropas pudessem tomar a ponte e segurá-la? Hoge disse a Engeman, quero que você pegue essa ponte o mais rápido possível.

Chutando a porta interna

Timmermann e seus tanques de apoio se aproximaram da ponte enquanto lutavam para abrir caminho pela cidade e disparavam 20 mm da torre mais próxima. Hauptmann Friesenhahn estava na margem oeste na época. Quando ele viu os primeiros tanques americanos por volta das 16h00, ele detonou uma carga de crateras que abriu uma enorme vala na rampa oeste, bloqueando os tanques. Mas quando ele correu de volta pela ponte para a margem leste, um tiro de um tanque americano quase o deixou inconsciente. Quinze minutos depois, Friesenhahn recuperou seus sentidos e conseguiu fazer o seu caminho de volta para o buraco do anão.

Tanques e morteiros aliados dispararam cartuchos de fósforo branco nas posições alemãs na margem oposta para obscurecer a observação do inimigo enquanto a infantaria americana avançava. O major Scheller finalmente deu a ordem de explodir a ponte. Friesenhahn apertou o botão de disparo elétrico, mas nada aconteceu. Ele tentou mais duas vezes e obteve os mesmos resultados. O fogo da metralhadora americana varrendo a ponte era agora muito intenso para uma equipe de reparos sair para encontrar e consertar a quebra no circuito de tiro. Friesenhahn voltou para o fim da ponte para dar cobertura a um suboficial alemão que se ofereceu para acender o sistema de cordão de escorva de reserva manualmente. Quando as cargas finalmente explodiram, a ponte estremeceu e pareceu se levantar levemente no ar, mas então se acomodou de volta em suas fundações. A ponte Ludendorff ainda estava de pé.

Quando a fumaça começou a se dissipar, o tenente Timmermann pôde ver através de seu binóculo que, embora a explosão tivesse destruído algumas das tábuas sobre os trilhos da ferrovia, a ponte ainda era cruzável. Com o sargento Joseph S. Petrencsik e o sargento Alexander A. Drabik na liderança, Timmermann ultrapassou seus homens sob fogo pesado, esquivando-se de viga em viga. Tanques e metralhadoras americanos na margem oeste lançaram fogo supressor contra os alemães no lado leste.

Movendo-se diretamente atrás dos soldados de infantaria, o 1º Tenente Hugh B. Mott e os sargentos Eugene Dorland e John A. Reynolds da Companhia B, 9º Batalhão de Engenheiros Blindados, correram expostos ao pesado fogo alemão, cortando fios e chutando caixas de cargas de demolição não detonadas no Rio. O sargento Drabik foi o primeiro soldado americano a atravessar o Reno. Aos 32 anos, ele era o terceiro homem mais velho da Companhia A. Assim que chegou à outra margem, um alemão apareceu e apontou seu rifle para o peito de Drabik à queima-roupa. Drabik mais tarde lembrou: Ele me pegou com frio, mas não atirou. O alemão baixou o rifle e se rendeu.

Drabik foi seguido de perto por Timmermann e Petrencsik. Em uma hora, os americanos tinham 120 soldados atravessando o rio. Timmermann enviou um de seus pelotões ao Erpeler Ley para tirar a bateria antiaérea na crista. Ele enviou outra força ao redor da colina para atacar o túnel Dwarf's Hole do outro lado. Enquanto isso, o major Scheller tentou relatar a perda da ponte para seu quartel general, mas não conseguiu. Ele finalmente pegou uma bicicleta e correu para relatar pessoalmente. Quando Timmermann finalmente tinha tropas nas duas extremidades do túnel, os alemães lá dentro, incluindo Bratge e Friesenhahn, se renderam.

A 9ª Divisão Blindada havia chutado a porta interna da Alemanha. Mas a divisão é ajuda pegou os dois lados de surpresa.

AMPLIANDO A PONTA DOS PÉS

Focado em apoiar a travessia deliberada de Montgomery programada para começar em 23 de março, Eisenhower a princípio apenas autorizou cinco divisões dos EUA a cruzar a ponte, com o objetivo de alcançar a Autobahn Frankfurt-Düsseldorf sete milhas a leste. Recebendo a confirmação para explorar às 18h45. em 7 de março, Millikin começou a empurrar todos os seus recursos do III Corpo de exército em direção à linha do rio.

Os engenheiros trouxeram escavadeiras para preencher a cratera na rampa oeste da ponte. Por volta das 22h, três companhias de fuzis estavam na outra margem; em mais duas horas, três batalhões de artilharia pesada foram posicionados na costa próxima para fornecer suporte de fogo. Outros engenheiros em Remagen arrancaram madeira das casas da cidade para consertar os buracos na estrada.

Enquanto os soldados de infantaria na margem oposta estavam consolidando suas posições, o 1º Tenente John Grimball e Charles W. Miller da Companhia A, 14º Batalhão de Tanques, liderou os primeiros nove tanques Sherman através da ponte. Negociando a traiçoeira extensão no escuro, os motoristas de tanques tiveram que seguir uma linha fina de fita isolante branca quase invisível de suas escotilhas. Alguns centímetros fora do curso e os tanques mergulhariam nas águas escuras e profundas do Reno. Os Sherman conseguiram, mas o caminho certo do décimo veículo blindado da coluna, um caça-tanques, derrapou na estrada e acabou cambaleando na beira de um dos buracos no convés da ponte. Ficou pendurado lá pelo resto da noite, bloqueando todo o tráfego de veículos até que foi finalmente retirado do caminho pouco antes do amanhecer.

Enquanto os engenheiros trabalhavam febrilmente para reforçar a ponte enfraquecida e consertar os buracos no convés, outros engenheiros começaram a colocar pontes flutuantes no rio um pouco mais a jusante - uma tarefa tática facilitada pelo fato de que as forças amigas tinham um apoio na margem oposta . Rio acima, os engenheiros também colocaram barreiras de proteção e uma rede de malha de arame para proteger a ponte e impedir que nadadores de combate alemães alcancem as estacas. Holofotes varreram a água à noite, GIs atiraram em tudo que se movia na superfície da água e patrulhas de barco rio acima lançaram cargas de concussão no rio em intervalos de cinco minutos. Em algum momento durante os primeiros dias da operação de travessia, os engenheiros colocaram uma placa na extremidade oeste da ponte proclamando: Cruze o Reno com os pés secos, cortesia da 9ª Divisão de Armd.

REAÇÃO ALEMÃ

Os alemães reagiram espasmodicamente. Na noite de 7 de março, eles só foram capazes de montar um contra-ataque fraco de cerca de 100 engenheiros e artilheiros antiaéreos. Na manhã de 8 de março, a Model ordenou que a 11ª Divisão Panzer contra-atacasse de suas áreas de montagem perto de Düsseldorf. Mas com apenas 4.000 soldados, 25 tanques, 18 peças de artilharia e quase nenhum gás sobrando, os elementos principais da divisão levaram dois dias para chegar ao setor de Remagen.

Enquanto isso, todos os canhões de artilharia alemã dentro do alcance se abriram na ponte, disparando um tiro contínuo de um tiro a cada dois minutos. Três projéteis atingiram a ponte em 9 de março, enfraquecendo ainda mais o vão e abrindo mais buracos no convés. Em 10 de março, o fogo de artilharia diminuiu para quatro ou cinco tiros por hora.

Hermann Göring também jogou o que restou da Luftwaffe na ponte. Entre 8 e 16 de março, os pilotos alemães voaram mais de 400 surtidas, usando os obsoletos bombardeiros de mergulho Stuka e os mais novos bombardeiros a jato Arado Ar 234. Mas como os Aliados garantiram o local de travessia com 25 balões barragem e cerca de 700 canhões antiaéreos, os ataques aéreos se tornaram suicidas. Unidades antiaéreas americanas reivindicaram 109 aeronaves alemãs abatidas. Finalmente, entre 12 e 17 de março, os alemães dispararam 11 mísseis V-2 na ponte de locais de lançamento a 120 milhas de distância na Holanda - o único uso tático de armas V durante a guerra. O ataque mais próximo atingiu uma casa a 270 metros da ponte, matando três soldados e ferindo outros 15.

Em uma típica raiva de fúria, Hitler disparou (pela última vez) o marechal de campo Gerd von Rundstedt como comandante das forças da frente ocidental do exército alemão (OB-West) em 10 de março e o substituiu pelo marechal de campo Albert Kesselring. Hitler também ordenou que o Generalleutnant Rudolf Hübner convocasse uma corte marcial com três homens para a pele de tambor para punir os responsáveis ​​diretos pelo desastre. Quatro policiais foram julgados, condenados e executados no mesmo dia. O major Scheller, os oficiais engenheiros Major Herbert Strobel e o Major August Kraft e a artilharia antiaérea Leutnant Karl Heinz Peters foram baleados na nuca e enterrados em covas rasas. As cartas que eles podiam escrever para suas famílias antes de serem baleados foram queimadas. Suas famílias também perderam suas pensões militares, mas o governo alemão as restaurou após a guerra. Hauptmann Bratge e Hauptmann Friesenhahn foram julgados à revelia. Bratge foi condenado e condenado, enquanto Friesenhahn foi absolvido. Ambos, entretanto, estavam a salvo em um cercado de prisioneiros de guerra aliado.

PONTEIRA

Enquanto isso, 8.000 soldados conseguiram cruzar o rio na noite de 8 de março, estabelecendo uma cabeça de ponte com três quilômetros de largura e dois quilômetros de profundidade. (Veja o mapa Remagen Bridgehead, p. 39.) Na manhã de 9 de março, os americanos tinham a primeira balsa em operação e às 17h. em 11 de março, a primeira ponte flutuante estava transportando tráfego. Em 12 de março, as divisões de infantaria dos EUA 9, 78 e 99 haviam seguido as unidades do CCB do 9º Blindado através do rio, expandindo a cabeça de ponte a uma profundidade de quatro milhas e uma largura de 14 milhas.

Com duas pontes táticas flutuantes na água, os engenheiros fecharam a ponte Ludendorff para reparos em 13 de março. Pouco antes das 15 horas. em 17 de março, quando cerca de 200 soldadores, carpinteiros e outros engenheiros se aglomeraram sobre a ponte, eles ouviram um grande estalo, seguido imediatamente por outro. Então, o convés da ponte começou a vibrar e balançar. Conforme os engenheiros começaram a correr para salvar suas vidas, a ponte Ludendorff lentamente torceu, dobrou e finalmente caiu no Reno. Vinte e três soldados foram mortos e outros 93 ficaram feridos nos destroços. A causa precisa do colapso nunca foi determinada, mas provavelmente foi uma consequência da punição que a ponte recebeu nos 10 dias desde sua captura.

A perda da ponte Ludendorff nesta fase teve pouco efeito prático nas operações aliadas. Quando a ponte da ferrovia caiu, o tráfego de travessia já havia sido direcionado para as balsas e as pontes táticas. Na noite de 17 de março, sete nadadores de combate alemães entraram no Reno sob ordens de destruir as pontes táticas com explosivos plásticos. Frustrado pelas redes no rio, cegado pelos holofotes da costa e vencido por pura exaustão, todos os sete foram capturados.

Uma semana depois de tomar a ponte da ferrovia, os americanos tinham oito pontes táticas sobre o Reno. Elementos do Major General J. Lawton Collins’U.S.VII Corps começaram a cruzar em 15 de março e rapidamente assumiram o controle da metade norte da cabeça de ponte. A 78ª Divisão de Infantaria cortou a Autobahn de Frankfurt em 16 de março e, três dias depois, Eisenhower autorizou o 1º Exército a operar nove divisões na margem leste da cabeça de ponte. Embora Model estivesse convencido de que os americanos pretendiam explorar o norte do Ruhr, Hodges na verdade tinha ordens para se preparar para fugir para o sudeste em 23 de março ou por volta de 23 de março para se unir ao 3D Exército de Patton, que começou a cruzar o Reno naquele dia. O contra-ataque alemão finalmente veio em 24 de março, foi mal coordenado e fraco. Apesar de alguns combates locais intensos, o contra-ataque foi facilmente derrotado pelo VII Corpo de exército.

Entre 7 e 24 de março, as forças americanas sofreram 7.400 baixas na luta pela cabeça de ponte de Remagen, incluindo 863 homens mortos. Não há uma contagem precisa das baixas alemãs, mas o inimigo perdeu 11.700 apenas como prisioneiros. Ironicamente, o comandante do corpo dos EUA que tomou a ponte Ludendorff perdeu seu comando no processo. Insatisfeito durante a batalha com a gestão de Millikin das operações cabeça de ponte, o comandante do 1º Exército Hodges substituiu o comandante do III Corpo de exército no mesmo dia em que a ponte desabou no rio. O major-general James A. Van Fleet assumiu o comando do corpo mais tarde naquele dia.

Oito soldados receberam a Cruz de Serviço Distinto por seus papéis na força do Reno: Tenente Timmermann e Sargentos Drabik e Petrencsik do 27º Batalhão de Infantaria Blindada; Tenente Mott e os sargentos Dorland e Reynolds do 9º Batalhão de Engenheiros Blindados; e os tenentes Grimball e Miller do 14º Batalhão de Tanques.

PONTUAÇÃO DEFINIDA

Alexander Drabik, como o primeiro soldado americano a atravessar o Reno, é o homem cujo nome é mais lembrado hoje em relação à Ponte Ludendorff. Drabik morreu em 1993 em um acidente de trânsito enquanto se dirigia para uma reunião de sua antiga equipe.

Timmermann foi dispensado do Exército em dezembro de 1945. Dois anos depois, ele se alistou novamente como sargento técnico e, em um ano, recuperou a comissão de oficial. Designado para a 7ª Divisão de Infantaria na Guerra da Coréia, Timmermann pousou na invasão Inchon em setembro de 1950 e participou da luta para tomar o campo de aviação de Suwon. Mais tarde, porém, quando ele foi atendido por um doente para obter tratamento para uma dor persistente que vinha sentindo, foi-lhe diagnosticado um tumor maligno. Timmermann morreu no Hospital do Exército Fitzsimmons em Denver em 21 de outubro de 1951. Ele está enterrado no Cemitério Nacional de Fort Logan, Colorado - o mesmo posto onde a carreira militar manchada de seu pai havia começado em 1919. Embora o 1º Tenente Karl Heinz Timmermann vivesse apenas 29 anos, ele mais do que acertou as contas de sua família com o Exército dos EUA.

David T. Zabecki, PhD, é major-general aposentado do Exército dos Estados Unidos, historiador sênior do Weider History Group e editor emérito da revista Vietnam. Seus livros incluem Sobre a Arte Alemã da Guerra: Truppenführung - Manual do Exército Alemão para o Comando da Unidade na Segunda Guerra Mundial com o co-editor Bruce Condell (Stackpole, 2008), e o Chefe do Estado-Maior em dois volumes: Os Principais Oficiais por Trás dos Grandes Comandantes da História (Naval Institute Press, 2008).

Publicado originalmente na edição de março de 2013 de Poltrona Geral.