Tanque Centurion Mark 5 da Austrália

Clique no tanque para visualização expandida. (Ilustração de Gregory Proch)
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Em 24 de fevereiro de 1968, os primeiros tanques Centurion do Esquadrão C da Austrália, 1º Regimento Blindado, desembarcaram na província de Phuc Tuy do Vietnã do Sul para se juntar à Força-Tarefa do Vietnã de Canberra, que estava baseada em Nui Dat. A chegada dos tanques seguiu a de um terceiro batalhão de infantaria, elevando a força-tarefa à força de brigada. Bem blindados, móveis e fáceis de manter, os Centurions demonstrariam seu valor em várias ações de pequenas unidades nos próximos três anos.

Construído na Grã-Bretanha, o design original do A41 Centurion foi baseado nas lições aprendidas lutando contra os tanques Panther alemães na Segunda Guerra Mundial. Tarde demais para ver o combate naquela guerra, ele mais do que se manteve firme contra os T-34/85 soviéticos que enfrentou na Coréia.

A Austrália adquiriu seu primeiro Centurion, a variante Mk 3, em 1955. O Mk 3 incorporou o canhão de 20 libras (84 mm) com mecanismo de estabilização, um motor mais potente e um tanque de combustível externo de 100 galões para ampliar o alcance. Sua metralhadora coaxial L6A1 .50 cal serviu como uma arma de alcance para a bateria principal e foi ligada ao sistema de controle de fogo do canhão principal, que o limitou a rajadas de três tiros.



A Austrália atualizou a maioria de seus Centurions para o Mark 5/1 antes de implantá-los no Vietnã. A atualização consistiu na instalação de sistemas de mira infravermelhos e na substituição das duas metralhadoras secundárias Besa de 7,62 mm originais por Brownings de calibre .30: uma L3A3 coaxial disparada pelo artilheiro do tanque; e um L3A4 montado em um suporte flexível conectado à cúpula do comandante.

A ausência de tanques inimigos no Vietnã levou o Centurion a uma função principalmente de apoio à infantaria, com várias modificações de campo. Seu canhão disparou quatro tipos de tiros: alto explosivo, perfurante, fumaça e vasilha. O último provou ser muito eficaz contra a infantaria aproximada, mas na maioria das vezes era usado para limpar arbustos e folhagens para expor os bunkers inimigos e posições defensivas.

O Centurion tinha boa mobilidade através do país, mas era pesado demais para muitas das pontes do Vietnã do Sul. Apesar de possuir motor a gasolina, mostrou-se robusto em combate e de fácil manutenção e reparo. A presença e o poder de fogo do Centurion provaram ser críticos para as batalhas nas bases de fogo Coral e Balmoral em 1968. Dos 58 Centurions que serviram no Vietnã, 42 sofreram danos de batalha (seis além do reparo), mas apenas dois tripulantes foram mortos. O último Centurion foi retirado do Vietnã em agosto de 1971 e do serviço da linha de frente dois meses depois, quando o Exército australiano iniciou sua transição para tanques Leopard de fabricação alemã.



Publicado na revista Vietnã de junho de 2011