Bunker Hill: a maior batalha da América?



Na noite de 16 de junho de 1775, um pequeno bando de milícias rebeldes de Massachusetts e Connecticut marchou silenciosamente de seu acampamento em Cambridge para as colinas com vista para Charlestown, Massachusetts. Apenas um trecho estreito do rio Charles separava essas colinas da Boston ocupada pelos britânicos; apenas a escuridão impenetrável da noite sem lua os ocultava dos olhos das sentinelas britânicas postadas ao longo da margem oposta do Charles. E aqui, bem debaixo dos narizes dos casacas vermelhas, os rebeldes - quase mortos de fadiga, torturados pela fome e sede - arranharam um pequeno forte improvisado com picareta e pá no solo rochoso inflexível.

A pura verdade - embora possa parecer chocante ou antipatriótica, até mesmo blasfêmia - é que a Batalha de Bunker Hill não foi tão importante. Por que então é tão famoso?

Sua ação, supervisionada pelo coronel William Prescott de Massachusetts e o general israelense Putnam de Connecticut, pretendia ser um desafio aberto ao tenente-general Thomas Gage e seu pequeno exército britânico em Boston. Na verdade, os britânicos o consideraram como tal. Quando amanheceu na manhã seguinte, revelando o forte na colina, os navios de guerra britânicos dentro e ao redor do porto de Boston responderam com um bombardeio massivo como nunca tinha sido visto ou ouvido antes na América do Norte britânica. Horas depois, pequenos barcos da frota transportaram uma força de assalto britânica através do Charles. No calor escaldante do final da tarde de sábado, 17 de junho, os casacas vermelhas atacaram as linhas rebeldes nas alturas de Charlestown repetidas vezes, em última análise, expulsando os rebeldes, mas com um custo horrível de vidas britânicas.



Embora a luta se concentrasse em uma proeminência conhecida pelos locais como Breed’s Hill, o confronto se tornaria imortalizado como a Batalha de Bunker Hill, batizada em homenagem ao vizinho mais dominante de Breed. Foi um momento icônico, uma das imagens verdadeiramente duradouras da história do nascimento violento da América. Os estudantes da Revolução estão, sem dúvida, mais familiarizados com Saratoga e Yorktown, vitórias fundamentais para os colonos. Mas nenhuma outra batalha na guerra pode reivindicar tanto renome; na verdade, poucas batalhas na história americana, além de Gettysburg e o Dia D, são tão familiares.

No entanto, a pura verdade - embora possa parecer chocante ou antipatriótica, até mesmo blasfêmia - é que a Batalha de Bunker Hill não foi tão importante.

Isso não quer dizer que nada de importante veio de Bunker Hill. Como gerações de historiadores observaram, foi o derramamento de sangue que finalmente convenceu a coroa britânica de que os rebeldes eram mortalmente sérios, que a rebelião nas colônias de Sua Majestade na América do Norte não seria rejeitada com um aceno de mão. O fim da insurreição exigiria, como o próprio Gage vinha argumentando há meses, um pesado investimento no sangue e no tesouro britânico. Para os americanos, Bunker Hill, embora uma derrota, forneceu um impulso de confiança muito necessário. Pois Bunker Hill parecia provar que milícia americana mal treinada poderia enfrentar o braço profissional da Grã-Bretanha, embora essa fosse precisamente a lição errada e que custaria caro aos americanos.



Mas, além disso, não há nada especialmente distinto na Batalha de Bunker Hill. Com menos de 6.000 combatentes, o confronto foi pequeno mesmo para o modesto padrão das batalhas da Guerra Revolucionária, do tamanho de um pintor em comparação com as típicas batalhas europeias do século XVIII. Na batalha de Kunersdorf de 1759 durante a Guerra dos Sete Anos, por exemplo, um exército de quase 60.000 russos e austríacos derrotou um exército prussiano de cerca de 51.000. As perdas entre os britânicos em Bunker Hill, muitas vezes somos informados, foram chocantemente altas, mas a proporção de baixas britânicas - cerca de 40 por cento - foi quase normal quando definida no contexto das batalhas do século 18 travadas na Europa.

Bunker Hill também não tem muita importância estratégica. Não testemunhou a eliminação de um exército de campanha, como Saratoga dois anos depois, ou mesmo parte de um exército, como Trenton em 1776; não marcou o final dramático de uma grande campanha, como Germantown ou Monmouth ou King’s Mountain - todas as quais, ironicamente, são menos famosas que Bunker Hill. Bunker Hill não encerrou o cerco americano a Boston. Isso não obrigou os britânicos a partir. Não avançou significativamente a causa americana, nem a atrasou, aliás. Na verdade, pode-se argumentar que Bunker Hill teve pouco ou nenhum efeito no resultado da Guerra Revolucionária.

Se Bunker Hill não teve grande importância, por que então é tão famoso?



Pode-se argumentar que o drama e o espetáculo da própria batalha - a primeira batalha campal da Revolução - são suficientes para justificar sua fama duradoura. As batalhas são eventos intrinsecamente dramáticos que revelam o melhor e o pior nas pessoas. Mas há algo sobre Bunker Hill que é especialmente atraente. Há a tensão e a empolgação enquanto os cidadãos-soldados americanos exaustos lutam contra o medo e a fadiga, cavando furiosamente, na esperança de terminar seus trabalhos de terraplenagem antes que o amanhecer os traia para os britânicos. Há o terror do bombardeio naval inicial, quando centenas de canhões da frota britânica trovejaram por horas - alto o suficiente para ecoar por casas várias milhas ao sul em Braintree, onde Abigail Adams segurou a mão de seu filho, o futuro presidente John Quincy Adams, e preocupado com a tempestade que se aproximava. Há a bravura dos rebeldes assustados nas fortificações improvisadas, de alguma forma reunindo a coragem para ficar parado enquanto toneladas de balas sólidas de ferro voavam gritando ao redor de suas cabeças. Há a pompa do ataque anfíbio britânico, os barcos perfeitamente alinhados remavam em uníssono, transportando peças de bronze e milhares de casacas vermelhas sobre as águas escuras do Charles, envoltos na fumaça branca expelida pelos canhões da frota. E depois do espetáculo glorioso, o terrível negócio de matar e os incontáveis ​​atos de heroísmo que vieram com ele. Os rebeldes em menor número, observando com admiração enquanto os batalhões vestidos de vermelho rolavam pelo chão diante deles, as baionetas brilhando ao sol da tarde, movendo-se inexoravelmente em direção aos aterros americanos. Os britânicos, igualmente temerosos e quase igualmente feridos, marchando direto para o que deve ter parecido uma morte certa. E o doloroso final da batalha tem sua própria parcela de imagens vívidas, tão fascinantes quanto. Os rebeldes, exaustos, sem munição, fazendo uma retirada final para a segurança de Cambridge, enquanto seus inimigos - loucos por batalha e furiosos com a temeridade desses rufiões - enxameavam sobre as ameias americanas, esfaqueando as almas incapazes ou não querendo fugir.

Também ajudou o fato de Bunker Hill ter tido mais do que sua cota de defensores ao longo dos anos. Quase dois séculos antes que a preservação do campo de batalha se tornasse uma causa popular nos Estados Unidos, os patriotas de Boston esperavam salvar algo do famoso campo de batalha. Afinal, Bunker Hill foi a única batalha de alguma importância travada em Massachusetts durante a guerra, Lexington e Concord tendo sido pouco mais do que escaramuças. Havia muitos lembretes do passado revolucionário da Bay Colony, embora, infelizmente, eles já estivessem desaparecendo um por um enquanto Boston crescia para atender às necessidades de uma população crescente e de um novo século.

Mas Bunker Hill era o mais eloqüente, o símbolo mais evocativo dos sacrifícios feitos pela Nova Inglaterra e da bravura e do espírito público que animou esses primeiros patriotas. Seu solo havia sido encharcado com o sangue dos filhos de Massachusetts, Connecticut e New Hampshire, então para a elite social e política de Boston parecia certo e apropriado que a batalha fosse permanentemente comemorada.

A consagração do campo de batalha começou enquanto muitos veteranos da Revolução ainda estavam vivos. Primeiro, os maçons construíram um memorial simples, um humilde pilar de madeira e pedra. A intenção era homenagear um dos seus: Dr. Joseph Warren, o jovem médico de Boston que quase sozinho dirigiu o esforço de guerra nas primeiras semanas da rebelião e que esteve entre os rebeldes mortos depois que os casacas vermelhas fizeram baionetas seu caminho para a terraplenagem naquele dia sangrento de junho. O gesto dos maçons, embora generoso, não foi grande o suficiente para agradar aos bostonianos que queriam proclamar sua importância na história americana para o mundo à medida que o 50º aniversário da Revolução se aproximava. Unindo-se como a Bunker Hill Monument Association, esses cidadãos dedicados solicitaram doações, compraram terras e fizeram planos para erguer um enorme e digno monumento no local onde o coronel Prescott e seus meninos defenderam seu forte até a última rodada. No exato dia do aniversário da batalha, 17 de junho de 1825, o último general sobrevivente do Exército Continental - o Marquês de Lafayette - liderou uma grande procissão para Charlestown. Menos de 18 anos depois, o monumento estava completo: um grande obelisco, com cerca de 60 metros de altura, elevando-se sobre o horizonte ascendente de Boston.

Bunker Hill foi a única grande batalha da Revolução, e uma das poucas na história americana, a ser travada diante de uma audiência: em Chelsea e ao longo do North Shore e da costa de Back Bay, fazendeiros, comerciantes, mulheres e crianças saiu aos milhares para assistir a batalha. Em Boston, os civis se alinharam nos telhados, espiando através da fumaça dos navios da frota para ter um vislumbre da batalha e das lojas em chamas de Charlestown. Milhares também foram ver Lafayette lançar a pedra fundamental do monumento em 1825 e a dedicação final do obelisco em 1843. Ambas as cerimônias foram raras, com desfiles de congressistas e diplomatas, dignitários e bandas de música, bombeiros voluntários e regimentos da milícia. Várias dezenas de veteranos de Bunker Hill marcharam na procissão de 1825, embora mais tarde tenha sido descoberto que muitos desses velhos simpáticos e tagarelas eram fingidos - eles nunca haviam lutado na Revolução, muito menos em Bunker Hill.

A atração mais popular de todas, porém, era o grande orador Daniel Webster. Membro destacado da Monument Association, ele falou nas cerimônias de 1825 e 1843, e suas Orações Bunker Hill estão entre seus maiores discursos públicos. Os estudiosos e admiradores de Webster geralmente preferem seus comentários de 1825, mas, à parte as diferenças sutis, a mensagem foi aproximadamente a mesma em ambas as ocasiões. O mundo, declarou ele em seu estilo poderoso e econômico, devia muito à América, pois a América estava iluminando o caminho que conduzia da tirania e das trevas à democracia, liberdade e esclarecimento.

Os americanos, por sua vez, deviam tudo aos seus antepassados ​​revolucionários. Esses homens, e especialmente os patriotas que arriscaram tudo em uma aposta desesperada em Bunker Hill, deram tudo para garantir a liberdade que os americanos agora desfrutam. Não podemos exatamente imitar esses patriotas, Webster lembrou seu público, pois não há nada que possamos fazer que possa corresponder - em ousadia, coragem e valor duradouro - o que nossos ancestrais realizaram com suor e sangue na Revolução. O que podemos fazer, Webster continuou, é lembrar esses sacrifícios, ensiná-los a nossos filhos e usá-los para inspirar a nós mesmos e à posteridade para grandes feitos. Não havia maneira melhor de fazer isso, disse Webster, do que com a majestade simples e discreta do monumento Bunker Hill. E então, quando a idade honrada e decrépita se apoiar na base deste monumento, o grande orador concluiu sua oração de 1843, e as tropas de jovens ingênuos serão reunidas em torno dela, e quando um falar ao outro dos ... grandes e eventos gloriosos com os quais está relacionado, surgirá de cada seio jovem a ejaculação: 'Graças a Deus eu - eu também - sou americano!'

Talvez agora, no século 21, alguns de nós estejamos tão cansados ​​que os sentimentos patrióticos sinceros de Daniel Webster parecem ridiculamente sentimentais ou, na melhor das hipóteses, ingênuos. Tropas de jovens ingênuos parando para conversar amigavelmente com a velhice honrada e decrépita, seja na base do monumento Bunker Hill ou em outro lugar, não é uma imagem que vem prontamente à mente. Mas realmente não importa se acharmos seus sentimentos estranhos, porque as qualidades da América e dos americanos que ele deu voz tornaram-se uma parte duradoura de nosso mito da criação. E Webster entendeu como Bunker Hill destacou essas qualidades. Pois a Batalha de Bunker Hill foi e é a grande batalha americana . Ele define o que significa ser americano.

Mais do que qualquer outra batalha famosa na história americana, Bunker Hill tornou-se parte integrante da mitologia histórica americana, as histórias que contamos a nós mesmos sobre como viemos a ser, sobre o que nos distingue como americanos. Os cidadãos-soldados americanos, voluntários lutando por um lar e um lar, por liberdade e liberdade, eram os oprimidos. Eles estavam seriamente em desvantagem em número por seus inimigos - e seriamente em desvantagem. Os casacas vermelhas, como profissionais treinados, eram soldados superiores. Bunker Hill provou que os americanos, como diz o mito, podem realizar muito com pura coragem, espírito patriótico e engenhosidade nativa. Os americanos eram homens de fronteira e atiradores, de acordo com esse mito; eles não precisavam ser treinados como aqueles autômatos europeus estéreis e aristocráticos.

Cientes de sua suposta inferioridade, os líderes americanos agiram com ousadia para tomar posse das alturas de Charlestown e desafiar os sérios e previsíveis britânicos para uma luta. Nenhuma outra batalha na história americana mostra esse contraste - entre os lutadores pela liberdade amadores e os contratados profissionais do Velho Mundo - tão fortemente quanto Bunker Hill.

E embora Bunker Hill não tenha sido uma vitória americana, é fácil ver a batalha como um triunfo americano: os britânicos venceram, dizemos a nós mesmos, apenas porque os americanos ficaram sem munição e apenas no último e mais crítico momento, quando suficiente a munição por si só teria garantido que eles resistissem e vencessem os britânicos.

Há um fundo de verdade em tudo isso, como em todos os mitos históricos, mas também um perigo considerável. Porque assim como eventos como Bunker Hill ajudam a moldar os mitos sobre nosso passado, também esses mitos moldam a maneira como vemos eventos como Bunker Hill. O que a batalha representa, em resumo, torna-se mais importante do que o curso real dos eventos na própria batalha, não apenas na versão mítica da batalha, mas também em relatos escritos por historiadores respeitados. Para aumentar o drama de Bunker Hill e torná-lo uma demonstração mais eficaz da virtude americana, exageramos os aspectos da história que se encaixam no mito e encobrimos os que não. Gostamos de homenagear os rebeldes que eram mais extravagantes e ativos e criticar os que não eram. A tradição elogiou William Prescott e Israel Putnam por seu zelo e ousadia, embora as ações desses dois líderes colocassem todo o exército rebelde em sério risco. A mesma tradição denuncia Artemas Ward, o incolor comandante-em-chefe, por sua cautela, sugerindo que ele pode ter perdido a batalha - embora tenha sido sua cautela, sua recusa em comprometer todo o seu exército em uma batalha invencível, que provavelmente o salvou de destruição.

O mito também reformula o inimigo. Os americanos gostam que seus inimigos sejam formidáveis, mas ridículos. Assim, os casacas vermelhas são invariavelmente descritos como veteranos de muitas batalhas; seus generais são retratados como desdenhosos da habilidade marcial americana e mais tarde espantados com a resistência tenaz das forças americanas.

Na verdade, os soldados britânicos eram quase tão cruéis quanto os rebeldes que enfrentavam, e seus generais estavam bem cientes e respeitavam a habilidade e determinação das forças americanas. Em um relato da batalha após o outro, os historiadores negligenciaram ou interpretaram mal mil pequenos detalhes, de modo que a história aceita da batalha se encaixa melhor no mito.

O verdadeiro relato não diminui as realizações e a bravura óbvia dos guerreiros de ambos os lados. Mas as qualidades que fazem uma grande história - ou um grande mito - não são necessariamente aquelas que fazem uma grande batalha. Quando comparado a confrontos verdadeiramente épicos na história militar americana, como Gettysburg, o Dia D ou o Bulge, por falar nisso, Bunker Hill era pequeno em escala e não tinha consequências excepcionais.

A batalha, no entanto, tem um lugar legítimo em nossos corações porque se tornou uma parte vital da identidade americana. Mais do que qualquer outra batalha em nossa história, Bunker Hill trouxe à tona aquelas virtudes que Daniel Webster viu e admirou em seus concidadãos: um amor pela liberdade, uma devoção inabalável, uma disposição para o sacrifício, uma prontidão para servir.