Khe Sanh sob cerco: uma vista do 3º Batalhão, 26º fuzileiros navais



Um fuzileiro naval presente no 3º Batalhão, centro de operações de combate do 26º Regimento de Fuzileiros Navais na Base de Combate Khe Sanh relembra o cerco em detalhes angustiantes

Aproximadamente às 4 da manhã em 21 de janeiro de 1968, Fiquei vigiando como oficial assistente de operações no 3º Batalhão, centro de operações de combate do 26º Regimento de Fuzileiros Navais na Base de Combate Khe Sanh, atirando ao lado do Maj. Matt Caulfield, oficial de operações do batalhão. Lembro-me de entregar a ele uma xícara de café de ração C quando ouvimos palavras de parar o coração no alto-falante do rádio de um tenente em uma colina próxima: Estamos sendo invadidos!

Caulfield pegou o fone de ouvido e perguntou: O que diabos está acontecendo?



A base Khe Sanh ficava em um planalto no canto noroeste do Vietnã do Sul, ao sul da Zona Desmilitarizada que a divide do Vietnã do Norte e cerca de 6 milhas da fronteira com o Laos. A base destinava-se a bloquear a infiltração inimiga do Laos e servir como âncora ocidental de uma barreira linear contendo fortificações tripuladas, campos minados e sensores que se estendem do Mar da China Meridional ao Laos, uma linha conhecida como Muro de McNamara, uma referência ao Secretário de Defesa Robert McNamara , o principal proponente da barreira.

O perímetro da base consistia em bunkers e trincheiras que se estendiam aproximadamente em um círculo oblongo em torno de uma pista de 3.500 pés grande o suficiente para pousar aviões de carga C-130 Hercules. A vários milhares de metros do perímetro, as colinas 881 Sul, 861, 861A e 558 figuraram com destaque na defesa da base. Aproximadamente 6.000 americanos defenderam o perímetro da base e as posições do morro.

Em janeiro de 1968, o Exército do Vietnã do Norte cortou a rota de abastecimento terrestre para Khe Sanh, deixando a base totalmente dependente de reabastecimento aéreo. Ao mesmo tempo, o NVA cercou a base com mais de 20.000 soldados endurecidos pela batalha, apoiados por artilharia pesada, foguetes e morteiros.



O 3º Batalhão, 26º Fuzileiros Navais, havia sido transportado de avião para Khe Sanh em meados de dezembro de 1967 e designado a uma fatia de aproximadamente 3.000 jardas do perímetro de defesa noroeste, conhecido como Setor Vermelho.

Eles [o regimento] não tinham espaço para nós, lembrou o 1º tenente John T. Esslinger, oficial executivo da Companhia M. do 3º Batalhão. Então eles nos mandaram para fora da cerca para oeste um pouco ... nós construímos uma espécie de um complemento, um anexo à base. Estendemos o fio e cavamos nossos buracos e é onde morávamos.

Um bunker fortemente reforçado protege os fuzileiros navais em Khe Sanh em março de 1968 durante um cerco de 77 dias pelos norte-vietnamitas.
Um bunker fortemente reforçado protege os fuzileiros navais em Khe Sanh em março de 1968 durante um cerco de 77 dias pelos norte-vietnamitas.



O centro de operações de combate do 3º Batalhão ficava no único bosque de árvores naquela parte da base. O oficial de logística do batalhão foi capaz de subornar um Seabee da Marinha para cavar um fosso retangular com seu carregador frontal. O fosso, com cerca de 3,6 metros de profundidade, 2,5 metros de largura e 6 metros de comprimento, era grande o suficiente para acomodar o comandante do batalhão, seu estado-maior e operadores de rádio, juntamente com cerca de 15 a 20 homens.

O centro de operações foi coberto com pranchas de alumínio perfuradas de 2 polegadas de espessura (destinadas a ser esteiras de pista), reforçadas com rocha esmagada, projéteis de artilharia gastos e camadas de sacos de areia, fazendo a cobertura aérea de pelo menos 5 pés de espessura. Isso nos protegeria facilmente do fogo de morteiro NVA. Infelizmente, à medida que o cerco avançava, o NVA trouxe artilharia pesada - canhões de 122 mm e 152 mm, bem como foguetes de 122 mm - junto com morteiros de 120 mm e 82 mm. Uma camada final de folhas de compensado de 2 polegadas foi colocada 6 pés sobre toda a área do telhado.

Uma vez que um projétil de 152 mm pousou na estrada principal de rocha esmagada endurecida que atravessa a base. Disseram-me para examinar o buraco resultante para determinar o que o batalhão deveria fazer para se proteger. Eu olhei para a enorme cratera, com 1,8 metros de profundidade e 2,5 metros de diâmetro, comparei-a com nossas pequenas ferramentas de entrincheiramento e disse brincando ao oficial executivo do batalhão que deveríamos nos render!

Como outra medida de proteção, nosso batalhão instituiu uma política que proibia veículos no bosque - apenas o tráfego de pedestres era permitido. Estávamos preocupados que os observadores do NVA em terreno elevado pudessem detectar o tráfego de veículos e identificar a área como um posto de comando. Finalmente, uma tenda de uso geral e uma rede de camuflagem foram erguidas sobre o centro de operações.

Deste bunker subterrâneo, o grupo de comando e estado-maior - comandante de batalhão, oficial executivo, oficial de operações, oficial de inteligência - dirigia as companhias de rifle amplamente dispersas. A Companhia I e dois pelotões da Companhia M ocuparam a Colina 881 Sul; 2 milhas a leste da Companhia K e dois pelotões da Companhia A, 1º Batalhão, 26º Fuzileiros Navais, ocuparam a Colina 861; e 500 jardas a leste da Companhia E, 2º Batalhão, 26º Fuzileiros Navais ocuparam a Colina 861A.

Essas três colinas, junto com a montanha Dong Tri de 3.000 pés de altura, a colina 881 ao norte e a colina 558, dominavam o planalto Khe Sanh e permitiriam ao regimento controlar o terreno elevado com vista para a base. A Companhia L do 3º Batalhão defendeu o Setor Vermelho da base de combate, empatando com o 1º Batalhão dos Fuzileiros Navais 26 no flanco direito e a base operacional avançada do Exército dos EUA à esquerda.

O centro de operações de combate do batalhão mantinha comunicações de rádio com as posições do morro, bem como com o posto de comando do 26º regimento dos fuzileiros navais e redes de rádio de apoio às armas.

Uma placa escrita à mão foi colocada acima da bancada dos operadores de rádio. Durante o dia, seu texto estava voltado para a parede de terra do bunker e não era visível, mas à noite a placa foi virada e revelou uma resposta irônica à ameaça iminente de um ataque terrestre NVA: Tonight’s the Night.

Os fuzileiros navais dentro da base carregam sacos de areia para seus bunkers. / Getty Images
Os fuzileiros navais dentro da base carregam sacos de areia para seus bunkers. / Getty Images

Por volta de 1 da manhã , 2 de janeiro, um posto de escuta da Empresa L relatou que seis NVA tinham acabado de passar por ali. Uma força de reação foi enviada e, junto com os homens do posto de escuta, varreu a área. Eles descobriram cinco NVA e os mataram. Os cinco eram oficiais e podem estar realizando um reconhecimento para um ataque terrestre. Um prisioneiro inimigo relatou mais tarde que um tenente-coronel do NVA era um dos mortos.

Na noite de 21 de janeiro, vários sapadores do NVA, uma força de assalto de elite, tentaram romper o fio na frente da Companhia L. Eles foram atacados e 14 corpos foram vistos sendo arrastados para longe.

Na colina 861, com sons de armas pequenas e tiros de metralhadora, explosões e gritos abafados encheram o ar na madrugada de 21 de janeiro, o oficial executivo da K Company, 1º Ten Jerry N. Saulsberry (indicativo de chamada Kilo 5) , respondeu ao

O que diabos está acontecendo? pergunta Caulfield tinha feito do centro de operações de combate.

Estamos sendo invadidos! Gritou Saulsberry.

O major falou com Saulsberry em uma voz incrivelmente calmante para acalmá-lo. Porém, as coisas deram errado quando Caulfield decidiu terminar suas instruções com algum time de futebol rah-rah, dizendo, OK, Kilo 5, pegue a bola e corra com ela!

O tenente deve ter sido ainda ansioso demais para compreender o uso do clichê por Caulfield ou tinha problemas para ouvir em meio a tiros e explosões.

Eu ouvi você dizer 'corra', senhor? Perguntou Saulsberry.

Caulfield gritou no fone: Claro que não! Eu só estava tentando encorajá-lo a esperar.

Saulsberry estava encarregado da Empresa K porque o comandante da empresa, o capitão Norman
Jasper havia sido gravemente ferido por uma granada propelida por foguete nos primeiros minutos do ataque e estava fora de ação. O primeiro sargento da empresa também foi ferido pelo mesmo foguete. O sargento de artilharia da empresa foi morto.

Os oficiais de artilharia e aviação do centro de operações de combate solicitaram assistência do 26º Centro de Coordenação de Apoio de Fogo dos Fuzileiros Navais, no meio da base de combate, que denominamos centro da cidade de Marco zero. Em poucos minutos, o batalhão de artilharia de apoio direto do regimento, 1º Batalhão, 13º Fuzileiros Navais, estava em contato com o Cpl da Companhia K. Dennis M. Mannion, um artilheiro adido à empresa para dirigir o fogo de apoio. Comecei a chamar o número de alvos [alvos de artilharia pré-planejados] na linha de cume 500 metros a oeste ... Eu puxei os cartuchos o mais perto que pude ... Eu disparei tantos tiros quanto os 105s [obuseiros] na base de combate puderam nos dê.

A Empresa I na Colina 881 Sul também começou a disparar em apoio. Nossos dois morteiros de 81 mm dispararam várias centenas de tiros naquela encosta, relatou o capitão Bill Dabney, o comandante da companhia. Os tubos de morteiro ficaram tão quentes que os artilheiros os resfriaram com água, depois com suco de frutas e, finalmente, urinando sobre eles. Cheirava um pouco desagradável nas fossas das armas!

O coordenador de apoio de fogo do regimento, tenente-coronel John A. Band of Steel Hennelly, dirigiu aviões guiados por radar para lançar munições em áreas de montagem NVA suspeitas em torno da posição da colina da Empresa K. Pouco antes do amanhecer, dois aviões A-6 Intruder caíram

56 bombas de 500 libras em uma provável área de montagem, o que não só amorteceu o ataque das forças inimigas, mas também as forçou a interromper o contato.

Às 5h30, em 21 de janeiro, logo após o inimigo ter sido expulso da Colina 861, o NVA lançou um bombardeio de artilharia e foguetes aterrorizante na base de Khe Sanh, iniciando um cerco de 77 dias. Os projéteis inimigos atingiram todo o centro de operações. Outros atingiram o depósito de munição de 1.500 toneladas na extremidade leste da pista, disparando com um rugido estrondoso e enviando material não detonado pela área do batalhão.

A pista de pouso em Khe Sanh, abaixo à direita, está repleta de aeronaves que foram destruídas pelo fogo inimigo. / Getty Images
A pista de pouso em Khe Sanh, abaixo à direita, está repleta de aeronaves que foram destruídas pelo fogo inimigo. / Getty Images

O baque sólido de uma granada de 30 libras atingindo o solo na escuridão foi enervante. Para piorar as coisas, o suprimento de gás lacrimogêneo do regimento explodiu e o produto químico saturou o ar, forçando todos a usar máscaras de gás ... pelo menos aqueles que ainda as carregavam.

Nas semanas seguintes, toda a base de combate e as posições das colinas foram atingidas todas as horas do dia e da noite por várias combinações de morteiros, artilharia, foguetes e rifles sem recuo.

O NVA atacou a Companhia E do 2º Batalhão na Colina 861A às 4 da manhã de 5 de fevereiro. Uma unidade de sapadores armada com granadas Chicom (granadas de cabo longo modeladas a partir das feitas por comunistas chineses) e torpedos bangalore (tubos de metal cheios de explosivos) precedeu um ataque de infantaria por aproximadamente 200 soldados. As empresas I e K do 3º Batalhão apoiaram a Companhia E com morteiros de 81 mm e 60 mm, que ajudaram a dispersar o inimigo. Por volta das 6h30, a Companhia E rechaçou o ataque usando armas pequenas e combate corpo a corpo agressivo. Sete fuzileiros navais foram mortos e 24 feridos, enquanto o NVA perdeu 109 mortos.

Em 15 de fevereiro, entre 11h e 17h, o NVA atingiu a base com 1.307 disparos de artilharia e foguetes. Uma sucessão aparentemente interminável de vítimas teve que ser evacuada para a Companhia C, 3º Batalhão Médico, no centro da cidade, ponto zero. Para a maioria de nós, a única proteção era cavar mais fundo na argila vermelha do planalto.

A inteligência relatou que os norte-vietnamitas colocaram artilharia pesada, canhões de fabricação soviética de 130 mm e 152 mm e foguetes de 122 mm na fronteira nas montanhas Co Roc, no Laos.

Nosso centro de operações estava em linha reta com o fogo do NVA, e os disparos vieram bem em cima antes de explodir em algum lugar no meio da base. Ocasionalmente, um tiro curto atingia a área do batalhão.

Em uma ocasião memorável, a rede tática do batalhão ganhou vida com o aviso da Companhia I na Colina 881 Sul: Arty, arty, arty, Co Roc Mountain, 220 graus. A empresa I, cerca de 4 milhas a oeste da base, foi a primeira a ouvir a ronda e a transmitir um alerta pela rede de rádio, que muitas unidades monitoraram.

Sirenes e buzinas soaram por toda a base, dando a todos vários segundos preciosos para encontrar abrigo - geralmente a margem entre a vida e a morte. O aviso deve ser Pavloviano. Na primeira nota, todas as mãos correram para se proteger.

Eu me perguntei onde aquele filho da puta iria acertar. De repente, houve uma explosão terrível, as luzes do gerador se apagaram e uma poeira densa encheu o centro de operações. Tudo ficou mortalmente silencioso. O fedor forte do material explosivo de cordite da concha permeava o ar. Alguém gritou: Está todo mundo bem?

Depois de verificar se não houve vítimas, Caulfield e eu saímos e vimos um buraco na cobertura da tenda do centro de operações, que também foi perfurado por estilhaços. Cerca de 4 pés do telhado do centro foram arrancados.

O bunker foi atingido diretamente por uma bala de alto calibre, que atingiu o compensado e explodiu, em seguida, arrancou parte do telhado. Se a madeira compensada não tivesse detonado o projétil, a bala teria penetrado no telhado do bunker - e todos nos confins do espaço no centro de operações teriam sido mortos por estilhaços ou concussão.

Dois fuzileiros navais inconscientes estavam do lado de fora da entrada da tenda. Mais tarde, soubemos que eles estavam prestes a entrar quando o projétil explodiu. Felizmente, o ângulo da explosão estava longe deles. Nenhum dos dois ficou ferido, exceto por pequenas queimaduras, arranhões e dores de cabeça. Ao acordar, alguém olhou para cima e observou: Não quero dizer nuthin, que era uma resposta sarcástica padrão para experiências de combate verdadeiramente assustadoras.

Outros não tiveram tanta sorte . Um dia, uma operadora de rádio teve que fazer uma ligação. Outro homem tomou seu lugar. Depois de um longo intervalo, alguém percebeu e perguntou sobre o homem que foi até a latrina. Acontece que o fuzileiro naval havia saído do bunker no momento em que uma bala se aproximava do centro de operações. Ele foi ferido e evacuado antes mesmo de sabermos o que tinha acontecido. Em outro dia, um tiro de morteiro acertou vários fuzileiros navais perto da entrada do centro de operações.

Todos adotaram o que chamamos de Khe Sanh Shuffle ou Khe Sanh Two-Step. Praticamente qualquer pessoa que estava andando acima do solo segurava o capacete sob o braço para que fosse mais fácil ouvir um projétil chegando. Todos nós ficamos de ouvido atento para o Laos, a oeste, onde a maior parte da artilharia NVA estava posicionada.

Nossos sentidos estavam perfeitamente ajustados. Ficávamos conversando com os capacetes debaixo do braço até que alguém dissesse Shhh ou pare de falar. Se nada mais fosse ouvido após alguns segundos, a conversa era retomada. Se havia algo no ar, todos de repente correram para se proteger. Foi automático. Se alguém começou a correr, todos aderiram.

Como resultado dos apuros, o oficial executivo do batalhão e eu estabelecemos um segundo centro de operações de combate em um antigo bunker acima do solo, a alguma distância. Nós o remodelamos, adicionando mais sacos de areia e cavando mais fundo - muito mais fundo! Ocupamos o bunker à noite, mas durante o dia mantivemos vigilância no centro de operações primárias.

Com o desenvolvimento do cerco, o NVA bloqueou a estrada para a base. Os suprimentos só podiam ser entregues em aviões de carga. Inicialmente, os aviões de abastecimento eram principalmente transportes C-130 Hercules e C-123 Provider. No entanto, em meados de fevereiro, a pista fechou depois que um fuzileiro naval KC-130 foi atingido por fogo antiaéreo e caiu, matando seis fuzileiros navais a bordo.

Usando um método alternativo de entrega, a Força Aérea lançou contêineres em uma zona em frente às linhas do batalhão. Todas as manhãs, uma equipe do 1º Batalhão, 9º Regimento de Fuzileiros Navais, varria a zona de lançamento para garantir que o NVA não tivesse se movido durante a noite. Pudemos ver a zona de lançamento do centro de operações.

Fornecer as posições de colina periféricas exigia uma abordagem inovadora porque o NVA os cercou com armas antiaéreas. Depois que vários helicópteros foram derrubados, o 1st Marine Air Wing instituiu o Super Gaggle, uma força-tarefa aérea que consiste de oito a 16 helicópteros CH-46 Sea Knight de reabastecimento, acompanhados por cerca de uma dúzia de aeronaves de ataque A-4 Skyhawk e quatro helicópteros Huey voando cobertura , um Fuzileiro Naval KC-130 para reabastecer a aeronave e um TA-4F Skyhawk com um coordenador aéreo tático no banco de trás para orquestrar todo o assunto.

Uma unidade da Marinha se move em direção a Khe Sanh em 7 de abril de 1968, enquanto um tanque fornece segurança nas estradas, durante a Operação Pegasus, que forçou os norte-vietnamitas a encerrar o cerco. / AP
Uma unidade da Marinha se move em direção a Khe Sanh em 7 de abril de 1968, enquanto um tanque fornece segurança nas estradas, durante a Operação Pegasus, que forçou os norte-vietnamitas a encerrar o cerco. / AP

Em uma missão Super Gaggle típica, um TA-4 voou primeiro para Khe Sanh no reconhecimento do tempo. Quando relatou condições favoráveis, a outra aeronave foi lançada de várias bases no norte do Vietnã do Sul. Os A-4s decolaram de Chu Lai a caminho de Khe Sanh. Os helicópteros partiram de Quang Tri, a caminho de Dong Ha, onde os suprimentos aguardavam.

Depois de pegar suas cargas e carregá-las por baixo em eslingas de carga especialmente projetadas, os helicópteros começaram a curta viagem a Khe Sanh voando por instrumentos e descendo por um buraco na cobertura de nuvens.

Pouco antes de os helicópteros chegarem , quatro A-4s atingiram posições inimigas com napalm e duas outras posições antiaéreas saturadas com gás lacrimogêneo de tanques de pulverização. Cerca de 30 segundos antes da abordagem final dos helicópteros às colinas designadas, dois A-4s colocaram uma cortina de fumaça em ambos os lados da rota de voo planejada. Enquanto os helicópteros voavam por trás da fumaça, mais quatro Skyhawks carregando bombas, foguetes e canhões de 20 mm suprimiram as posições de armas norte-vietnamitas conhecidas e suspeitas.

Assim que a fumaça fosse lançada, os helicópteros do Esquadrão de Helicópteros Médios da Marinha HMM-364, os Foxes Roxos, apareceriam com as cargas de estilingue trazidas de Dong Ha - 10 pássaros em duas fileiras de cinco logo acima da fumaça. Eles voavam paralelos à colina, geralmente ao sul, já que o vento geralmente vinha do norte. Eles entraram em cinco zonas na colina, liberaram suas cargas e bateram os pés. Uma ave do segundo escalão foi designada para pousar em uma zona que teríamos pronta, entregar correspondência e fuzileiros navais substitutos e recolher vítimas. Apenas dois CH-46s foram atingidos pelo fogo inimigo durante as missões Super Gaggle. Em ambos os casos, os Hueys pegaram as tripulações imediatamente.

Em 8 de abril, a Operação Pegasus, uma missão de assalto terrestre e aéreo envolvendo os fuzileiros navais, o Exército dos EUA e as tropas do Vietnã do Sul, rompeu o cerco norte-vietnamita e suspendeu o cerco.

O 3º Batalhão, 26º Fuzileiros Navais, tinha alguns negócios pendentes, entretanto. Em 7 a 8 de abril, o grupo de comando e a Companhia L foram transportados de avião para a Colina 881 Sul para preparar um ataque à Colina 881 Norte. Pouco depois da meia-noite de 14 de abril, todas as quatro companhias do batalhão avançaram contra a colina sob uma enorme barragem de artilharia de 2.000 tiros. Às 14h28, os fuzileiros navais ergueram a bandeira dos Estados Unidos sobre o topo fumegante da colina. A captura da Colina 881 Norte foi a última batalha do 3º Batalhão na área de Khe Sanh. V

Dick Camp aposentou-se do Corpo de Fuzileiros Navais em 1988 como coronel depois de cumprir 26 anos. Ele serviu no Vietnã de 1967-68 como comandante de companhia de infantaria e ajudante de campo do major-general Raymond G. Davis. Camp, que mora em Fredericksburg, Virginia, escreveu 15 livros e mais de 100 artigos em revistas militares.

Para mais histórias de Vietnã revista, assine aqui e Visite-nos no Facebook :