Batalha de Belmont: Ulysses S. Grant assume o comando



Relato da Batalha de Belmont, uma Batalha da Guerra Civil durante a Guerra Civil Americana

Resumo da Batalha de Belmont

Localização

Condado de Mississippi, Missouri

datas

7 de novembro de 1861



Generais

União: Ulysses S. Grant
Confederado: Gideon J. Pillow

Soldados engajados

Exército da União: 3.100
Exército Confederado: 5.000

Resultado

Inconclusivo



Vítimas

União: 600
Confederado: 600

Os soldados confederados espiaram de suas trincheiras, cavando fundo nas falésias 150 pés acima do rio Mississippi em Columbus, Kentucky. A luz da madrugada cortou as brumas matinais, revelando o grande rio - a linha divisória naquele ponto entre Kentucky e Missouri - serpenteando por pântanos, florestas densas e campos selvagens salpicados de fazendas e campos de milho. Olhando para o norte, os sulistas avistaram à distância duas canhoneiras federais, Tyler e Lexington , descendo o rio.

Durante os últimos dois meses, os woodenclads fizeram várias incursões breves, mas inofensivas, para testar a força e o alcance dos 140 canhões confederados colocados ao longo das falésias. Mas em 7 de novembro de 1861, a pulsação dos soldados acelerou enquanto observavam os navios a vapor totalmente armados caindo sobre eles. Os batedores da cavalaria haviam avisado que os transportes federais estavam desembarcando uma força de 3.000 homens, cinco quilômetros rio acima, na margem oposta, em um ponto oculto pela curva acentuada do rio e pelos pesados ​​bosques na margem. Seu alvo era a guarnição confederada em Belmont, Missouri, diretamente do outro lado do rio das falésias fortificadas.



As tropas de uniforme azul que pisotearam os barcos eram comandadas por um general-de-brigada de 39 anos que ocupou esse posto por três meses até o dia. Naquela manhã, quando a artilharia de Colombo disparou cegamente sobre as copas das árvores contra os invasores, eles não só dispararam as primeiras salvas da Batalha de Belmont, mas também, sem saber, sinalizaram o início da carreira de Ulysses S. Grant na Guerra Civil.

Embora concebido às pressas, Belmont marcaria a iniciação de Grant no comando militar. Antes que a noite caísse, ele enganaria a morte duas vezes, enquanto exibia pela primeira vez a liderança e a determinação que o tornariam o maior general da guerra. Columbus, uma pequena cidade na margem oriental do Mississippi, foi o foco de muita atenção no final do verão de 1861. Apenas 20 milhas ao sul do Cairo, Illinois, ficava ao longo de uma curva do rio onde o Mississippi tinha apenas 800 metros de largura. Os penhascos íngremes ao norte da cidade comandavam todo o transporte marítimo que passava e, igualmente atraente, a Mobile & Ohio Railroad tinha seu terminal norte lá, terminando uma rota ferroviária que se estendia por todo o caminho até Corinto, senhorita. Quem controlava Colombo efetivamente controlava o alto Mississippi.

Ambos os lados estavam enfrentando um problema único em Kentucky, onde lealdades ferozmente divididas haviam produzido uma neutralidade tão precária que nem o Norte nem o Sul ousaram ser os primeiros a enviar soldados para o estado, por medo de que tal violação pudesse encorajar uma nova invasão pelos inimigo ou levar Kentucky para o outro acampamento. O presidente Abraham Lincoln, nativo do Kentucky, disse que 'perder o Kentucky é quase o mesmo que perder o jogo inteiro'.

A tensão aumentou durante o verão, quando tanto o major-general John Frémont, comandante federal no oeste, quanto o major-general Leonidas Polk, comandante sul, receberam relatos de que o outro estava prestes a marchar sobre Colombo. Frémont finalmente ficou impaciente e, percebendo que a guerra no oeste inevitavelmente significava uma luta no Kentucky, decidiu desferir o primeiro golpe. Em 28 de agosto de 1861, ele nomeou Grant comandante do Distrito do Sudeste do Missouri, com ordens de limpar a área das tropas confederadas. O primeiro passo era proteger o Cairo e, em seguida, mudar-se para Kentucky e ocupar Columbus. Em 4 de setembro, Grant chegou a seu posto de comando no Cairo, uma pequena cidade fronteiriça situada em uma península baixa que se projetava na junção dos rios Ohio e Mississippi. Quando Polk soube que Grant havia enviado um pequeno grupo de reconhecimento rio abaixo até Belmont, ele finalmente cedeu aos constantes pedidos de seu subordinado, Brig. O general Gideon Pillow e decidiu se mudar antes que os federais o fizessem. Em 4 de setembro, Pillow ocupou Columbus. Ambos os lados passaram os dois meses seguintes se preparando para a batalha inevitável pelo Kentucky. No Cairo, Illinois e Iowa, voluntários perfuraram e construíram fortificações enquanto Grant obtinha equipamentos e suprimentos, montava sistemas médicos e postais e providenciava o pagamento de seus soldados. Em 1º de novembro, Grant tinha 20.000 homens sob seu comando - quase nenhum dos quais havia lutado em uma batalha.

Enquanto isso, Polk estava transformando os penhascos de Colombo em uma fortaleza inexpugnável. Ele tinha 140 grandes armas colocadas ao longo dos penhascos, incluindo um Dahlgren de 8 toneladas apelidado de 'Lady Polk' em homenagem a sua esposa. Com rifle e carregamento pela culatra, o Dahlgren era capaz de disparar um projétil em forma de cone de 128 libras. Em apoio à artilharia, os homens cavaram uma rede de trincheiras. Como outra barreira, uma enorme corrente de ferro foi esticada através do rio, mantida à tona por pontões de toras, amarrada a dois sicômoros no lado do Missouri e ancorada na costa de Columbus por uma âncora de 6 toneladas. Eventualmente, 19.000 tropas confederadas ocuparam a cidadela.

No final de outubro, a atenção de Frémont estava focada no oeste do Missouri, onde no mês anterior os confederados sob o Brig. O general Sterling Price capturou uma grande força da União em Lexington. Frémont temia que Price fosse reforçado por tropas do Tennessee, usando Columbus como um ponto de passagem para o sul do Missouri. Acreditando nos rumores de que Polk estava prestes a enviar esses reforços, em 1º de novembro Frémont ordenou que Grant fizesse manifestações ao longo de ambos os lados do rio. No dia seguinte, Frémont recebeu a informação de que Jeff Thompson, o incômodo líder guerrilheiro rebelde que assediava as tropas da União e partidários no Missouri, estava em Indian Ford, no rio St. Francis, 60 milhas a sudoeste do Cairo. Thompson possuía uma força altamente móvel que poderia facilmente fornecer cobertura para destacamentos confederados enquanto eles cruzavam o Missouri, então Frémont ordenou que Grant enviasse tropas de Cape Girardeau e Bird’s Point, no lado de Missouri do Mississippi, para levar Thompson para Arkansas.

Mas a inteligência de Frémont estava errada em ambos os casos. Thompson estava muito mais ao leste, em Bloomfield, Missouri, se recuperando de uma derrota recente. E longe de enviar tropas para o oeste do Missouri, Polk estava se preparando para enviar 5.000 homens para o leste, para Clarksville, Tennessee, sob as ordens do General Albert Sidney Johnston em Bowling Green, que esperava um ataque federal de Paducah, Ky., Que Grant tinha ocupada em 5 de setembro.

Sem saber da verdadeira disposição das tropas confederadas, Grant partiu com seu comando inaugural. Em 2 de novembro, ele ordenou que a força de Bird’s Point, sob o comando do coronel Richard Oglesby, se movesse em direção ao rio St. Francis. O coronel Joseph Plummer, em Cape Girardeau, coordenaria com Oglesby. Grant disse a Oglesby que o objetivo não era apenas levar Thompson para o Arkansas, como Frémont havia exigido, mas destruir totalmente a força de Thompson. Oglesby partiu em 4 de novembro, mas mal estava a caminho recebeu novas ordens de Grant para seguir para o sul em direção a New Madrid, Missouri. Quando Oglesby alcançou uma estrada que levava a Columbus, ele deveria 'comunicar-se comigo [Grant] em Belmont, do ponto mais próximo da estrada. 'A mudança nos planos foi motivada por um telegrama que Grant disse ter recebido em 5 de novembro do quartel-general de Frémont em St. Louis, relatando o que mais uma vez se revelou informações erradas - ou seja, os reforços de Price estavam passando por Columbus. O telegrama especificava que Grant deveria fazer manifestações nas proximidades de Colombo, e Grant pensou que precisaria dos homens de Oglesby para apoiá-lo. Não há registro do telegrama e é extremamente improvável que tenha sido emitido. Frémont havia sido demitido do comando em 2 de novembro, três dias antes do envio do telegrama, e o Departamento Ocidental estava em um estado de confusão que tradicionalmente acompanha uma transição de poder. O general-de-divisão David Hunter, o substituto provisório, ainda nem havia formado sua equipe.

Grant aparentemente estava agindo por conta própria. Foi uma jogada ousada para um novo comandante que ainda não tinha visto o combate na guerra. Ele havia assumido o comando da 21ª Infantaria Voluntária de Illinois como coronel em junho, transformando um grupo de voluntários civis em soldados disciplinados. Mas eles fizeram pouco mais do que manter pontes e vasculhar o interior do Missouri em busca de líderes guerrilheiros esquivos, como o coronel Tom Harris. Embora Grant tenha sido promovido a brigadeiro-general de voluntários em 7 de agosto, três semanas depois ele ainda estava sem comando, definhando no quartel-general de Frémont em St. Louis, frustrado e desapontado. Mesmo quando tinha 20.000 soldados sob seu controle direto no Cairo, ele era obrigado a esperar, gastando cada momento livre estudando mapas, traçando planos para a vitória, tornando-se cada vez mais inquieto e ansioso para enfrentar o inimigo. Em setembro, Grant escreveu para sua esposa, Julia, que 'Eu gostaria de ter a honra de comandar o Exército que faz o avanço rio abaixo, mas a menos que eu seja capaz de fazê-lo em breve, não posso esperar isso ... Lamento profundamente que meu a força aqui [no Cairo] foi, por necessidade, mantida muito reduzida para permitir um avanço sobre Colombo. ”No mês seguinte, ele foi ainda mais inflexível, escrevendo a Julia:“ O que eu quero é avançar ”. Quinze anos antes, durante a Guerra do México, o então tenente Grant protestou formalmente sua nomeação como intendente do regimento, alegando que isso o impedia de 'compartilhar os perigos e honras de serviço com minha empresa na frente de batalha'. Quando ele recebeu a ordem de permanecer no campo durante Na Batalha de Monterrey, sua curiosidade levou a melhor e ele cavalgou para a frente, juntando-se a seu regimento em um ataque contra o inimigo.

Os homens no Cairo, embora tropas verdes, também estavam impacientes depois de permanecerem parados por tanto tempo. Ciente de sua inquietação, Grant escreveu mais tarde: 'Não via como poderia manter a disciplina, ou reter a confiança de meu comando, se voltássemos ao Cairo sem um esforço para fazer algo'. O coronel John Logan, do 31º Illinois, acreditou que “os homens que compunham nossa força estavam em boas condições e ansiosos por uma prova de força.” Belmont, com sua pequena e insignificante guarnição, era um lugar ideal para as jovens tropas experimentarem o primeiro gosto da batalha.

Cinco regimentos de infantaria de Illinois e Iowa - totalizando 3.014 soldados - se reuniram no Cairo e foram divididos em duas brigadas. O general de brigada John McClernand lideraria os dias 27, 30 e 31 de Illinois, enquanto o coronel Henry Dougherty, que havia servido como soldado raso na Guerra do México, comandaria o 22o Illinois e o 7o Iowa. Além da infantaria, a força federal incluía duas companhias de cavalaria e seis canhões: quatro de 6 libras e dois de 12 libras. Antes de deixar o Cairo, Grant deu uma enxurrada de ordens a seus subordinados. Ele enviou uma mensagem ao seu antigo comandante de West Point, Brig. Gen. C.F. Smith em Paducah, Ky., Para mover uma força em direção a Colombo como uma diversão. No despacho, Grant mencionou que um ataque dirigido a Belmont 'provavelmente evitaria que o inimigo jogasse sobre o rio com muito mais força do que eles agora têm lá, e poderia me permitir expulsar aqueles que eles agora têm do Missouri'. Coronel W.H.L. Wallace e sua 11ª Infantaria de Illinois, estacionada em Bird's Point, receberam ordens de ultrapassar e se unir a Oglesby.

Enquanto Grant se preparava para o ataque, Pillow preparava seus homens para a viagem a Clarksville para ajudar as tropas de Johnston. O comandante de Pillow, Polk, o bispo episcopal da Louisiana, estava ocupado tentando renunciar ao seu comando. Polk aceitara o cargo como um favor a seu amigo, o presidente Jefferson Davis - uma atribuição temporária até que as fortificações em Columbus fossem concluídas e Johnston chegasse para assumir o comando no oeste. Com as duas condições satisfeitas, Polk sentiu que era hora de retornar à vida civil e religiosa. Quando o anoitecer caiu nas ruas lamacentas do Cairo na noite de 6 de novembro, Grant e seus homens embarcaram apressadamente em uma flotilha de cinco navios a vapor e, com uma escolta de duas canhoneiras, flutuaram no escuro e tranquilo rio Mississippi. Às 23h, a expedição anfíbia atracou para passar a noite na costa de Kentucky, 13 quilômetros abaixo do Cairo e 11 quilômetros ao norte de Columbus. Piquetes desembarcaram para se encontrar com as tropas de Smith em Paducah. Às 2 da manhã, Grant afirmou ter recebido uma mensagem de Wallace, agora em Charleston, Missouri, informando-o de que o inimigo havia transportado tropas de Colombo para Belmont no dia anterior, aparentemente com o propósito de isolar Oglesby. Essa informação, no fim das contas, era falsa. Estranhamente, não há nenhum registro contemporâneo da mensagem, nem é mencionada em qualquer um dos relatos de Grant escritos imediatamente após a batalha. De qualquer forma, determinado a enfrentar o inimigo, Grant retirou seus piquetes e às 6 da manhã afastou os barcos da costa.

Por volta das 8 horas da manhã, os vapores chegaram ao seu destino no lado Missouri de Mississippi-Hunter’s Landing, um ponto a três milhas ao norte de Belmont, perto do acampamento confederado, mas escondido por árvores altas. Os homens desembarcaram na margem íngreme e lamacenta do rio e formaram fileiras em uma clareira próxima em frente a um milharal. Depois de enviar McClernand e sua equipe para fazer o reconhecimento da estrada para Belmont, Grant pegou 350 homens da brigada de Dougherty rio abaixo e os postou em uma ravina seca voltada para o leste para atuar como uma retaguarda e proteger os transportes. Belmont em si não era realmente uma cidade, apenas um barco a vapor pousando com uma casa de toras e um galpão, em um cotovelo de terra plano, pantanoso e densamente arborizado que se projetava para o Mississippi. Aqui e ali, o deserto era interrompido por um milharal ou cabana. A guarnição confederada - uma casa de toras, campo de perfuração e tendas conhecidas coletivamente como Camp Johnston - estava localizada do outro lado do rio das baterias de Columbus. Os homens estacionados no acampamento haviam cortado as árvores ao redor do acampamento e usado os troncos afiados e tocos como abatis improvisados ​​de 200 metros de comprimento.

Enquanto os homens de Grant desembarcavam e formavam fileiras, as canhoneiras Tyler e Lexington navegou rio abaixo para enfrentar as poderosas baterias de Colombo e desviar seus canhões das tropas. Tyler O oficial naval sênior foi o comandante Henry Walke. Os barcos eram antigos barcos a vapor de carga e passageiros, que haviam sido transformados em canhoneiras ao prender pranchas de carvalho de 5 polegadas de espessura aos conveses e baluartes. 575 toneladas Tyler estava armado com dois canhões de 32 libras e seis metralhadoras Dahlgren de 8 polegadas. Lexington , com 448 toneladas, também tinha dois canhões de 32 libras e quatro Dahlgrens. Enquanto Walke dirigia seus barcos em direção à fortaleza, ele foi saudado imediatamente pelo estrondo de canhões. Ultrapassado por uma margem substancial, Walke movia seus barcos em pequenos círculos para confundir o inimigo. Cartuchos de canhão caíram ao redor dos barcos e os tripulantes responderam ao fogo, seus canhões de 32 libras atingindo os penhascos acima deles, sem causar danos aos artilheiros rebeldes. Depois de cerca de uma hora, Tyler e Lexington retirou-se rio acima. O concurso foi renovado mais duas vezes naquele dia. Na investida final, uma bala de canhão das baterias confederadas passou pela lateral e convés do Tyler , decapitando um homem e ferindo vários outros. Enquanto Walke estava lutando contra a artilharia de Colombo, McClernand terminou seu reconhecimento, e ele e Grant enviaram escaramuçadores e cavalaria à frente na estrada para Belmont. A infantaria logo o seguiu e, por volta das 8h30, eles estavam a caminho do sudeste ao longo da Hunter’s Farm Road, prontos para levar os confederados para o rio.

Polk soube do desembarque federal assim que começou, graças a seus batedores de cavalaria, e imediatamente enviou um ajudante para o outro lado do rio para alertar o acampamento. Em seguida, ele alertou seus comandantes de divisão e convocou Pillow ao quartel-general para uma sessão de estratégia. O desembarque da União, Polk presumiu, era apenas uma finta - uma diversão cuidadosamente orquestrada com o objetivo de afastar as tropas preciosas do objetivo real, as baterias de Colombo. O ataque principal certamente viria do lado de Kentucky, de Paducah ou Fort Holt. Polk vinha antecipando esse ataque há algum tempo, imaginando que Colombo era o prêmio maior. Além disso, os Federais nunca poderiam ocupar Belmont - eles seriam feitos em pedaços pelos grandes canhões do outro lado do rio. Polk comprometeu a maior parte de seus homens na defesa de sua fortaleza, colocando-os dentro das baterias ou ao longo das estradas que corriam para o norte e o leste. Então ele se encontrou com Pillow.

Pillow, então com 55 anos, veio de uma família proprietária e bem relacionada do Tennessee. Ele havia se tornado conhecido em seu estado natal como um advogado civil e criminal de sucesso, e não demorou muito para que ele entrasse na política como um democrata jacksoniano. Ele rapidamente ganhou destaque no mundo labiríntico da política, sendo fundamental para garantir a nomeação presidencial de 1844 para seu sócio jurídico, James K. Polk. Mas sua verdadeira fortuna foi feita em terras. Em 1860, as propriedades de plantation de Pillow fizeram dele o terceiro maior proprietário de escravos no Tennessee e o sexto maior no Arkansas. Quando a Guerra do México chegou, o presidente Polk recompensou seu amigo - primeiro com a comissão de um general de brigada e depois com a promoção a major-general, tornando-o o segundo apenas para o General Winfield Scott. West Pointers zombou do nomeado político, e a arrogância e o fraco desempenho de Pillow como soldado não melhoraram sua reputação. Ele se tornou motivo de chacota quando construiu uma trincheira no interior de um parapeito. Grant considerava Pillow vaidoso e incompetente. O relacionamento de Pillow com Leonidas Polk não era muito melhor, afetado por seu profundo ressentimento por ter sido rebaixado de major-general do Exército Provisório do Tennessee a brigadeiro nas fileiras confederadas. Em sua reunião, Polk ordenou que Pillow reforçasse a guarnição com quatro regimentos, o 12º, 13º, 21º e 22º Tennessee. Depois, Polk contornou os penhascos, verificando as defesas da margem do rio.

Do outro lado do rio, a guarnição de Camp Johnston era presidida por um nativo de Tenness, chamado James Tappan. Formado pela Phillips Exeter Academy e pela Yale College, Tappan havia exercido a advocacia em Arkansas, atuado na legislatura estadual e se tornado juiz antes de levantar o 13º Arkansas, que agora comandava como coronel. Tappan também tinha o 1º Batalhão de Cavalaria do Mississippi e seis armas, conhecido como Bateria Watson, sob o controle do graduado de West Point e veterano da Guerra do México, Tenente-Coronel Daniel Beltzhoover. Tappan estivera em Columbus na noite de 6 de novembro, mas assim que ouviu a notícia da invasão dos ianques, voltou correndo. Uma vez no Camp Johnston, ele rapidamente enviou duas companhias de cavalaria do Mississippi para Hunter’s Landing. Ele e Beltzhoover então colocaram dois canhões e uma companhia de infantaria em um campo na parte de trás do acampamento voltado para o sul; os outros quatro canhões e o resto de seus homens estavam posicionados cerca de meia milha a noroeste, ao longo da única estrada direta que vai de Hunter's Landing ao acampamento, a mesma estrada então sendo atravessada pela infantaria federal. Pillow e seus quatro regimentos do Tennessee chegaram a Belmont por volta das 9h, aumentando a força total dos confederados para cerca de 2.700 homens. Depois de implantar mais escaramuçadores em Hunter’s Landing, ele chamou os canhões e a infantaria da posição atrás do acampamento e combinou todas as suas tropas em uma linha defensiva com as outras tropas de Tappan a noroeste do acampamento.

No entanto, Pillow moveu a linha para trás 40 metros de modo que não ficasse mais na borda da floresta, mas totalmente exposta em um milharal aberto, uma linha de patos sentados enfrentando um inimigo que seria protegido pela cobertura da floresta. A cavalaria federal logo se chocou com os piquetes confederados e os empurrou para trás até chegarem a um longo e estreito lamaçal, com mais de um metro de profundidade em algumas partes. A resistência endureceu no pântano e, quando a força principal o alcançou, os Federais se posicionaram em uma linha de batalha dentro da floresta. Os escaramuçadores avançaram pelo pântano em linhas regulares. Antes de avançar, o capitão John Seaton do 22º Illinois disse a seus homens: ‘Se eu mostrar a pena branca, atire em mim e minha família sentirá que morri por meu país’.

Os escaramuçadores pisaram no pântano lamacento e nas árvores, expulsando um pequeno contingente de cavalaria rebelde. Mais tropas foram enviadas em apoio, e a linha original de batalha foi restabelecida do outro lado do pântano. Logan, um veterano da Batalha de Bull Run, da Guerra do México e da política democrata igualmente perversa de Illinois, empurrou seu 31º Illinois para a frente no Union Center até que encontrou fogo crescente do inimigo. Avançando árvore por árvore e lutando contra os escaramuçadores rebeldes que estavam escondidos atrás dos arbustos, as tropas da União lutaram lentamente para a frente, às vezes atirando às cegas na floresta. A artilharia, conhecida como Chicago Battery, ficou para trás, presa nas ravinas lamacentas e na vegetação rasteira. Seu comandante, o capitão Ezra Taylor, foi forçado a derrubar árvores para abrir caminho. Mas por volta das 11 da manhã, todos os escaramuçadores confederados foram rechaçados. Os homens na linha confederada esperaram impacientemente no milharal, ouvindo o som de mosquetes e homens lutando pela floresta. Logo os escaramuçadores começaram a emergir da floresta, voltando para suas companhias na linha ou trazendo os feridos. Depois veio o inimigo. Logan e o 31º Illinois, à esquerda da União, foram os primeiros a enfrentar a linha inimiga. Eles ficaram sob fogo pesado do 12º Tennessee, do 13º Arkansas de Tappan e de parte do 22º Tennessee, forçando-os a deitar no chão atrás de tocos e vegetação rasteira e atirar daquela posição enquanto artilharia e mosquetes passavam por cima deles. O 30º Illinois alcançou rapidamente, mas quando as tropas alcançaram o campo aberto, Beltzhoover os atingiu com tiros de canhão, dizimando as fileiras da União e mandando-os de volta para a floresta para se protegerem.

As baterias confederadas continuaram a golpear as linhas da União enquanto Grant cavalgava para cima e para baixo, gritando ordens e encorajamento até que seu cavalo foi atingido por baixo dele. Os homens da União permaneceram no matagal, onde foram protegidos do canhão intenso. Frustrado e com pouca munição, Pillow ordenou uma carga de baioneta ao longo de toda a sua linha para expulsar o inimigo de seu reduto natural. A carga fez com que o 31º Illinois de Logan recuasse 30 metros no mato. À direita, os Tennesseans atacando atingiram a 7ª linha de batalha de Iowa e a balançaram de volta como a abertura de um portão duplo. Seaton organizou um contra-ataque, assim como Logan, e levou os confederados de volta ao milharal. O tiroteio continuou até por volta do meio-dia, quando Taylor finalmente conseguiu arrastar suas armas para frente. Ele os colocou na frente com a brigada de Dougherty e abriu uma troca de tiros de canhão que foi tão forte que Taylor se viu sozinho na frente, sua própria infantaria tendo recuado 200 metros. Beltzhoover logo ficou sem munição e também recuou, deixando uma arma para trás em sua pressa. O Chicago Battery mudou para a antiga posição de Beltzhoover e se abriu, quebrando a linha confederada e forçando-os a voltar para seu acampamento. Os Federados o seguiram rapidamente.

Enquanto a luta continuava, o coronel John Buford da brigada de McClernand liderou o 27º Illinois para o sul ao redor do grande pântano úmido, onde se encontrou com a cavalaria de Dollin. Depois de superar um destacamento do 13º Tennessee que Pillow havia colocado na extrema esquerda, a força da União combinada dirigiu-se para Camp Johnston por uma rota ao sul que os levou para o flanco e a retaguarda do inimigo.

As forças de Grant agora estavam na borda do abatis do acampamento, cercando o inimigo no oeste e no sul. Os confederados, de costas para o rio, opuseram uma forte resistência, retardando o avanço federal através dos abatis, mas Grant posicionou a Chicago Battery em uma colina a 300 metros de distância. Os artilheiros abriram fogo, bombardeando a guarnição e levando os sulistas para a margem do rio e para fora do acampamento. Os federais vitoriosos correram para ocupar seu prêmio. Às 14 horas, todos os disparos cessaram. Ignorando o inimigo em fuga e observando dois transportes que se aproximavam carregados com os reforços de Polk, os jovens voluntários da União saquearam o acampamento inimigo em busca de alimentos e bens não consumidos, celebrando prematuramente a vitória com vivas e salvas de canhão direcionadas a navios vazios muito fora do alcance. Quando a banda começou a tocar, os homens se reuniram em torno do mastro, de acordo com o ritual do dia, para entoar canções patrióticas. McClernand, um político de Illinois e um democrata de guerra convicto, fez um discurso. Como disse Logan: 'Cansado com a dura marcha e luta, a fome convidou [os soldados da União] para o café da manhã intocado, que parecia ter sido especialmente preparado para eles, e muitos de nossos homens começaram a devorá-lo. Depois disso, o discurso foi realizado e aplausos em voz alta para a União. '

A falta de disciplina alarmou o veterano Grant, que descreveu os homens como 'desmoralizados com a vitória'. Em seu primeiro comando como coronel do 21º Illinois, ele conteve o absentismo desenfreado, a embriaguez e a conduta desordenada com ameaças de corte marcial, prisão e até execução. Mas no calor da batalha, Grant não conseguiu restaurar a ordem. Ele viu o inimigo, escondido pela margem íngreme do rio, escapando com segurança para o norte para a proteção da floresta. Ele também estava ciente de que reforços confederados estavam atravessando o rio em transportes. Em parte por desespero, em parte porque decidiu que o objetivo direto da expedição havia sido alcançado, Grant ordenou que o acampamento fosse incendiado. Os homens de Polk nas encostas de Columbus haviam ouvido os tiros de canhão e os mosquetes durante toda a manhã, mas enquanto o a luta permaneceu na floresta, tudo o que eles podiam ver eram ondas de fumaça flutuando sobre as copas das árvores. Assim que a batalha mudou para a clareira no acampamento Johnston, no entanto, eles puderam ver tudo. Quando o acampamento foi incendiado, eles perceberam que poderiam bombardear o inimigo com segurança sem ferir seus compatriotas, e rapidamente dispararam com balas sólidas, granadas e metralha. Quando o primeiro projétil pousou no meio do campo de treinamento, as comemorações da União chegaram a um fim abrupto e moderado. Os soldados de infantaria entraram em formação e marcharam rapidamente para fora do campo de desfile, passando pelos abatis e entrando na floresta.

Mesmo antes de o acampamento estar em chamas, Polk percebeu que as coisas estavam saindo do controle; alarmado, ele enviou reservas. O primeiro a cruzar o Mississippi foi o Coronel Samuel Marks com o 11º Louisiana, o 15º Tennessee, uma companhia de Cavalaria e Dragões Ligeiros de Memphis. Em seguida veio o coronel Benjamin Cheatham, transportado para reorganizar os sobreviventes confederados dispersos. Depois que Cheatham cruzou e desapareceu na floresta, o próprio Polk trouxe dois regimentos adicionais.

Marks pousou cerca de 400 jardas ao norte do acampamento. Veteranos desorganizados da batalha da manhã o incentivaram a voltar, chorando por terem sido derrotados. Pillow chegou e ordenou que Marks movesse seus homens para o sudoeste pela floresta para um contra-ataque. Quando Cheatham alcançou a costa do Missouri ao norte de Camp Johnston, ele reuniu, com a ajuda de Tappan e Pillow, os fragmentos do 13º Arkansas e do 13º e 22nd Tennessee. Esta força reagrupada de 1.500 pessoas virou para o sul e rumou para o interior.

Os federais haviam formado uma nova coluna, com McClernand na frente e Dougherty na retaguarda, e estavam marchando para o noroeste de volta para seus transportes quando Cheatham correu direto para o flanco direito de Dougherty. Surpresos, Dougherty e seus homens lutaram para formar uma linha de batalha, mas as tropas estavam exaustos e havia uma confusão considerável. As duas forças trocaram voleios até que uma carga de baioneta confederada rompeu a linha de Dougherty no meio de uma barragem de artilharia. Dougherty caiu com uma perna estilhaçada que mais tarde teve que ser amputada; o resto dos casacos azuis fugiu pela floresta. Enquanto isso, McClernand liderou sua coluna para o milharal e correu direto para os soldados de Marks, que estavam montados na Hunter’s Farm Road. Os papéis da manhã foram invertidos quando os confederados emergiram da floresta em direção a uma força da União em campo aberto. Preso entre Cheatham atrás deles e Marks na frente, gritos de ‘Cercado! Cercado! 'Levantou-se das fileiras federais. Muitos soldados da União queriam se render. Grant anunciou que ‘tínhamos cortado nossa entrada e poderíamos cortar nossa saída tão bem - parecia uma nova revelação para oficiais e soldados.’ McClernand ordenou que a Bateria de Chicago subisse e ela explodiu com tiro duplo e vasilha. Seguiu-se uma saraivada dos mosquetes de Logan, que um confederado descreveu como uma 'explosão de fogo ... bem em nossos rostos, uma lâmina horizontal de chamas e balas que me tirou o fôlego!' A barragem abriu um buraco na linha de Marks, e Logan e o 31º Illinois ultrapassou a brecha. As tropas restantes o seguiram rapidamente, os rebeldes logo atrás.

Lutando para voltar ao patamar, os homens pararam para atirar nos confederados que os perseguiam. Quando eles finalmente começaram a embarcar nos transportes, os rebeldes atiraram neles da borda da floresta. Grant havia cavalgado de volta para a pequena depressão onde havia colocado a retaguarda, apenas para descobrir que eles já haviam partido, retirando-se para os transportes com o resto do exército. Grant foi sozinho para verificar o progresso do inimigo. Vestindo um sobretudo de soldado normal, ele montou seu cavalo em um milharal. De repente, as tropas confederadas apareceram a apenas 50 metros de distância. Camuflado pelos pés de milho altos e frondosos, ele lentamente se virou e afastou o cavalo. Uma vez a uma distância segura, ele começou a galopar o mais rápido que podia de volta ao patamar. Mais tarde, soube que Polk o avistou no milharal e convidou seus atiradores para atirar. Não reconhecendo Grant como o general adversário, nenhum dos atiradores aceitou a oferta, perdendo uma oportunidade que poderia muito bem ter mudado o resultado da guerra.

Quando Grant chegou ao rio, o sol estava começando a se pôr. O fogo inimigo contínuo forçou os barcos a lançar enquanto Grant permanecia na costa. Enquanto eles flutuavam para longe, uma prancha foi estendida de Linda memphis na margem do rio. O cavalo de Grant deslizou pela margem lamacenta em seus quartos traseiros, pisou na prancha e trotou a bordo. Com o último e mais importante soldado da União a salvo a bordo, os transportes deixaram o Missouri. Grant chamou as canhoneiras para silenciar os rebeldes na costa. Com metralha, vasilha e cascas de cinco segundos, Tyler e Lexington mandou os soldados inimigos fugindo direto para a floresta.

A certa altura, Grant, que estava deitado em um sofá na sala do capitão, levantou-se e foi para o convés para observar a atividade. Enquanto ele estava no convés, uma bala penetrou no navio de madeira e atingiu o sofá no local exato onde sua cabeça havia descansado minutos antes. À medida que a noite caía, a flotilha subiu o rio, parando em Bird's Point para pegar o esquadrão de cavalaria de Buford, que contornou completamente a segunda metade da batalha e vagou pela costa do Missouri. Mais de 600 vítimas foram sofridas de cada lado, com muitos soldados federais feridos deixados no campo durante a retirada precipitada; 175 confederados foram feitos prisioneiros e duas armas foram capturadas. Ambos Polk e Grant reivindicaram a vitória, embora nenhum dos lados tivesse obtido qualquer vantagem estratégica. Os blefes de Columbus logo se tornaram irrelevantes, flanqueados em fevereiro de 1862 pela captura dos Forts Henry e Donelson por Grant. Naquele mesmo mês, os confederados deixaram Colombo. Um mês depois, as tropas da União avançaram.

Um comentarista do Norte afirmou que, ao atacar Belmont, Grant apenas 'agitou as vespas, e então correu o mais rápido que suas pernas podiam carregá-lo, picou a cada passo.' Mas os homens de Grant haviam aprendido lições em Belmont que só poderiam ser ensinadas por experiência. Eles agora eram tropas veteranas - o núcleo de um exército que acabaria por capturar Vicksburg, Mississippi, e obter a vitória completa no oeste. Belmont também foi um ponto de viragem para Ulysses Grant. Após seu serviço indistinto na Guerra do México e os 13 anos monótonos que se seguiram, Grant finalmente comandou as tropas na batalha. Em suas memórias, ele escreveu: 'As tropas nacionais adquiriram confiança em si mesmas em Belmont, que não as abandonaram durante a guerra'. Essa observação pode igualmente se aplicar ao próprio general comandante.


Este artigo foi escrito por Max Epstein e apareceu originalmente na edição de julho de 1997 da Guerra Civil da América revista. Para mais artigos excelentes, certifique-se de se inscrever em Guerra Civil da América revista hoje!