Guerra contra as drogas da China



A China guerreou com o império britânico sobre o lucrativo comércio de ópio deste último, deixando um legado amargo

Os séculos 17 e 18 viram uma demanda crescente na Grã-Bretanha por commodities chinesas - especialmente seda, porcelana e chá. A China, em contraste, tinha pouco interesse nos produtos britânicos, rejeitando os tecidos de lã e algodão comparativamente ásperos que Londres procurava em vão exportar. O desequilíbrio comercial resultante deixou os britânicos com pouca escolha a não ser pagar pelo chá usando prata, especificamente prata espanhola, a única forma de pagamento em que os chineses realmente confiavam. Assim, fortunas em prata fluíram da Grã-Bretanha. Quando os espanhóis se aliaram aos americanos em sua Guerra Revolucionária, entretanto, essa importante moeda secou.

A Honorável Companhia das Índias Orientais (HEIC), uma empresa semiprivada que governa grande parte do subcontinente indiano em nome do governo britânico, percebeu uma oportunidade de aliviar o desequilíbrio.



A solução estava em uma demanda cada vez maior de ópio na China. O HEIC controlou o ópio cultivado na Índia e começou a exportar o narcótico para a China. Mas a corte imperial de Pequim, preocupada com a saída de prata resultante, sem falar no impacto negativo que o ópio estava tendo na sociedade chinesa, acabou proibindo sua importação, exceto em pequenas quantidades para fins medicinais.

Essa recusa gerou uma série de conflitos militares que sujeitariam a dinastia Qing China ao poder de fogo esmagador e devastador do exército britânico e da Marinha Real, matariam e feririam dezenas de milhares de chineses e condenariam centenas de milhares de outros a vidas de vício miserável.

A rejeição do governo Qing às importações de ópio não impediu a busca de lucro do HEIC. Para contornar a proibição, a empresa leiloou ópio para comerciantes de países terceiros. Esses mercadores carregaram o ópio na Índia e navegaram para a China, onde venderam ilegalmente a droga para mercadores chineses. A HEIC argumentou que, uma vez que o ópio deixou legalmente de ser sua propriedade após o leilão, eles poderiam lavar as mãos sobre o assunto caso as autoridades chinesas interceptassem o navio de um comerciante. Era tudo uma farsa, já que os comerciantes do país operavam sob licenças HEIC.



O chefe titular das forças britânicas, a Rainha Vitória (retratada à esquerda analisando as tropas em uma pintura de 1859 de George Housman Thomas) não tinha autoridade de comando durante as Guerras do Ópio. / Royal Collection Trust
O chefe titular das forças britânicas, a Rainha Vitória (retratada à esquerda analisando as tropas em uma pintura de 1859 de George Housman Thomas) não tinha autoridade de comando durante as Guerras do Ópio. / Royal Collection Trust

O sistema funcionou porque os comerciantes chineses e funcionários corruptos lucraram muito com o comércio e simplesmente ignoraram a proibição. Os éditos imperiais eram ineficazes, já que as autoridades raramente os aplicavam, levando cada vez mais comerciantes a ignorá-los. Até o tesouro britânico lucrou, arrecadando impostos dos leilões de ópio. No início dos anos 1700, o número de baús de ópio (cada um contendo 120-140 libras de ópio bruto) exportados para a China a cada ano chegava a cerca de 200. No final da década de 1760, havia aumentado para 1.000; em 1838, o total atingiu a marca de 40.000 baús.

Durante séculos, os chineses usaram ópio em pequenas quantidades, principalmente para fins medicinais, embora também como um afrodisíaco de renome. Algum tempo depois que os comerciantes do Novo Mundo introduziram o tabaco na China, os fumantes perceberam que podiam aumentar seu prazer adicionando xarope de ópio aos cachimbos. Com o tempo, eles fizeram a transição do tabaco para o ópio puro. Muitas pessoas ficaram desesperadamente viciadas.



Os britânicos também exigiram a droga. Os europeus da época usavam o ópio como analgésico e para tratar problemas intestinais, geralmente com álcool como tintura. Trabalhadores no norte da Inglaterra tomaram uma droga à base de ópio chamada elevação para aumentar a energia, enquanto os bebês recebiam Godfrey’s Cordial, também contendo ópio, para acalmá-los. O uso recreativo de ópio também era comum. Entre outros usuários proeminentes estava o famoso abolicionista William Wilberforce, que sofria de doenças gastrointestinais não especificadas.

Dito isso, alguns britânicos se opuseram fortemente ao comércio de ópio por motivos morais. O reverendo Algernon Thelwall, um clérigo evangélico, publicou um livro sobre o assunto no qual ele zombou disso como um comércio iníquo que trouxe a maior desonra à bandeira britânica. No entanto, a população em geral permaneceu amplamente alheia à polêmica mercadoria, que se provou cada vez mais lucrativa. Só em 1835-36, o comércio de ópio com a China arrecadou impressionantes US $ 428 milhões em dólares atuais.

Apesar dos choques políticos recorrentes entre a Grã-Bretanha e a China, o comércio de ópio continuou inabalável até o século XIX. Em 1839, entretanto, o imperador Daoguang - o sétimo da dinastia Qing - resolveu agir. Rejeitando os apelos para que o ópio fosse legalizado e tributado, ele despachou Lin Zexu, um vice-rei chinês moralmente escrupuloso, para Cantão. Todo o comércio exterior com a China se restringia àquela cidade portuária, onde os países ocidentais operavam escritórios e armazéns conhecidos como fábricas.

Lin lançou sua guerra contra o ópio ordenando a prisão de mais de 1.700 chineses envolvidos no comércio, confiscando dezenas de milhares de cachimbos de ópio e apelando à Rainha Vitória para abolir o comércio. Quando todos os esforços se revelaram infrutíferos, Lin recorreu à força, ordenando às tropas chinesas que confiscassem e destruíssem mais de 20.000 baús de ópio armazenados em armazéns britânicos e outros estrangeiros e a bordo de navios mercantes britânicos. Londres respondeu com diplomacia de canhoneira, ordenando uma expedição militar à China e preparando-se descaradamente para ir à guerra pelo direito de vender um narcótico.

As tropas britânicas avançam contra os fortes mantidos pelos chineses nas ilhas Chuenpi e Taikoktow em 7 de janeiro de 1841, durante a Primeira Guerra do Ópio. / Granger
As tropas britânicas avançam contra os fortes mantidos pelos chineses nas ilhas Chuenpi e Taikoktow em 7 de janeiro de 1841, durante a Primeira Guerra do Ópio. / Granger

Naquele mês de setembro, navios britânicos e chineses lutaram ao largo de Kowloon, mas a principal ação inicial da Primeira Guerra do Ópio ocorreu dois meses depois. Buscando acalmar a tensão sobre as ações de Lin, Sir Charles Elliot, o plenipotenciário britânico e superintendente-chefe de comércio na China, ordenou o bloqueio de todos os navios britânicos no Rio das Pérolas. Mas em 3 de novembro o navio mercante Royal Saxon assinou um compromisso com as autoridades chinesas para não vender ópio, ignorou o bloqueio e se aproximou de Cantão com um carregamento de algodão. O HMS Volage e o HMS Hyacinth responderam disparando tiros de advertência.

Assistindo aos eventos do porto estava o almirante chinês Guan Tianpei, que imediatamente navegou em auxílio do Royal Saxon com uma frota de juncos de guerra. Na Primeira Batalha de Chuenpi que se seguiu, os juncos não foram páreo para os navios de guerra da Marinha Real, que afundaram quatro dos navios de Guan.

Em janeiro de 1840, o imperador Daoguang aumentou as tensões com a exigência de que outros mercadores estrangeiros que comercializassem na China cessassem qualquer esforço cooperativo com os britânicos. Ao receber a notícia em Londres, o chanceler secretário do Exterior Henry John Temple, 3º visconde de Palmerston, enviou instruções a George Eden, 1º conde de Auckland e governador-geral da Índia, para preparar as forças navais e militares para uma expedição punitiva à China.

O plano era continuar o bloqueio do Rio das Pérolas e a captura da Ilha Chusan para uso como base operacional avançada. A Marinha Real então bloquearia o rio Yangtze e enviaria navios de guerra para o mar de Bohai, no interior do mar Amarelo. Ao fazer isso, Lord Palmerston esperava forçar o imperador a aceitar uma lista de exigências, sendo a mais importante a abertura de portos adicionais ao comércio britânico.

A expedição britânica - seu elemento naval sob o comando do Comodoro Sir James Bremer e as forças terrestres sob o comando do General Hugh Gough - chegou às águas chinesas em junho e navegou para Chusan. O comandante chinês local recusou a exigência de Elliot de se render, então, em 5 de julho, os britânicos tomaram a ilha à força, ocupando a capital Tinghai na manhã seguinte. O portão foi encontrado fortemente barricado por grandes sacos de grãos, Brig. O general George Burrell lembrou. Uma companhia do 49º [Regimento de Pé]… tomou posse do portão principal da cidade de Tinghae-heen [sic], no qual a bandeira britânica foi hasteada. Alcançado seu objetivo inicial, a força expedicionária se dividiu, uma frota subindo o Pérola e a outra rumo ao mar Amarelo.

Forçando seu caminho rio acima em direção a Cantão, o Comodoro Bremer encontrou os fortes no estreito de Humen (também conhecido como Bogue) fortemente guarnecidos e cheios de armas. Em 7 de janeiro de 1841, seus navios de guerra abriram a Segunda Batalha de Chuenpi, afundando sete juncos enquanto grupos de desembarque tomavam os fortes. Nesse ponto, os chineses buscaram negociar, enviando o sucessor de Lin Zexu, Qishan, para falar com Elliot. Em poucos dias, a Convenção de Chuenpi resultante reabriu o comércio em Cantão, cedeu Hong Kong à Grã-Bretanha e compensou os comerciantes britânicos por suas perdas de ópio. Em troca, os britânicos concordaram em evacuar Chusan. Porém, nem todos ficaram satisfeitos. Palmerston recusou-se a ratificar o tratado e dispensou Elliot por não ter exigido o suficiente dos chineses, enquanto o imperador Daoguang mandou prender Qishan e quase executá-lo por ter cedido muito.

A tensão não resolvida levou à Batalha do Bogue em 26 de fevereiro, um ataque anfíbio aos fortes chineses no Humen, seguido no dia seguinte pela Batalha do Primeiro Bar - ambos terminando com a vitória britânica. Continuando a subir o Pérola, os britânicos destruíram vários fortes e capturaram Whampoa em 2 de março. Entre 13 e 15 de março, uma força naval enviada pelo rio Broadway destruiu muitos juncos e capturou vários fortes. Proeminente entre os navios de guerra britânicos estava o navio a vapor de 46 canhões de ferro do capitão William Hall, Nemesis, capaz de navegar em águas rasas e causar estragos nas defesas costeiras chinesas. Em 18 de março, os britânicos atacaram Canton, libertando sua fábrica antes de tomar o terreno elevado com vista para a cidade.

Muitas pessoas na China tornaram-se irremediavelmente viciadas em ópio. / Biblioteca de boas-vindas
Muitas pessoas na China tornaram-se irremediavelmente viciadas em ópio. / Biblioteca de boas-vindas

O comércio em Canton foi retomado até que os chineses recapturaram a fábrica em 21 de maio. Quatro dias depois, os britânicos contra-atacaram, bombardeando a cidade e forçando os defensores chineses a fugir. A luta terminou com a captura de Cantão em 30 de maio. Elliot e Yishan (o sucessor de Qishan como vice-rei) concordaram com um novo cessar-fogo, seguido pela assinatura de outro tratado de paz e a retirada das forças britânicas para além do Bogue. O imperador permaneceu insatisfeito e recusou a paz.

Enquanto isso, Palmerston, substituiu Elliot 'como plenipotenciário e superintendente comercial por Sir Henry Pottinger, que chegou a Hong Kong em 10 de agosto. Outro recém-chegado foi o comandante naval britânico, almirante Sir William Parker, que com Gough resolveu continuar as operações contra a China, partindo para Amoy em agosto 21. Seguiram-se várias ações na China central, incluindo a Batalha de Amoy em 26 de agosto, a recaptura de Chusan em 1º de outubro, a Batalha de Ningpo em 10 de março de 1842 e a Batalha de Chapu em 18 de maio. .

Quando o imperador ainda se recusou a ceder, Gough atingiu o Yangtze na esperança de avançar para o interior da China. As forças britânicas e chinesas entraram em confronto na Batalha de Woosung em 16 de junho, levando à captura britânica de Xangai. Em 21 de julho, na última grande ação da guerra, os britânicos invadiram a cidade de Chinkiang. Em meio a lutas de rua acirradas, ao perceber que a derrota era iminente, muitos chineses cometeram suicídio. Encontrando cadáveres de [chineses] em cada casa em que entramos, lembrou Gough, principalmente mulheres e crianças, jogados em poços ou assassinados de outra forma por seu próprio povo, fiquei feliz em retirar as tropas dessa cena assustadora de destruição.

A batalha também interrompeu o sistema Caoyun da China, uma hidrovia vital para o transporte de grãos, forçando o imperador a pedir a paz.

A Primeira Guerra do Ópio terminou em 29 de agosto, quando Pottinger e representantes imperiais se reuniram a bordo do HMS Cornwallis para assinar o Tratado de Nanquim. Acabando efetivamente com o sistema restritivo de Cantão, seus termos abriram os portos de Amoy, Foochow, Ningpo e Xangai ao comércio exterior. Também cedeu Hong Kong à Grã-Bretanha e concedeu indenizações à Grã-Bretanha pela perda de ópio e despesas relacionadas com a guerra. O acordo foi o primeiro de uma série de acordos unilaterais que a China posteriormente apelidou de tratados desiguais.

Apesar dos ganhos que a Grã-Bretanha alcançou por meio do Tratado de Nanquim, Londres logo exigiu mais concessões, incluindo direitos extraterritoriais para súditos britânicos na China (isentando-os da lei chinesa) e o status de nação mais favorecida (estendendo à Grã-Bretanha quaisquer direitos futuros concedidos a outros estrangeiros poderes). Sob pressão, os chineses concordaram, assinando o Tratado suplementar da Boga em outubro de 1843.

Com o passar dos anos, os britânicos pressionou por mais concessões da China. Nenhum dos tratados legalizou o comércio de ópio, uma medida que os chineses resistiram, portanto o casus belli original não estava resolvido. Londres também sentiu que Pequim estava desrespeitando os diplomatas britânicos e se arrastando na implementação das disposições do tratado. Lord Palmerston, nomeado primeiro-ministro em 1855, arrogantemente proclamou que os chineses precisavam de uma repreensão a cada oito ou dez anos para mantê-los em ordem. Para declarar guerra, porém, ele precisava de um pretexto.

Uma oportunidade se apresentou em outubro de 1856, quando oficiais chineses embarcaram no navio de carga Arrow em Canton e prenderam sua tripulação. Embora o Arrow tivesse sido registrado como um navio britânico e comandado por um capitão britânico, as autoridades acreditavam que os membros da tripulação chinesa eram piratas. Além disso, o registro da Arrow havia expirado, portanto, não estava sob proteção legal britânica. O embarque chinês baixou devidamente a Union Jack de Arrow. Sir Harry Parkes, cônsul britânico em Cantão, exigiu que o vice-rei local Ye Mingchen liberasse a tripulação e se desculpasse por ter baixado a bandeira. Ye libertou a tripulação, mas quando se recusou a pedir desculpas pelo incidente com a bandeira, Parkes ordenou que navios de guerra britânicos bombardeassem Cantão. Os chineses retaliaram queimando as fábricas. Os bárbaros ingleses atacaram a cidade provinciana e feriram e feriram nossos soldados e povo, um furioso Ye proclamou aos cantoneses. Eu, com isto, ordeno distintamente que se unam para exterminá-los.

Dois eventos importantes atrasaram a resposta britânica. Primeiro, a oposição na Câmara dos Comuns a uma renovação das hostilidades levou a uma votação parlamentar, forçando uma eleição geral em abril de 1857. Os eleitores britânicos retornaram uma maioria ainda maior para o governo de Palmerston. Um mês depois, a agitação na Índia que iria explodir no Motim dos Sepoys piorou, forçando Londres a desviar as tropas com destino à China para reprimir a rebelião. Enquanto isso, a Grã-Bretanha ganhou um aliado improvável. Preocupada com o domínio do comércio britânico com a China, a França decidiu entrar na guerra. O casus belli de Paris foi o assassinato do missionário francês Auguste Chapdelaine na província de Guangxi por ter ousado ministrar a uma região fechada para estrangeiros.

Os britânicos capturaram Cantão no dia de Ano Novo de 1858 e prenderam Ye, exilando-o em Calcutá. Em maio, uma força aliada sob o comando do contra-almirante britânico Michael Seymour conquistou os fortes Taku, estrategicamente importantes, no rio Peiho. A subsequente captura de Tientsin levou à assinatura de outro tratado, em junho de 1858. Esse acordo previa legações diplomáticas estrangeiras em Pequim, a abertura de mais 10 portos e a livre circulação de estrangeiros pelo interior da China. Embora uma pausa na luta se seguisse, nem Londres nem Pequim ratificaram o tratado, levando ao reinício das hostilidades.

Como o Tratado de Tientsin havia devolvido os fortes do rio Peiho aos chineses, os fortes teriam de ser retomados. Infelizmente para os Aliados, no final de junho de 1859 eles perderam a Segunda Batalha dos Fortes Taku para as forças chinesas sob o comandante mongol Sengge Rinchen. A derrota foi humilhante na Inglaterra e na França. Em 12 de setembro, um horrorizado Times of London trovejou: Devemos ensinar tal lição a essas hordas pérfidas que o nome 'europeu' será doravante um passaporte do medo!

Em 21 de agosto de 1860, uma força aliada sob o tenente-general britânico Sir James Hope Grant e o tenente-general francês Charles Cousin-Montauban lançaram a Terceira Batalha dos Fortes Taku. Desta vez, os atacantes foram vitoriosos. A guarnição foi empurrada para trás passo a passo e arremessada desordenadamente pelas seteiras do lado oposto. Grant lembrou-se do momento em que as tropas francesas entraram em um dos fortes. O terreno fora do forte estava literalmente coberto de mortos e feridos do inimigo: três dos chineses foram empalados em [suas próprias] estacas.

Vingados por sua humilhação, os Aliados abriram caminho para Pequim, reocupando Tiensin em 25 de agosto. Eles derrotaram Rinchen em Chang-chia-wan em 18 de setembro e novamente em Palikao três dias depois. Com Pequim sob ameaça, o imperador Xianfeng, o oitavo da dinastia Qing, fugiu da capital, deixando seu irmão, o príncipe Gong, para enfrentar o inimigo. Abrindo negociações, os Aliados exigiram a libertação de prisioneiros diplomáticos levados no início da campanha, incluindo o Cônsul Parkes. Quando as negociações pararam, os Aliados ameaçaram abrir caminho para Pequim. Em 13 de outubro, enquanto a artilharia britânica se preparava para bombardear a cidade, Gong abriu os portões. Nossas tropas tomaram posse imediatamente, os franceses marchando atrás de nós, lembrou o tenente-coronel Garnet Wolseley. Poucos minutos depois, a Union Jack estava flutuando nas paredes de Pequim, a famosa capital celestial, o orgulho da China.

As negociações foram retomadas, mas James Bruce, o 8º conde de Elgin e então plenipotenciário, ficou cada vez mais frustrado com os esforços chineses para atrasar as negociações e frustrar as demandas dos Aliados. Em 18 de outubro, ansioso para causar uma impressão duradoura na China, ele ordenou que tropas arrasassem o Palácio de Verão do imperador, nos arredores de Pequim. Para este lugar ele trouxe nossos infelizes conterrâneos, escreveu Elgin como justificativa, a fim de que eles pudessem sofrer suas mais severas torturas dentro de seu recinto. Condenado por historiadores posteriores como vandalismo cultural, o incêndio do palácio forçou o príncipe Gong a aceitar os termos dos aliados.

Retratando a luta contínua contra o vício, os punhos cerrados quebram um enorme cano em um memorial em Humen, Guangdong. / Alamy
Retratando a luta contínua contra o vício, os punhos cerrados quebram um enorme cano em um memorial em Humen, Guangdong. / Alamy

A Segunda Guerra do Ópio terminou formalmente em 24 de outubro com a assinatura da Convenção de Pequim. O último tratado desigual cedeu Kowloon aos britânicos, estabeleceu a liberdade religiosa na China, estipulou uma indenização punitiva e legalizou o comércio de ópio.

O comércio desse narcótico continuou com a China até a Primeira Guerra Mundial. A oposição crescente na Grã-Bretanha finalmente acabou com ele, embora a essa altura os chineses tivessem começado a produzir seu próprio ópio e um número inimaginável de pessoas se tornasse viciado. Na década de 1930, as autoridades de ocupação japonesas procuraram encorajar o uso do ópio entre os chineses, acreditando que uma população drogada seria mais fácil de controlar. Só na década de 1950 os respectivos governos chineses no continente e em Taiwan conseguiram controlar o uso do ópio. Entre os capítulos mais sombrios da história imperial britânica, as Guerras do Ópio criaram um legado persistente de desconfiança entre os chineses em relação ao Ocidente. MH

O historiador militar britânico Mark Simner é um colaborador regular de História Militar e de várias revistas internacionais de história. Para leitura adicional, ele recomenda seu próprio O Leão e o Dragão: as Guerras do Ópio da Grã-Bretanha com a China, 1839-1860; A Guerra do Ópio: Drogas, Sonhos e a Fabricação da China Moderna, de Julia Lovell; e Crepúsculo Imperial: A Guerra do Ópio e o Fim da Última Idade de Ouro da China, de Stephen R. Platt.

Este artigo foi publicado na edição de março de 2021 da História Militar revista. Para mais histórias, inscreva-se aqui e visite-nos no Facebook :