EXCLUSIVO ONLINE: Gold Fever leva a desastre ambiental na Califórnia



Operações de mineração hidráulica de alta pressão enviam lodo tóxico rio abaixo, inundando cidades e fazendas

Em 19 de janeiro de 1875, os diques que cercavam Marysville, Califórnia, falharam, permitindo a inundação dos rios Feather e Yuba na cidade de Sacramento Valley. Em poucas horas, Marysville, que floresceu de um acampamento para o que Mark Twain chamou de a cidade mais bem construída da Califórnia, foi inundada por lodo tóxico. A causa direta foi a chuva forte nas montanhas de Sierra Nevada. O verdadeiro motivo era o ouro, e o resultado a longo prazo foi uma mudança dramática na lei ambiental americana.

A enchente de Marysville de 1875 remonta ao dia em 1848, quando James Wilson Marshall avistou ouro brilhando em Coloma, Califórnia,

Sutter’s Mill em Coloma, Califórnia, onde James Marshall descobriu ouro em 1848, dando início à Corrida do Ouro. (Biblioteca do Congresso)



fosso. A descoberta de Marshall, que desencadeou a corrida do ouro na Califórnia, incorporou o que os garimpeiros chamam de ouro de aluvião, existindo solto, muitas vezes em cursos d'água rasos, tendo seu estabelecimento facilitado por séculos de erosão. Placer (plah SAIR), vem da palavra banco de areia na língua oficial da Califórnia, o espanhol. Enquanto um sujeito que tentava extrair ouro das veias tinha que cavar na terra, até mesmo construir túneis, um mineiro de placer precisava apenas de um olho afiado e de ferramentas rudimentares. Como Marshall fez, muitos garimpeiros enriqueceram simplesmente colhendo pepitas de um riacho ou rio. Os tipos mais industriosos usavam uma plataforma tosca chamada berço, através da qual os mineiros despejavam pás cheias de água e cascalho. Partículas de ouro, mais pesadas que areia ou solo superficial, afundaram para serem coletadas. A escória, ou rejeitos, fluiu de volta para o riacho.

A corrida do ouro foi para Alta Califórnia, uma remota província do norte do México. A classe dominante do distrito se autodenominava Californios, em homenagem à mítica rainha da Amazônia, Califia. Os californianos possuíam extensas fazendas de gado trabalhadas pelo que restou das 200 tribos indígenas da região, como os nisenanos, subjugados e forçados à servidão pelos espanhóis. Ao derrotar o México em 1848, os Estados Unidos tomaram a Califórnia e o resto do sudoeste. Apesar de um tratado garantindo o gozo gratuito de sua liberdade e propriedade, os californianos perderam 14 milhões de acres de terra para posseiros e aventureiros brancos que se autodenominam argonautas. Por exemplo, em menos de uma década, a propriedade de 175.000 acres do proprietário Mariano Guadalupe Vallego em Sonoma encolheu para algumas centenas de acres, os grandes rebanhos de Vallego sussurraram e abatidos ou vendidos. Juntando-se à União em setembro de 1850, Califórnia, sua população aumentou em 300.000 imigrantes que navegaram ou viajaram para o oeste na maior migração humana da América, tornou-se o que seu primeiro governador, Peter Burnett, chamou de uma massa mista de seres humanos de todas as partes da vasta Terra , de diferentes hábitos, maneiras, costumes e opiniões, todos, entretanto, impelidos adiante pelo mesmo desejo febril de fazer fortuna.

Na Sierra Nevadas, cenário da greve de Marshall, a febre do ouro transformou cidades agrícolas em pólos comerciais. Os comerciantes minaram os mineiros, cobrando dos garimpeiros uma fortuna por suas necessidades e sutilezas. Cidades como Sacramento, nos rios Sacramento e American, e Marysville, 40 milhas ao norte, onde o Yuba e o Feather se encontraram, serviam como estações intermediárias entre os campos de ouro de São Francisco e Nevada. Sacramento queimou e foi destruída várias vezes, mas manteve-se firme como um centro. Marysville se orgulhava de ser a porta de entrada para os campos dourados.



Frederic Remington pintura de dois mineiros empregando o método bruto de garimpar ouro. (Granger)

Os Quarenta Niners, apelidado para o primeiro grande ano da corrida, combinava um zelo pela riqueza com um racismo virulento. Convencidos de que tinham um direito divino à terra, os colonos brancos embarcaram no que os historiadores Robert Hine e John Faragher chamam de o caso mais claro de genocídio na história da fronteira americana. Entre 1846 e 1873, vigilantes, milicianos e soldados do Exército dos EUA massacraram até 16.000 indígenas californianos em uma atmosfera que cheira a tortura, estupro e deportação em cujo centro os campos de ouro brilhavam. Despropriar o Nisenan da região de Sierra Nevada deu aos recém-chegados acesso aos depósitos de aluviões da bacia hidrográfica de Yuba, que logo secaram. Uma reivindicação morta, ou local de mineração, passou a ser conhecida como uma farsa. O termo se ligou a uma localidade onde uma cidade cresceu - e era oficialmente chamada de Humbug, Califórnia.

O que faltava à farsa em depósitos de placer, compensava nas veias. Os garimpeiros descobriram que as encostas ocidentais da Serra Nevadas eram ricas em cascalho aurífero - camadas de pedra sedimentar depositadas por rios antigos e que escondiam ouro. Para conseguir pagar a sujeira, como os mineiros chamam o estrato de cascalho grosso em tons de azul mais rico em minério, os mineiros começaram a destruir montanhas com picaretas e despejar sujeira por meio de berços ampliados para se ajustar à escala de mineração de placer, estilo montanha.



O embalamento era lento e ineficiente. Em escavações fora da Humbug, de propriedade da North Bloomfield Gravel Mining Company, os mineiros tentaram represar riachos para aumentar a pressão da água que pudessem direcionar para as encostas, explodindo o solo indesejado - a camada superior era laranja - com energia hidráulica. Em 1853, o mineiro imigrante francês Anthony Chabot, trabalhando em um local de North Bloomfield, fabricou uma mangueira de couro cru através da qual apontou o derretimento de neve para cavar hidraulicamente e pagar a sujeira. Um ano depois, Edward Matteson desenvolveu um bico de madeira que gerou variações em couro, borracha e, finalmente, ferro, tornando o trabalho mais curto e longo. A engenhoca resultante, que mais parecia uma peça de artilharia do que um duto de água, foi apelidada de monitor. O dispositivo e seus primos, com bocais de cobre ou latão de até 30 polegadas de diâmetro, logo cortavam montanhas com 185.000 pés cúbicos de água por hora, capazes de fazer pedras flutuantes como balões, às vezes movendo 100.000 toneladas de terra por dia para obter um algumas onças de ouro.

Em vez de berços, os mineiros agora usavam aquedutos de madeira em miniatura, chamados calhas , inclinado sobre cavaletes para manter a água em movimento. A mina North Bloomfield ostentava 160 quilômetros de calhas e valas - um trecho tinha 1.400 pés, 160 pés no ar - que lavava a sujeira sobre superfícies riffle e fendidas que coletavam ouro e enviavam rejeitos para riachos e rios. Deslizamentos de terra ocorriam com frequência. Um slide enterrou um mineiro; antes que pudesse expirar, outro slide o expôs ao ar e ao futuro. O trabalho continuou em todas as horas e em todas as estações, à medida que os mineiros transformavam a floresta perene em paisagens lunares. Pesadas nevascas conhecidas como cimento Sierra podem varrer quilômetros de calha com uma avalanche. A mineração hidráulica equivalia ao caos do diabo, escreveu o jornalista Samuel Bowles em 1865.

Esses rejeitos tiveram que ir para algum lugar, e isso em algum lugar era o Vale do Sacramento, onde detritos de mineração entupiram rios, diques desabaram, inundaram pomares e casas, sujaram a água potável e mataram residentes e gado em cidades como Marysville. Um lodo tóxico amarelado devastou a cidade em expansão e as terras agrícolas adjacentes após a enchente de janeiro de 1875. Antes, nenhum burguês teria feito uma reclamação; por duas décadas, os residentes da cidade e do vale toleraram inundações por lodo de mineração, ou slickens , que interrompeu a navegação até o sul até a Baía de São Francisco por causa de um sentimento de dependência do comércio de ouro. Agora, no entanto, o trigo e outras safras de Sacramento Valley estavam contribuindo para a economia da Califórnia, libertando Marysville e arredores da cruz de ouro.

Um elaborado canal local em Columbia Gulch. (Biblioteca do Congresso)

O proprietário de uma propriedade do condado de Yuba, Edward Woodruff, um residente legal do estado de Nova York, viu inundações destruírem suas propriedades três vezes, tornando-as inúteis. Woodruff juntou-se a outros residentes do vale na organização da Associação Anti-detritos do Vale do Sacramento para impedir que as empresas de mineração despejassem nos rios Yuba, Feather e Sacramento. Uma Associação de Agricultores foi formada em paralelo com a Associação de Mineiros Hidráulicos. Com a intenção de manter seus trilhos e centenas de acres de direitos de passagem do Vale de Sacramento desimpedidos e seguros, a Central Pacific Railroad, que mais tarde seria a Southern Pacific, entrou na conversa. Em 1882, os reclamantes entraram com uma ação no Tribunal de Circuito dos EUA para o Distrito da Califórnia. Woodruff v. North Bloomfield Gravel Mining Company pediu liminar perpétua contra o lançamento de rejeitos nos rios. Aspérula pegou fogo em toda a Califórnia. [F] armeiros despejando-se nos vales da Califórnia criaram um império agrário e desencadearam anos de controvérsia, escreve o historiador Robert Kelley. Destes confrontos. . . nada foi mais notável do que a longa controvérsia que assola o Vale do Sacramento sobre o destino da mineração hidráulica de ouro no norte de Sierra Nevada.

A North Bloomfield Gravel Mining Company gastou anos e milhões de dólares para refinar sua operação, que, embora gerando US $ 10 milhões a US $ 15 milhões em ouro anualmente, ainda não estava dando lucro. O investidor da mina, Lester Robinson, reuniu mineradores e empresas que os atendiam. Os jornais devotaram coluna após coluna, centímetro a centímetro, à retórica inflamada de ambos os lados. Danos a barragens, calhas e monitores geraram acusações de vigilantismo. Os subornos, em dinheiro ou uísque, eram negociados em ambas as direções.

Juiz Lorenzo Sawyer, que estava ouvindo o caso para o Tribunal de Circuito, ele próprio passou um tempo em Nevada City na esperança de ficar rico. Como parte de sua diligência no caso, ele passou dois anos viajando novamente pela região para avaliar os danos alegados. Sawyer analisou mais de 20.000 páginas de depoimentos de 2.000 testemunhas, incluindo o engenheiro estadual William Hammond Hall, que disse que mais de 15.000 acres, ou 25 milhas quadradas, da bacia do rio Yuba foram soterrados sob os escombros da mineração, com as manchas a pelo menos 20 pés nas profundezas do leito do rio Yuba, perto de Marysville. Sawyer estudou os danos causados ​​quando as barragens desabaram devido ao excesso de rejeitos. Ele leu estudos de caso, como um enfocando o Dr. Eli Teegarden, cujos 1.275 acres foram quase todos enterrados com areia de três a cinco pés de profundidade e totalmente destruídos para fins agrícolas. No meio do julgamento, chegou a notícia de que Lester Robinson havia processado uma empresa por despejar rejeitos de mina de carvão no riacho que irrigava sua fazenda no Vale de San Joaquin - e venceu, um golpe para a posição do executivo da mineradora

Uma calha alta de madeira construída para enviar um fluxo de água de alta pressão para uma encosta no condado de Yuba, Califórnia. (Biblioteca do Congresso)

Em janeiro de 1884, o juiz Sawyer decidiu, entregando junto com sua decisão para os demandantes em Woodruff x North Bloomfield um documento de 225 páginas que descreve os danos da mineração hidráulica. A decisão de Sawyer efetivamente baniu a prática - a estreia do governo federal como regulador de questões comerciais relacionadas ao meio ambiente.

A North Bloomfield Gravel Mining Company persistiu, mantendo as calhas funcionando, as equipes trabalhando e os rejeitos indo para os riachos e rios. Woodruff e seus aliados entraram com ações de desacato contra a empresa em 1886 e em 1891. Sabendo que um acordo precisava ser feito e não querendo prejudicar uma indústria que agora é o motor econômico de todo o estado, o Congresso aprovou a Lei Caminetti de 1893, um esforço para impor um estrito marco regulatório da mineração hidráulica. No entanto, a mineração hidráulica limpa provou ser um líder em perdas. North Bloomfield Mine e Humbug, Califórnia, agora incorporada como North Bloomfield, morreram.

Em 1900, a mineração hidráulica na Califórnia e as cidades que dependiam dessa prática foram quase totalmente abandonadas. As cidades fantasmas permaneceram vazias até a Depressão da década de 1930, quando as antigas aldeias desfrutaram de uma breve moda. Hoje, os edifícios na via principal de North Bloomfield são um parque estadual. O local deve se tornar o primeiro de seu tipo na Califórnia a operar inteiramente com energia solar.