Pilotos de combate da Patrulha Aérea Civil



Durante os primeiros estágios da Segunda Guerra Mundial, a Patrulha Aérea Civil desempenhou um papel vital em ajudar a defender os navios mercantes americanos de U-boats saqueadores.

Desastres naturais sempre colocam alta demanda nos serviços de emergência do país. A temporada de furacões de 2017 foi particularmente difícil, com os furacões Harvey, Irma e Maria atingindo o sul dos Estados Unidos e Porto Rico em rápida sucessão.

Só para Harvey, mais de 170 voluntários da Patrulha Aérea Civil de 19 estados apoiaram operações aéreas no Texas, voando em várias missões de socorro a desastres, incluindo o transporte de suprimentos médicos e a realização de fotorreconhecimento aéreo de locais de infraestrutura importantes e vias navegáveis ​​interiores. No ano passado, a frota nacional do CAP acumulou mais de 100.000 horas de vôo.



A Patrulha Aérea Civil surgiu durante os dias sombrios imediatamente anteriores à entrada da América na Segunda Guerra Mundial. Em 1941, havia mais de 128.000 pilotos privados licenciados nos EUA, operando cerca de 25.000 aeronaves leves de 2.500 aeródromos. Muitos desses pilotos, incluindo o escritor de aviação Gill Robb Wilson, temiam que, quando a América finalmente fosse atraída para a guerra, toda a aviação civil ficaria paralisada enquanto durasse, como acontecera na Alemanha. Eles também pensaram que, se adequadamente organizada, a aviação privada poderia ser um valioso ativo nacional, aliviando os pilotos militares de parte da carga de ligação, transporte leve e trabalho de reconhecimento costeiro e de fronteira. Com o apoio do chefe do Air Corps do Exército dos EUA General Henry Hap Arnold e a Autoridade Aeronáutica Civil (CAA), Wilson foi fundamental no estabelecimento dos Serviços de Defesa Aérea Civil de Nova Jersey, o precursor do CAP.

Outros estados estabeleceram organizações semelhantes no modelo de Nova Jersey, o que por sua vez levou à iniciativa de formar uma organização em nível nacional. Em 20 de maio de 1941, o governo federal criou o Escritório de Defesa Civil, tendo o ex-prefeito de Nova York Fiorello LaGuardia como seu primeiro diretor. Os defensores de uma organização aérea civil nacional, incluindo Wilson e os editores Thomas Beck e Guy Gannet, não perderam tempo em fazer uma petição a LaGuardia com um plano para uma Patrulha Aérea Civil organizada em 48 alas estaduais como parte do escritório de Defesa Civil. LaGuardia, ele próprio um ex-piloto de bombardeiro da Primeira Guerra Mundial, endossou o plano com entusiasmo, mas também sabia que o apoio do Air Corps (a ser redesignado como Forças Aéreas do Exército dos EUA) era fundamental para seu sucesso. Arnold, por sua vez, estabeleceu um conselho chefiado pelo Brig. Gen. George Stratemeyer para avaliar a proposta. O conselho recomendou rapidamente que as Forças Aéreas do Exército fornecessem uma equipe de oficiais para ajudar a estabelecer e administrar a nova organização. LaGuardia assinou a ordem de criação da Patrulha Aérea Civil em 1º de dezembro de 1941 - seis dias antes do ataque japonês a Pearl Harbor. A AAF designou o major-general John Curry como o primeiro comandante nacional do CAP, com Wilson como seu oficial executivo.

Imediatamente após Pearl Harbor, o governo impôs restrições limitadas aos voos civis privados ao longo de certas áreas da Costa Oeste. O capitão Earle Johnson, outro fundador do CAP, não ficou muito impressionado com as medidas de segurança aérea para o interior do país, especialmente em torno de aeroportos e indústrias de guerra críticas. Decolando em seu próprio avião particular uma noite no início de 1942, Johnson jogou sacos de areia nos telhados de três fábricas de guerra nos arredores de Cleveland. Sem ser detectado, ele notificou os vários gerentes de fábrica na manhã seguinte que haviam sido bombardeados. A CAA reagiu imediatamente, suspendendo todos os voos privados até que medidas de segurança muito mais abrangentes pudessem ser implementadas. Isso incluiu verificações de antecedentes de todos os pilotos licenciados, guardas em todos os aeroportos e planos de voo aprovados necessários para todos os voos. As novas regras resultaram em um grande influxo nas fileiras do CAP, o que deu aos pilotos privados maiores oportunidades de voar sob os auspícios de uma organização oficial do governo dos EUA.



Membros da CAP Tow Target Unit No. 22 em Clinton, Maryland, exibem sua capa personalizada. (Sede Nacional da CAP)
Membros da CAP Tow Target Unit No. 22 em Clinton, Maryland, exibem sua capa personalizada. (Sede Nacional da CAP)

Embora o ataque japonês inicialmente tenha feito com que as autoridades federais se concentrassem na costa oeste, a primeira ameaça real surgiu nas costas leste e sudeste, quando os submarinos alemães começaram a operar a algumas centenas de metros da costa, muitas vezes afundando navios mercantes e petroleiros no taxa de dois por dia. A Marinha dos Estados Unidos estava espalhada demais para estar em todos os lugares ao mesmo tempo ao longo da fronteira marítima oriental de 1.200 milhas, de Halifax a Florida Keys. Nem a AAF tinha aeronaves suficientes para rastrear a costa e fornecer aviso prévio adequado aos navios. A ideia de usar pilotos civis e suas aeronaves particulares para uma missão tão perigosa era uma medida de desespero. Era um risco enorme, mas não havia alternativa viável.

O CAP foi autorizado a estabelecer e conduzir o Programa Experimental de Patrulha Costeira em caráter experimental de 90 dias. Gill Robb Wilson deixou o cargo de oficial executivo nacional da CAP para assumir a missão de organizar a Patrulha Costeira. Oficialmente estabelecido em 5 de março de 1942, ele voou sua primeira patrulha de combate sobre a água naquele mesmo dia de uma base em Rehoboth, Del. As outras bases do programa de teste estavam em Nova Jersey e Flórida. Em setembro, a CAP estava operando a partir de 21 bases da Patrulha Costeira do Maine até a fronteira do Texas com o México. As bases estavam inicialmente sob o controle operacional do I Comando de Bombardeiros do Comando de Defesa Oriental, mas em outubro foram colocadas sob as alas 25 e 26 do Comando Anti-submarino da AAF.



Os voos iniciais foram apenas missões de reconhecimento, consistindo de um piloto e um observador com um rádio marítimo doado. Eles operavam a até 150 milhas da costa, e o único equipamento sobre a água das tripulações consistia em coletes salva-vidas sumaúma. Os pilotos voluntários recebiam US $ 8 por dia, e os tripulantes de solo US $ 5. Os voluntários iam de mecânicos de garagem a esportistas milionários, fazendeiros e até avôs.

Sempre que uma patrulha avistava um submarino, a tripulação transmitia sua posição aos navios mercantes da área, bem como à Marinha e à AAF. O plano CAP então ficou preso ao submarino o máximo possível para vetorar quaisquer forças de interceptação. As patrulhas também transmitiram informações sobre petroleiros e navios mercantes atingidos e a posição dos sobreviventes na água.

Em maio de 1942, uma patrulha avistou um submarino na superfície. Sem saber que a aeronave estava desarmada, a tripulação deu um mergulho violento, mas o submarino desligou em um banco de areia. O piloto do CAP circulou o pato sentado por mais de meia hora, mas o submarino finalmente conseguiu se soltar e fugir pouco antes dos bombardeiros terrestres atingirem o alvo. Pouco depois disso, os aviões CAP começaram a transportar bombas e cargas de profundidade lançadas de prateleiras externas equipadas com júri.

CAP reivindicou sua primeira morte de submarino em 11 de julho de 1942, quando o capitão Johnny Haggins e o major Wynant Farr, pilotando um Grumman G-44 Widgeon armado com duas cargas de profundidade, bombardearam um submarino que vinham seguindo há três horas, assim como atingiu a profundidade do periscópio. A mancha de óleo resultante e os detritos da superfície pareceram confirmar a matança, e por muitos anos após a guerra, que e mais tarde uma alegada morte foram creditados ao CAP. No entanto, nenhuma evidência corroborante foi encontrada nos extensos registros que a Kriegsmarine manteve em todos os 1.154 de seus submarinos comissionados. Esses registros indicam que nenhum U-boat desapareceu na costa leste durante o período em que a Patrulha Costeira esteve ativa. Nem os diários de guerra da Fronteira do Mar do Leste da Marinha e da Fronteira do Mar do Golfo registram qualquer menção de aeronaves CAP afundando um submarino.

A própria legalidade da Patrulha Costeira era altamente duvidosa, é claro. Apesar de usar uniformes semimilitares e ter títulos de patente militar, as tripulações do CAP eram oficialmente civis. Se algum deles tivesse sido abatido e capturado, não teria recebido o status de prisioneiro de guerra de acordo com as Convenções de Genebra. Os membros do CAP sabiam disso, mas continuaram a se voluntariar para voar em missões perigosas.

A Patrulha Costeira foi suspensa em 31 de agosto de 1943, quando as forças anti-submarinas da Marinha e da AAF haviam crescido o suficiente para lidar com a missão. Durante o período de quase 18 meses, o CAP voou 86.685 surtidas sobre a água, localizou e relatou 91 navios mercantes e 363 sobreviventes em perigo, relatou 173 posições de submarinos e lançou 82 bombas em 57 desses submarinos. No processo, perdeu 90 aeronaves e 26 tripulantes. Após a guerra, 824 pilotos e observadores da Patrulha Costeira receberam medalhas aéreas, e Edmond Edwards e Hugh Sharp receberam, cada um, uma segunda medalha aérea com Dispositivo V por bravura por resgatar um piloto CAP que se afundou no mar.

O presidente Franklin D. Roosevelt concede medalhas aéreas aos tripulantes do CAP Edmond Edwards (à direita) e Hugh Sharp (no meio), enquanto o Diretor de Defesa Civil John Landis observa. (AP Photo / George R. Skadding)
O presidente Franklin D. Roosevelt concede medalhas aéreas aos tripulantes do CAP Edmond Edwards (à direita) e Hugh Sharp (no meio), enquanto o Diretor de Defesa Civil John Landis observa. (AP Photo / George R. Skadding)

À medida que a guerra avançava, o CAP assumiu missões adicionais para aumentar a AAF. Entre agosto de 1942 e agosto de 1944, o Serviço de Correio transportou cerca de 3,5 milhões de libras de carga para a Primeira, Segunda e Quarta Forças Aéreas, voando em rotas diárias combinadas que abrangem 16.380 milhas. Sete pilotos do serviço de correio morreram em serviço. Entre outubro de 1942 e abril de 1944, a Southern Liaison Patrol rastreou as 1.000 milhas ao longo do Rio Grande de Brownsville, Texas, a Douglas, Arizona, para evitar travessias ilegais de fronteira. A patrulha realizou 4.720 missões, perdendo 13 aeronaves e duas mortes de tripulantes. Por três anos, o serviço de reboque de alvos da CAP apoiou o rastreamento de alvos com holofotes e o treinamento de fogo real para artilharia aérea e fogo antiaéreo. O custo foi de 25 aeronaves e sete pilotos mortos.

Busca e resgate foi a missão de guerra que ainda define o CAP até hoje. As tripulações do CAP voaram mais de 25.000 horas de missões SAR durante a guerra. Com sua habilidade de voar baixo e devagar e seu conhecimento do terreno local, eles eram muito mais eficientes nessas missões do que os pilotos militares. Apenas em uma única semana de fevereiro de 1945, os pilotos do CAP localizaram os destroços de sete aeronaves militares. Assim que um naufrágio foi encontrado, o CAP frequentemente enviava equipes de resgate terrestre ao local para proteger o local do acidente e procurar sobreviventes. Na ala da Flórida, comandada por Zack Mosely, criador da clássica história em quadrinhos da aviação As Aventuras de Smilin 'Jack , equipes de solo foram pioneiras no uso de carrinhos de pântano para missões de resgate nos pântanos Everglades.

A Patrulha Aérea Civil foi uma organização mista desde o início e atraiu um grande número de mulheres pilotos. Em 1945, as mulheres representavam cerca de 20 por cento dos membros do CAP. Mais da metade das Mulheres Pilotas de Serviço da Força Aérea (WASPs) começaram no CAP.

Em 1 ° de outubro de 1942, o Programa de Cadetes foi instituído para meninos e meninas entre 15 e 17 anos. Em menos de um ano, havia mais de 20.000 jovens no programa. Os cadetes do CAP receberam treinamento em primeiros socorros, código Morse, meteorologia, navegação, construção de aeronaves e outras disciplinas básicas da escola terrestre. Muitos passaram a se qualificar para licenças de piloto privado. À medida que a guerra avançava, o Programa de Cadetes CAP tornou-se um ponto de triagem e um caminho de entrada para o programa de Cadetes de Aviação da AAF.

Logo após a Patrulha Costeira estar instalada e funcionando, Earle Johnson (então um major da AAF) substituiu Currey como comandante nacional do CAP, permanecendo nessa função até fevereiro de 1947. Em 23 de abril de 1943, uma ordem executiva presidencial transferiu jurisdição para o Civil Air Patrulha do Gabinete de Defesa Civil para o Departamento de Guerra e o CAP tornaram-se auxiliares das Forças Aéreas do Exército. Em dezembro daquele ano, a AAF emprestou 288 Piper L-4 Grasshoppers ao CAP para uso no programa de recrutamento de cadetes de aviação. No final de 1944, o CAP deu voos de orientação a mais de 78.000 candidatos a recrutas e, na verdade, recrutou um excesso de oferta de cadetes da aviação.

Quando a Segunda Guerra Mundial terminou, parecia a muitos que a razão de ser do CAP acabou com ela. Embora a maioria dos oficiais superiores da AAF fossem apoiadores entusiastas, as fortes reduções orçamentárias que começaram em 1946 aumentaram a pressão sobre a capacidade dos militares de financiar o CAP. Preocupado com o futuro da organização, o General Arnold convocou uma conferência de 48 comandantes de ala para planejar um caminho a seguir. Eles decidiram incorporar o CAP como uma organização dedicada à educação em aviação e serviços civis de emergência.

Em 1º de julho de 1946, o Congresso aprovou a Lei Pública 476, incorporando o CAP como uma organização sem fins lucrativos apenas de caráter benevolente. Os membros do CAP nunca mais participariam de operações de combate direto, e a organização pretendia operar sem a ajuda das Forças Aéreas do Exército. Mas depois que a Força Aérea dos EUA foi estabelecida como uma força separada em 1947, os oficiais do CAP e da USAF começaram a se reunir para reavaliar seu relacionamento futuro. Em 26 de maio de 1948, o Congresso aprovou a Lei Pública 557, estabelecendo o CAP como auxiliar civil oficial da Força Aérea.

Cessna 172s, parte da frota de 560 aeronaves da CAP, aguardam seus próximos voos de treinamento de cadetes no aeroporto Coles County Memorial perto de Mattoon, Illinois (Sede Nacional da CAP)
Cessna 172s, parte da frota de 560 aeronaves da CAP, aguardam seus próximos voos de treinamento de cadetes no aeroporto Coles County Memorial perto de Mattoon, Illinois (Sede Nacional da CAP)

Com sede na Base Aérea de Maxwell em Montgomery, Alabama, a Patrulha Aérea Civil opera hoje sob o Comando de Educação e Treinamento Aéreo da USAF. Atualmente, possui 33.500 membros seniores e 24.500 cadetes, e mantém uma frota de 560 aeronaves leves. Em tempos de emergência, ele também pode sacar 4.300 aeronaves privadas de seus membros. Embora sejam civis em todos os sentidos legais, os membros do CAP usam uniformes modificados da USAF com insígnias CAP distintas e são organizados em linhas militares.

As três missões principais do CAP são serviços de emergência, educação aeroespacial e programas de cadetes. Hoje, o CAP voa 85 por cento de todas as missões de busca e resgate em terra sob o controle operacional do Centro de Coordenação de Resgate da Força Aérea na Base Aérea de Tyndall, na Flórida. Os membros do CAP normalmente salvam a vida de 75 a 100 pessoas por ano. A CAP também tem acordos operacionais formais com muitas das principais agências humanitárias e de ajuda humanitária em desastres, incluindo a FAA, National Transportation Safety Board, U.S. Coast Guard, Federal Emergency Management Agency e a American Red Cross. Desde 1986, as tripulações da CAP também realizam missões antidrogas sob o controle operacional da Força Aérea e do Serviço de Alfândega dos EUA.

A associação de cadetes hoje está aberta a jovens com idades entre 12 e 18 anos. O Programa de Cadetes é considerado um programa paralelo ao ROTC Júnior da Força Aérea de ensino médio. Os cadetes do CAP que ganham o Prêmio Mitchell e alcançam o posto de segundo-tenente cadete são elegíveis para alistar-se na Força Aérea como aviadores de primeira classe (E-3). Muitos cadetes vão para a Academia da Força Aérea dos EUA ou para o ROTC sênior na faculdade.

Em 30 de maio de 2014, o Congresso concedeu a Medalha de Ouro do Congresso, sua maior homenagem civil, aos membros da Patrulha Aérea Civil da Segunda Guerra Mundial. De acordo com a Lei Pública 113-108: O serviço do CAP durante a guerra foi altamente incomum e extraordinário, devido ao status civil não remunerado de seus membros, o uso de aeronaves privadas e fundos pessoais por muitos de seus membros, a miríade de missões humanitárias e nacionais realizadas para a Nação, e o fato de que por 18 meses, em um momento de grande necessidade para os Estados Unidos, o CAP realizou missões de combate em apoio a operações militares na costa do Atlântico e do Golfo do México.

O major-general aposentado do Exército dos EUA David T. Zabecki é o principal historiador militar da HistoryNet. De 1962 a 1965, ele foi cadete do CAP na Base Aérea de Westover em Massachusetts. Leitura adicional: Minutemen of the Air , por Carroll V. Glines e Gene Gurney; e Guerra Aérea Homefront da América , por Roger Thiel .

Este recurso apareceu originalmente na edição de julho de 2018 de História da aviação. Inscreva-se aqui!