Resenha de livro: Martha Jefferson: uma vida íntima com Thomas Jefferson

Martha Jefferson: uma vida íntima com Thomas Jefferson ,
Por William G. Hyland Jr., Rowman e Littlefield



Ensina-se a não julgar um livro pela capa, mas pela arte da capa de William G. Hyland Martha Jefferson: uma vida íntima com Thomas Jefferson levanta questões imediatas sobre a precisão histórica de seu conteúdo. É uma foto da entrada leste da segunda versão de Monticello - concebida por Jefferson após a morte de sua esposa, e, portanto, uma que ela nunca viu muito menos habitada.

Esse erro dá o tom para o resto do livro. Hyland, um advogado praticante e autor ocasional (seu livro anterior desafiava as afirmações de que Jefferson teve filhos com sua escrava Sally Hemings), pretende expandir de forma dramática e autoritária nosso conhecimento sobre Martha Wayles Skelton Jefferson. Mas seu livro está muito cheio de erros e ficção histórica para ter muita legitimidade acadêmica. Por exemplo, ele começa com um relato comovente dos momentos finais de Martha, de 33 anos. Quando ela escapuliu na morte, Hyland escreve, um perturbado Jefferson estava ao seu lado. É comovente, mas errado: de acordo com o relato de Martha Jefferson sobre a morte de sua mãe, Jefferson não estava no quarto de sua esposa quando ela morreu.

O fato é que muito pouco se sabe sobre Martha Wayles. Ela era filha do imigrante inglês que se tornou fazendeiro John Wayles e de sua primeira esposa, Martha Eppes, que morreu durante o nascimento de Martha. Crescendo em uma plantação de tabaco em Charles City County, Va., Martha foi criada principalmente por sua mãe escravizada, Betty Hemings. (Duas madrastas morreram quando Martha tinha 13 anos)



Uma mulher pequena e atraente com cabelos ruivos e olhos castanhos, Martha aprendeu desde cedo como administrar as contas da plantação e realizar tarefas como preparar cerveja e fazer sabão. Ela adorava ler e cavalgar e era uma musicista talentosa - paixões que compartilhava com Jefferson. Aos 18, ela se casou com o advogado Bathurst Skelton e, 22 meses depois, ficou viúva com um filho de 10 meses. Vários pretendentes procuraram a mão de Martha, vendo-a como uma mulher fecunda e proprietária. Jefferson ganhou. Eles se casaram em 1º de janeiro de 1772, seis meses após a morte do filho de Martha, Jack, e quatro anos antes de Jefferson escrever a Declaração de Independência. Os dois compartilharam uma década de felicidade não conquistada, de acordo com Jefferson, embora ele estivesse ocupado sendo legislador, governador da Virgínia e delegado ao Segundo Congresso Continental durante o casamento e não estivesse muito em casa. Martha suportou mais seis gestações, a última drenando o restante de suas forças e, por fim, causando sua morte em 1782.

Hyland afirma ter aproveitado a explosão de pesquisas nos últimos anos que enriqueceu nossa compreensão de ambos os Jeffersons. No entanto, a maior parte do que ele considera novo material é meramente especulação baseada em práticas sociais do período e informações históricas estabelecidas sobre o próprio Jefferson. A aversão de Jefferson pela escravidão (e provavelmente de Martha também) é típica da maneira como Hyland revela informações sobre Martha Jefferson. Sua descrição do namoro do casal é derivada não de relatos reais, mas de, como Hyland coloca, um grau razoável de probabilidade histórica com base nos costumes e hábitos do século XVIII, além do que sabemos sobre o comportamento de Jefferson.

O livro contém alguns trechos divertidos sobre a vida nas plantações na Virgínia pré-revolucionária, mas há muitas inconsistências e muito material questionável para ser uma biografia confiável de uma mulher que todos gostaríamos de conhecer melhor.



—Mary Burruss

Publicado originalmente na edição de outubro de 2015 da História americana revista.