Benedict Arnold: o herói antes do traidor



_ O mérito deste cavalheiro é certamente grande e desejo sinceramente que a sorte possa distingui-lo como um de seus favoritos.
—George Washington

NUNCA DESDE QUE A QUEDA DE LÚCIFER TIVER UMA QUEDA IGUAL À SUA, declarou o general Nathanael Greene depois que Benedict Arnold desertou para os britânicos em setembro de 1780. New Jersey Gazette chamou-o de comedor de sapo mau. A indignação era compreensível, visto que Washington havia perdido o que considerava seu melhor general lutador.



Mas havia muito mais no homem do que seus atos de traição.

ARNOLD DESCRITOU-SE COMO COWARD até os 15 anos de idade, quando, como único filho sobrevivente de sua família, ele teve que dar um passo à frente e se tornar o chefe substituto da família. Aprendizado de um parente, ele aprendeu o ofício de boticário e abriu sua própria loja em New Haven, Connecticut, na década de 1760, depois ampliou seus negócios para incluir o comércio das Índias Ocidentais e o comércio com o Canadá, muitas vezes servindo como capitão de seus próprios navios. Apesar das lendas em contrário, às vésperas da Revolução ele era um comerciante próspero. Ele também era um novato militar, um verdadeiro amador de armas.

Arnold era um defensor entusiasta e engenhoso dos direitos americanos e, em 1774, sentindo o cheiro da guerra com a cerveja britânica, ele organizou cerca de 65 New Havenites na 2ª Companhia de Footguards de Connecticut. Depois de aprender sobre as batalhas de Lexington e Concord, Arnold, o capitão eleito, preparou-se para liderar a guarda de pés para a área de Boston. Eles tinham uniformes, pagos por Arnold, mas não tinham mosquetes, pólvora e bala - todos disponíveis no paiol de New Haven. Mas os cautelosos patrões da cidade, temendo a propagação de uma rebelião de tiroteios, recusaram a entrada dos guardas. Arnold deu-lhes alguns minutos para repensar o assunto e depois informou que sua empresa entraria na revista. Intimidados, os padres da cidade entregaram as chaves. Em poucos dias, os guardas bem armados chegaram aos arredores de Boston, juntando-se aos milhares de outros habitantes da Nova Inglaterra que se reuniam para derrubar o tenente-general Thomas Gage e seus casacas vermelhas na cidade.



As forças rebeldes precisavam desesperadamente de armamento, e Arnold se reuniu com o Dr. Joseph Warren e outros líderes rebeldes locais para discutir a possibilidade de capturar o valioso esconderijo de peças de artilharia no Forte Ticonderoga e Crown Point no Lago Champlain. No início de maio, o Comitê de Segurança de Massachusetts deu a Arnold uma comissão de coronel. Suas ordens eram para apressar o oeste, recrutar um regimento e tomar o forte pouco defendido dos britânicos.

Tomar o forte, acreditava Arnold, não seria um problema, já que em sua condição ruinosa, não poderia resistir uma hora contra um ataque vigoroso. Mas Arnold não esperava ter que lutar com Ethan Allen e os Green Mountain Boys de Vermont. Os Vermonters, operando sob aparente autoridade de Connecticut, já estavam em posição de tomar o forte quando Arnold, ele próprio ainda sem tropas, os alcançou na margem leste do Lago Champlain no início de maio. Arnold exibiu sua comissão, mas os Green Mountain Boys, um grupo rude, riram dele. Allen era o único líder que eles seguiriam, especialmente porque Arnold não tinha tropas com ele. Finalmente, depois de algumas negociações astutas por Arnold, Allen concordou com um comando conjunto. Sob o manto da escuridão, os dois lideraram um grupo através do lago e capturaram facilmente o forte sem perda de vidas em 10 de maio de 1775.

MUITAS VEZES, ATRAVÉS DO PRISMA DA TREASON, Arnold tem sido retratado como um líder militar impulsivo e de confronto desnecessário. Na verdade, ele costumava ser um mestre da paciência e do autocontrole, concentrando-se nos objetivos que desejava alcançar. Esse foi o caso com Allen e os Vermonters. Para Arnold, eles estavam longe de ser patriotas entusiasmados, determinados a garantir peças de artilharia valiosas para a causa da liberdade. Ele os via como rufiões da fronteira, principalmente interessados ​​em saquear todos os bens que pudessem encontrar no forte. E, de fato, uma vez dentro do forte, os meninos descobriram cerca de 90 galões de rum e, depois de ficarem bêbados, repetidamente menosprezaram Arnold; dois deles aparentemente atiraram nele. Mas Arnold mostrou uma paciência impressionante e esperou até que os meninos voltassem pelo lago para Vermont com sua pilhagem.



Em outubro de 1776, Arnold provou ser um comodoro ágil, atraindo uma flotilha britânica para as águas confinadas da baía de Valcour, ao longo da costa de Nova York. (Niday Picture Library / Alamy Stock Photo)

Preocupado que uma contraforça britânica pudesse descer do Canadá para retomar o forte, Arnold tomou a iniciativa. Em meados de maio, ele pegou uma escuna e dois bateaux subindo o Lago Champlain e 25 milhas no Canadá, atingindo a fortaleza britânica de St. John. Ele e seus invasores apreenderam pequenas armas e dois canhões de 6 libras, destruíram todas as pequenas embarcações que puderam encontrar e partiram em uma chalupa britânica que os americanos mais tarde chamaram de Empreendimento . Por este único golpe agressivo, Arnold assumiu o comando do lago.

Um mês depois, Arnaldo enviou uma carta ao Congresso Continental, defendendo a invasão da província de Quebec. Tendo navegado seus próprios navios mercantes para Quebec e Montreal,

Arnold entendia o terreno e previu com precisão a estratégia britânica: eles tentariam cercar a Nova Inglaterra e cortar a cabeça da rebelião. Ao tomar a província de Quebec, os patriotas poderiam interromper esse movimento e, ao mesmo tempo, garantir um governo livre totalmente dedicado à liberdade em Quebec. Além disso, no caso de uma longa guerra, o Canadá poderia servir como um celeiro inesgotável. Arnold encerrou sua carta apresentando um plano de invasão operacional que ele insistiu que deveria ser implementado sem perda de tempo. Ele se ofereceu para assumir o comando da força expedicionária proposta, confiante de que os sorrisos do céu logo abençoariam a causa patriota.

A energia de Arnold na jornada na selva rendeu-lhe o epíteto 'Hannibal da América'

O Congresso gostou do plano de Arnold, mas não o nomeou comandante. À medida que os eventos se desenrolavam, o comando geral da invasão através do Lago Champlain foi para o comandante do Departamento do Norte designado pelo Congresso, o rico Philip Schuyler de Nova York. Schuyler, no entanto, avaliou o desempenho de Arnold em tomar o Forte Ticonderoga como totalmente meritório, e ele e outros recomendaram o jovem soldado a George Washington. Encontrando-se com Arnold, Washington também viu mérito no jovem patriota entusiasmado.

Arnold aceitou a oferta de Washington de uma comissão de coronel e a atribuição de liderar uma das duas forças patriotas para o Canadá. O primeiro destacamento, sob o comando de Schuyler, dirigiu-se para o norte, descendo o Lago Champlain. Quando Schuyler adoeceu, o comando foi transferido para o Brigadeiro-General Richard Montgomery. Enquanto isso, a coluna de Arnold teve que lutar pelo sertão do Maine. A resistência pessoal e a energia ilimitada de Arnold na jornada pela selva lhe valeram o epíteto de Hannibal da América e um general de brigadeiro.

Em meados de novembro, a força de Montgomery havia capturado Montreal, enquanto o contingente de Arnold, depois de muito sofrimento, havia alcançado as Planícies de Abraham fora da cidade murada de Quebec. Em dezembro, os dois destacamentos uniram forças e, ao abrigo de uma forte nevasca no último dia de 1775, tentaram violar os portões da cidade. O plano de ataque, Arnold sabia, era impetuoso e nasceu do desespero: com os períodos de alistamento dos soldados patriotas terminando em 1775, Arnold e Montgomery sentiram que não tinham escolha a não ser atacar antes que alguma parte de sua força desaparecesse na floresta e voltasse para Nova Inglaterra.

Montgomery, encabeçando uma coluna, foi morto instantaneamente por uma explosão de canhão; Arnold, cabeceando um segundo, sofreu um ferimento feio na perna esquerda que o tirou do ataque. Antes do fim da luta, dezenas de patriotas estavam mortos ou feridos e mais de 400 foram feitos prisioneiros pelos britânicos.

Mas Arnold se recusou a desistir. Quando sua perna gravemente ferida começou a sarar, ele montou uma espécie de cerco de papel ao redor de Quebec com as poucas tropas que restavam. Ele passou a temporada de inverno, como escreveu, enfrentando quase tantas dificuldades quanto o Israelitas de antigamente, obrigado a fazer tijolos sem palha. Arnold até mesmo traçou planos para invadir a cidade murada, mas ele não tinha os recursos necessários para fazê-lo. No final, apesar de um esforço enobrecedor do Congresso para enviar mais tropas ao Canadá, a Província de Quebec não pôde ser mantida. Reforços britânicos e hessianos começaram a chegar à cidade de Quebec em maio de 1776. No final de junho, eles haviam conduzido as forças patriotas, agora crivadas de varíola e outras doenças, de volta ao Forte Ticonderoga.

ARNOLD ESTAVA ENTRE OS ÚLTIMOS REBELDES A DEIXAR solo canadense. Ele foi um dos primeiros a pensar em planos operacionais para bloquear o ataque militar britânico que certamente ocorreria na província de Quebec. Em junho de 1776, essa invasão estava em andamento. Dado o tamanho limitado da maioria das forças militares do século 18, os números britânicos, incluindo hessianos, eram impressionantes. No início de agosto, cerca de 45.000 soldados e marinheiros estavam se reunindo em torno da Ilha de Manhattan para capturá-la e estabelecê-la como sua principal base de operações; outros 8.000 se preparavam para sair do Canadá e esmagar as forças patriotas no teatro do norte. No meio do verão, o governador de Quebec, Carleton, com o major-general John Burgoyne servindo como seu segundo em comando, estava montando uma flotilha de navios para mover seu exército para o lago Champlain, depois para o sul ao longo do vale do rio Hudson.

Da perspectiva de Arnold, a chave era bloquear Carleton ou, melhor ainda, conduzir o inimigo que avançava de volta ao Canadá. Arnold trabalhou em estreita colaboração com Schuyler, que funcionava como o principal oficial de abastecimento, e com Horatio Gates, um ex-oficial britânico de nível superior que se tornou major-general do exército continental. A pedido de Schuyler, Arnold concordou em servir como comodoro da frota rebelde sendo montada no Lago Champlain. Sua primeira prioridade era supervisionar a construção de novos navios em número suficiente para dar uma demonstração de desafio que pudesse deter o esperado ataque britânico. Dada a escassez de carpinteiros de navios qualificados e de suprimentos essenciais como cordas, lonas de vela e vários tipos de tiro de canhão, era uma tarefa assustadora.

No entanto, em meados de setembro, Arnold estava navegando para o norte em direção à fronteira canadense com nove gundalows de fundo chato e velas fixas, cada um com capacidade para transportar até 45 homens e algumas peças de artilharia. Os gundalows só podiam navegar antes do vento, não manobrar para barlavento. Além disso, a frota incluiu o saveiro Empreendimento que Arnold havia capturado em 1775 e três escunas; um deles, o Royal Savage , foi tirado dos britânicos durante o avanço de Montgomery no Canadá. Mais tarde, três novas cozinhas em linha - o Trumbull, Washington, e Congresso - juntou-se à flotilha. Arnold havia impulsionado a construção dessas embarcações maiores de dois mastros, com velas latinas que podiam girar com o vento.

Arnold foi ordenado a conduzir uma guerra defensiva e não correr riscos arbitrários com a frota, mas ele deveria mostrar sua coragem e habilidades para prevenir a invasão do nosso país pelo inimigo. Em outras palavras, ele não deveria conduzir operações ofensivas, como navegar para o Canadá e atacar a frota britânica então montada em St. John. Em vez disso, ele deveria agir com uma coragem tão fria e determinada, que lhes desse [ao inimigo] motivo para se arrepender de sua temeridade em se mudar para o Forte Ticonderoga.

Arnold acreditava que sua única esperança para retardar o avanço britânico era inovar, e inovou ele. Chegando perto da fronteira canadense em meados de setembro, ele fingiu continuar para o norte no rio Richelieu até St. John. Ele esperava que relatórios de reconhecimento sobre a presença da frota e sua aparente prontidão para o combate chegassem ao governador Carleton. Durante o cerco de papel de Arnold à cidade de Quebec, ele avaliou Carleton como um líder cauteloso e calculista, que não correria riscos desnecessários, mesmo quando tivesse a vantagem militar. Como Arnold previra, a aparência ousada dos rebeldes perto da fronteira canadense fez Carleton atrasar três semanas críticas, dando aos patriotas mais tempo para fortalecer as defesas no Forte Ticonderoga.

Finalmente, em 4 de outubro, Carleton ordenou que sua flotilha partisse. Ele estava esperando a conclusão do Inflexível , um saveiro de guerra cujos 18 canhões de 12 libras deram a ele um poder de fogo superior ao de qualquer navio disponível para Arnold. O objetivo de Carleton era varrer o que ele chamou de força naval considerável esperando para defender o Lago Champlain e retomar Crown Point e Forte Ticonderoga antes que o inverno interrompesse as operações adicionais.

ARNOLD TINHA 16 NAVIOS PARA OS 36 CARLETON, que incluíam 28 canhoneiras - embarcações menores que cada uma carregava um canhão de tamanho considerável (12 a 24 libras). Com 417 peças de artilharia ao todo, os britânicos tinham uma vantagem de mais de quatro para um em poder de fogo, já que a frota de Arnold montava apenas 91 canhões, incluindo pequenas armas giratórias. Para piorar as coisas, suas tripulações eram compostas principalmente por soldados e poucos marinheiros, enquanto as tripulações britânicas eram repletas de marinheiros experientes. Apesar das desvantagens, Arnold sabia que teria que resistir à poderosa flotilha, porque o Forte Ticonderoga não tinha os suprimentos de pólvora e bola necessários para resistir a um ataque contínuo britânico.

Arnold queria posicionar sua força em um local que pudesse surpreender o inimigo e neutralizar a tripulação de Carleton e as vantagens do poder de fogo. Enquanto navegava pelo lago Champlain em direção ao Canadá, Arnold avistou a baía de Valcour ao longo da costa de Nova York. Para qualquer frota que se movesse para o sul, a baía de oitocentos metros de largura era escondida pela Ilha Valcour, que se elevava a 180 pés. No final de setembro, Arnold havia aninhado sua frota dentro da baía em uma formação de meia-lua. Poucos navios podem nos atacar ao mesmo tempo, explicou ele, e esses serão expostos ao fogo de toda a frota.

Na manhã de 11 de outubro de 1776, os navios de Carleton, navegando em um vento forte do norte, contornaram o lado leste da Ilha Valcour, indo para o Forte Ticonderoga a cerca de 70 milhas de distância. Cerca de três quilômetros ao sul da ilha, os britânicos finalmente avistaram os americanos que esperavam e foram levados pelo vento. Isso interrompeu a formação de sua frota, e a batalha seguiu como Arnold havia previsto. A flotilha britânica, tentando manobrar contra o vento, não conseguiu formar uma linha de batalha organizada, portanto, embora os patriotas tivessem sofrido sérios danos a seus navios e muitas baixas, sua frota ainda estava funcionando quando o anoitecer encerrou o conflito.

Embora os britânicos também tivessem sofrido perdas, Carleton acreditava que, assim que o vento soprasse para o sul, sua flotilha poderia se mover e acabar com os rebeldes presos na baía. Mas, à medida que a noite se aproximava, Arnold e seus capitães viram que os britânicos haviam deixado uma pequena abertura perto da costa de Nova York. Aproveitando uma forte neblina, as embarcações patriotas formaram uma linha única e com remos abafados remaram pela abertura. Quando o nevoeiro se dissipou na manhã seguinte, um Carleton atônito encontrou uma baía vazia.

A corrida para o sul começou e, em 13 de outubro, os britânicos alcançaram os navios americanos danificados e que se moviam lentamente cerca de 30 milhas rio acima, perto de um relevo chamado Split Rock. Aqui, Arnold, consciente de que ainda havia escassez de munições no Forte Ticonderoga, precipitou um dos momentos de luta mais ousados ​​da jovem Revolução. A bordo da cozinha Congresso , ele ordenou que sua frota virasse para o norte e atacasse os navios inimigos em enxame. Por algo em torno de duas horas, ele e sua tripulação travaram um combate corpo-a-corpo com três dos navios de Carleton. Os britânicos tinham uma vantagem quíntupla em poder de fogo sobre os rebeldes, e essa vantagem foi exacerbada quando mais quatro embarcações britânicas se juntaram ao ataque.

Um retrato do século 19 de um sereno e colecionado Arnold desmente o temperamento que o tornou um grande lutador no campo de batalha. (Anne S.K. Brown Military Collection / Biblioteca da Brown University)

Depois de duas horas, a nau capitânia de Arnold, com velas, cordame e casco ... despedaçada e despedaçada, mancou para uma pequena baía no território de Vermont, junto com os quatro gundalows dilacerados que estava protegendo. Não querendo deixar nada que o inimigo pudesse achar útil, Arnold ordenou que todas as cinco embarcações fossem incendiadas antes que ele e sua tripulação fizessem seu caminho por terra, chegando a Ticonderoga no dia seguinte.

Espantado com o espírito de luta dos patriotas, Carleton moveu suas forças até Crown Point, mas então hesitou. A força terrestre de Burgoyne estava pronta para enfrentar o Forte Ticonderoga, mas Carleton começou a se preocupar com as linhas de abastecimento de volta para o Canadá, especialmente com o inverno se aproximando. Ele não tinha mais certeza de que poderia capturar o Forte Ticonderoga sem resultados graves, possivelmente até mesmo derrota. Portanto, no início de novembro, o governador decidiu retirar toda a sua força e esperar o inverno antes de lançar outra invasão em 1777. A bravata de Arnold ajudou a precipitar a retirada - foi uma reversão do que o governador havia observado no início daquele ano, quando os patriotas retirado do Canadá.

O brilhantismo militar e a ousadia de Arnold ajudaram a salvar a causa patriota no teatro do norte - pelo menos por mais um ano. Os membros do Congresso Continental o chamaram de verdadeiro herói, mas vozes humilhantes também se levantaram. De Ticonderoga, o Brigadeiro General William Maxwell, ele próprio desprovido de realizações marciais, rotulou Arnold de nosso gênio do mal ao norte. De acordo com Maxwell, Arnold foi motivado exclusivamente pelo engrandecimento pessoal, e seu belo almirante destruiu a frota Champlain dos patriotas. Outros, avaliando as ações de Arnold em 1776, discordaram: Mais de cem anos depois, o historiador naval Capitão Alfred Thayer Mahan escreveu em seu clássico A influência do poder marítimo na história, 1660-1783: A pequena marinha americana em Champlain foi exterminada; mas nenhuma força, grande ou pequena, viveu para um propósito melhor ou morreu mais gloriosamente, pois salvou o Lago naquele ano.

Logo após esse evento, Arnold prestaria novamente um serviço inestimável à causa americana. Sua visão e coragem no campo de batalha resultaram na derrota e captura do exército invasor de John Burgoyne na crítica Batalha de Saratoga.

APESAR DE SER UM AMADOR DE ARMAS nos primeiros anos da Revolução, Arnaldo se estabeleceu como um general lutador e comodoro, que tenazmente enganou as forças inimigas superiores. Mas foi sua traição nos últimos anos da guerra, não seu gênio militar natural, que lhe rendeu um lugar maldito no panteão dos líderes militares americanos.

James Kirby Martin é professor de história da Universidade Cullen na Universidade de Houston e autor de muitos livros, incluindo Benedict Arnold, Herói Revolucionário: Um Guerreiro Americano Reconsiderado.